William Grey Walter

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William Grey Walter, né le 19 février 1910 à Kansas City (Missouri) et mort le 6 mai 1977 est un neurophysiologiste américain. Pionnier de la cybernétique, il est resté célèbre pour ses robots tortues.

Biographie[modifier | modifier le code]

Cinq ans après sa naissance, ses parents déménagent en Grande-Bretagne. Après une scolarité effectuée à Westminster School il entre, en 1931 au King’s College de Cambridge. Ayant manqué un concours pour l'obtention d'une bourse pour poursuivre ses études à Cambridge, il se tourne vers la recherche appliquée dans les hôpitaux de Londres de 1935 à 1939 avant d’entrer à l’Institut neurologique Burden de Bristol où il restera jusqu’à sa retraite en 1970. Il a aussi fait des recherches aux États-Unis, en Union soviétique et d’autres pays d’Europe. Jeune homme, il a été très influencé par les travaux du physiologiste russe Ivan Pavlov.

Neurophysiologiste respecté, William Grey Walter est un pionnier de l’électroencéphalogramme (EEG) : il a découvert notamment les ondes « thêta » (rapides) t « delta » (lentes) associées respectivement à la lumière et au sommeil profond. Il a aussi développé la première machine d’amplification de la topographie cérébrale.

À la fin des années 1940, le Dr Walter a mené des recherches sur les robots automobiles et autonomes à la Burden Neurological Institute, comme une partie de sa quête d’un modèle du fonctionnement cérébral. Il voulait étudier le fondement des actes réflexes simples. Ensuite, il voulait valider sa théorie des comportements complexes provenant des connexions nerveuses. Pour ses travaux, il a construit deux robots « tortues » nommées « Elsie » et « Elmer » (voir tortues de Bristol) capables d'un comportement autonome en se déplaçant par réaction à des sollicitations lumineuses et sonores tout étant dotées d'un système d'identification de la lumière avec le son reproduisant le réflexe conditionné. Jusque là, ce comportement adaptatif était réservé aux êtres vivants. En le transposant dans le monde des machines, Grey Walter a inspiré et influencé le départ et le développement de la cybernétique et de ses applications en robotique. Ces « tortues » ont connu diverses variantes dans le monde, dont celle que l'on voit dans le film de Jean-Marie Piquint la Cybernétique (collection de la cinémathèque de la fédération Wallonie-Bruxelles) ou encore le renard électronique (collection de l'institut des arts et métiers de Paris). Ces machines sont de véritables précurseurs des automates industriels et des armes dites intelligentes. Une des tortues a été restaurée en 1995 et se trouve dans la collection du Smithsonian Institution à Washington. Pendant la Seconde Guerre mondiale, Grey Walter a travaillé sur les missiles guidés et la technologies du radar. Dans les années 1960, il a continué ses travaux en neurophysiologie.

Marié deux fois, il a été père de deux garçons du premier mariage et d’un troisième du second mariage.

En 1970, il est victime d’un grave accident d’automobile des suites duquel il décède 7 ans plus tard.

Bibliographie[modifier | modifier le code]

  • Walter, W. Grey, The Living Brain, W. W. Norton, New York, 1963.
  • Walter, W. Grey, An Imitation of Life, Scientific American, mai 1950, p. 42-45.
  • Walter, W. Grey, A Machine that Learns, Scientific American, août 1951, p. 60-63.

Voir aussi[modifier | modifier le code]

Articles connexes[modifier | modifier le code]

Liens externes[modifier | modifier le code]

  • (en) Ray Cooper, « Dr. W. Grey Walter », Reuben Hoggett sur le site cyberneticzoo.com,‎ 2009 (consulté le 28 janvier 2013). Notice biographique, illustrée d'un portrait photographique en noir et blanc