Reine des abeilles

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Une reine (Apis mellifera carnica) entourée au-dessus d'alvéoles d'abeilles.

La reine des abeilles, ou plus simplement reine dans le contexte, désigne une femelle adulte accouplée qui vit dans une ruche. Elle est le seul individu femelle fertile de la colonie. Il y a normalement une seule reine adulte accouplée par ruche. Elle est habituellement la mère de la plupart, sinon de la totalité, des abeilles de la ruche.

La reine possède un abdomen plus allongé que celui des simples ouvrières. Ce même abdomen possède moins de poils et sa taille permet une ponte plus aisée dans chaque alvéole. Contrairement aux ouvrières, le dard de la reine ne possède pas de crochet et ne reste pas pris dans la peau d'un animal lors d'une piqûre, ce qui lui évite de mourir.

Cellules royales de sauveté
Cellule royale ouverte

La reine est à l'origine une larve choisie par les abeilles ouvrières. Elle provient d’un œuf fécondé, identique à celui d'une ouvrière, mais pondu dans une cellule spéciale, la cellule royale, plus vaste et de forme ronde, non hexagonale, contrairement à celle des ouvrières. Tout au long de son développement, la larve sera nourrie exclusivement de gelée royale et c'est ce régime, et lui seul, qui lui permettra de devenir une reine. Les reines sont élevées exclusivement au printemps, pour remplacer une reine vieillissante ou malade, ou pour un essaimage, qui n’aura lieu que si la colonie est prospère et le climat favorable. Il semble que la transmission des hormones de la reine, qui les répand avec ses pattes, en permanence dans la ruche, soit le facteur déterminant son remplacement et la construction de cellules royales.

Il est rare de pouvoir observer une reine à l’extérieur, alors qu’il est relativement facile de la remarquer à l’intérieur d’une ruche : elle est entourée de nombreuses ouvrières qui la protègent et la nourrissent.

Un essaim qui perd sa reine va amorcer le périlleux processus de nourrir plusieurs nymphes de gelée royale, périlleux car la survie de la colonie en dépend. La première reine éclose part à la chasse des autres cocons pour tuer les nymphes concurrentes.

Une nouvelle reine s'élance dans un vol nuptial, une nuée de faux bourdons à sa suite. Elle va s’accoupler avec plusieurs mâles, en plein vol, jusqu’à ce que sa spermathèque soit remplie. Les mâles qui l’auront fécondée vont tous mourir peu de temps après l’accouplement, leurs organes génitaux ayant été arrachés. Les autres ne seront plus nourris par leur essaim d'origine une fois l'automne arrivé. La reine retient dans sa spermathèque suffisamment de gamètes pour engendrer plusieurs colonies, et ce pour le reste de sa vie (jusqu’à 8 ans). Une fois installée, la reine pond en permanence, jusque l'équivalent de son propre poids en œufs chaque jour. Il arrive également qu'une vieille reine provoque un essaimage en laissant dans sa ruche d'origine et son approvisionnement une jeune reine.

Sources[modifier | modifier le code]