Écliptique

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L'écliptique et sa relation avec l'équateur céleste et l'axe de rotation de la Terre.
Cette photo prise lors de la mission Clementine montre cinq astres qui se trouvent approximativement dans le plan de l'écliptique. De droite à gauche : la Lune éclairée par le clair de Terre, la couronne solaire apparaissant derrière la face cachée de la Lune, et les planètes Saturne, Mars et Mercure (les trois points à gauche)[1].

D'un point de vue géocentrique, l’écliptique (nom masculin, mais féminin jusqu'au XVIIe siècle.) est le grand cercle représentant la projection, sur la sphère céleste, de la trajectoire annuelle apparente du Soleil vue de la Terre[2].

Du point de vue héliocentrique, il s’agit de l’intersection de la sphère céleste avec le plan écliptique (plan géométrique contenant l’orbite de la Terre autour du Soleil).

Le plan de l'écliptique est le plan de référence du système de coordonnées célestes dit système de coordonnées écliptiques.

Position et mouvement des astres par rapport à l'écliptique[modifier | modifier le code]

Les planètes du Système solaire ont une orbite qui est très peu inclinée relativement au plan de l'écliptique. Le zodiaque se trouve également le long (de part et d'autre) du plan de l’écliptique.

Le plan de l'écliptique est incliné, par rapport à l’équateur céleste, d’un angle appelé inclinaison de l'écliptique et qui vaut environ 23°26'13" ; cet angle exprime l’inclinaison de l’axe de rotation de la Terre par rapport à la normale au plan de son orbite. Quant au plan orbital de la Lune, son inclinaison varie de 5°01'1" à 5°17'35" par rapport à l’écliptique, avec une moyenne de 5°08'48".

Puisqu’il y a environ 365,24 jours dans une année tropique et 360 degrés dans un cercle, le Soleil semble se déplacer le long de l’écliptique à la vitesse de 59,1388 '/jour soit presque 1°/j. Ce mouvement d’ouest en est est bien sûr contraire au mouvement apparent d’est en ouest de la sphère céleste.

Points particuliers de l'écliptique[modifier | modifier le code]

L’écliptique et l’équateur céleste se croisent en deux points opposés l’un à l’autre, appelés noeuds.

Équinoxes et solstices[modifier | modifier le code]

L'écliptique (en noir) coupe l'équateur céleste (en vert) au point vernal (en rouge).

On appelle équinoxes les moments où le Soleil sur la sphère céleste se trouve exactement en l'un de ces noeuds. Autrement dit, il s’agit des deux moments de l’année où le plan du grand cercle séparant l’ombre de la lumière sur le globe terrestre, passe par les deux points d’intersection entre l’équateur terrestre et l’écliptique. La ligne des nœuds est alors confondue avec l’axe Soleil-Terre. À ces moments, jour et nuit durent chacun environ 12 heures, et ceci à tous les endroits du globe terrestre. L'une de ces deux intersections se nomme le point vernal. Il correspond à la position de la Terre sur son orbite lors de l'équinoxe de printemps et constitue le point de départ des mesures angulaires des points de l'écliptique. Le point sur l’écliptique qui est le plus au nord de l’équateur céleste s’appelle solstice d’été dans l’hémisphère nord et solstice d'hiver dans l’hémisphère austral. Ces dénominations sont inversées lorsque le Soleil est le plus au sud de l’équateur céleste avec la terre.

Plan de l'écliptique[modifier | modifier le code]

C’est le plan qui contient le centre de gravité du Soleil et le centre de gravité de la Terre tournant autour du Soleil ; ce plan est projeté à l’infini et sert à définir un système de coordonnées pour repérer les étoiles. Il est ainsi nommé car c'est dans ce plan que l'on observe les éclipses. Le plan de l'écliptique est aussi fréquemment appelé plan écliptique.

Nœuds[modifier | modifier le code]

Les points où l'orbite d'un astre du Système solaire coupe le plan de l'écliptique s'appellent des nœuds. Dans son mouvement autour de la Terre, laquelle tourne autour du Soleil, la Lune coupe également le plan de l'écliptique en deux nœuds. Si une nouvelle lune ou une pleine lune se produit à l'endroit d'un nœud, il en résulte une éclipse, car dans ce cas Lune, Terre et Soleil sont alignés dans le plan de l'écliptique.

Notes et références[modifier | modifier le code]

Voir aussi[modifier | modifier le code]

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Articles connexes[modifier | modifier le code]

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