Varus

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Varus
Varus vaincu (2003), sculpture de Wilfried Koch située à Haltern am See, Allemagne.
Fonctions
Sénateur romain
Gouverneur romain
Consul
Biographie
Naissance
Décès
Époque
République romaine tardive (en), Haut Empire romainVoir et modifier les données sur Wikidata
Activités
Père
Mère
Claudia Marcella (d)Voir et modifier les données sur Wikidata
Fratrie
Quinctilla Varulla (d)
Quinctilla Varilla (d)
Quinctilla Vara (d)Voir et modifier les données sur Wikidata
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Enfants
Gens
Statut
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Arme
Grade militaire
Conflit

Publius Quinctilius Varus[1] (né v. 46 av. J.-C., mort en 9 ap. J.-C.) est un général et sénateur romain sous le principat d'Auguste.

Né dans une famille patricienne, il est le fils de Sextus Quinctilius Varus, lié au parti républicain.

Son nom est principalement associé à la défaite romaine lors de la bataille de Teutobourg en l'an 9 ap. J.-C., au cours de laquelle trois légions romaines périrent sous sa direction lorsqu'elles furent attaquées par des tribus germaniques dirigées par le prince chérusque Arminius.

Varus lui-même s'est suicidé sur le champ de bataille.

Biographie[modifier | modifier le code]

Les débuts de la carrière de Varus sont marqués par sa proximité avec Auguste. Après sa préture, il est légat de la XIXe légion et stationne avec elle dans le camp de Dangstetten (de)[2]. Vers 14 av. J.-C., il se marie avec Vipsania Marcella, la fille de Marcus Vipsanius Agrippa, il entre ainsi dans le cercle des intimes d'Agrippa et d'Auguste. Par la suite, il se remarie avec Claudia Pulchra, petite nièce d'Auguste. À la mort d'Agrippa, il fait son oraison funèbre. En 13 av. J.-C., il est élu consul avec Tibère le futur empereur.

Consul et poste de gouverneur en Afrique et en Syrie[modifier | modifier le code]

La position importante de Varus et son affiliation au cercle des patriciens soutenus par Auguste illustrent la prise de contrôle vraisemblablement adaptée à l'âge du consul en l'an 13 av. J.-C. Il a également occupé cette fonction avec le futur empereur Tibère, ce qui était une distinction supplémentaire. Il est peut-être représenté aux côtés de Tibère sur la frise de l'Ara Pacis. Varus était également étroitement lié à Auguste : probablement dans son second mariage. En effet il épousa Vipsania, la fille de la confidente d'Auguste Agrippa et de Claudia Marcella, et après sa mort a été mariée à Claudia Pulchra, fille de Marcus Valerius Messalla Appianus et Claudia Marcella, pour la troisième fois. Les deux épouses étaient toutes deux petites-nièces d'Auguste[3]. Avec Claudia Pulchra, il eut un fils, le sénateur Publius Quinctilius Varus Minor († 27 apr. J.-C.). L'une des sœurs de Varus épousa Lucius Nonius Asprenas, qui était un ami proche de l'empereur. Une autre sœur était probablement l'épouse de Sextus Appuleius, un neveu d'Auguste, une sœur était mariée à un Cornélius Dolabella.

Dans l'une des années suivantes (entre 13 et 2 av. J.-C.), Varus fut gouverneur sénatorial (proconsul) de la province d'Afrique, probablement l'année de son mandat 8/7 av[4].On sait peu de choses sur ce mandat, mais après l'Asie, l'Afrique était la province sénatoriale la plus importante et d'une grande importance pour l'approvisionnement en céréales de Rome. Le poste de gouverneur de Varus est documenté par des pièces non datées sur lesquelles il apparait avec Auguste et ses petits-fils successeurs désignés Gaius et Lucius Caesar. Cette marque de loyauté envers Auguste pourrait être considérée comme une indication d'un éventuel éloignement de Tibère avant ou pendant l'exil de sept ans à partir de 6 av.J.-C.[5]

Varus fut aussi gouverneur de la province impériale de Syrie (legatus Augusti pro praetore provinciae Syriae), où il commandait l'une des armées les plus puissantes de l'empire avec trois légions[6]. Il remplace à ce poste Gaius Sentius Saturninus. Son action est bien décrite par l'historien antique Flavius Josèphe[7]. En Syrie Varus a été confronté aux défis particuliers du Moyen-Orient. En tant que gouverneur de Syrie, Varus exerça également son contrôle sur le royaume vassal voisin de Judée, où régnait Hérode le grand. La situation était rendue encore plus explosive par l'influence croissante des Romains en Judée[8]. Le culte polythéiste des dieux contredisait l'interdiction juive des images et les croyances monothéistes strictes. Varus fut l'arbitre quand Hérode accusa son fils Antipater de tentative de parricide. Après la mort d'Hérode en 4 av. J.-C., Varus régla provisoirement le différend sur la succession du roi entre ses trois fils en les envoyant tous les trois à Rome afin qu'Auguste puisse prendre la décision personnellement. Entre temps, il déconseilla au procurator Syriae Sabinus, représentant du trésor impérial en Syrie, de saisir le trésor d'Hérode jusqu'à ce que la situation juridique ait été clarifiée. L'accusation ultérieure, qu'on trouve dans Velleius Paterculus selon laquelle Varus s'est enrichi illégalement en Syrie[9], est jugée invraisemblable par Ralf-Peter Märtin et d'autres chercheurs. Elle pourrait s'expliquer par une confusion avec Sabinus, dont l'âpreté est manifeste[10] dans le récit de Josèphe[11]. Mais les choses se sont aggravées lorsque Sabinus, agent du trésor impérial, se rendit à Jérusalem contre l'avis de Varus. Là, Sabinus fit saisir les biens d'Hérode, et piller le trésor du temple. Lorsque Sabinus et ses troupes furent assiégés par des Juifs en colère, Varus dut se précipiter à son aide. Avec deux légions, il se rendit à Jérusalem et captura de nombreux émeutiers, ce qui lui permit de réprimer le soulèvement général en six mois grâce à une action militaire vigoureuse. Varus fit crucifier pour l'exemple environ 2 000 Juifs[12].

Province romaine d'Afrique.

Gouverneur en Germanie[modifier | modifier le code]

À la fin du Ier siècle av. J.-C. et dans les premières années du Ier siècle, Tibère, Drusus et Germanicus mènent une longue campagne en Germanie. En l'an 7, Auguste charge Varus d'organiser la Germanie déjà conquise sur la rive droite du Rhin. Sa tentative de substituer le droit romain au droit germanique exaspère les populations[13].

Dans le courant de l'année 7 ap. J.-C., le sénateur Publius Quinctilius Varus est nommé gouverneur de la Germanie. Il la dirige comme une province pacifiée, multiplie à la hâte les réformes, lève les impôts, perçoit les tributs, rend la justice, effectue le recensement, recrute des soldats… Ces tâches qu'il remplit avec rudesse, autoritarisme et maladresse, sont insupportables pour les tribus germaniques qui considèrent ces pratiques humiliantes[14].

Parmi les conseillers du gouverneur Varus se trouve Caius Julius Arminius, le fils de Ségimerus, chef des Chérusques. Encore enfant, il a été enlevé et élevé à Rome, puis est devenu un citoyen romain dans l'ordre équestre. Arminius assure au gouverneur romain que ses nouveaux administrés sont heureux de sa nomination et des réformes qu'il mène. Mais, en secret, Arminius, alors âgé de vingt-cinq ans, se rallie aux tribus germaniques qui ont constitué secrètement une alliance (Chérusques, Marses, Chattes et Bructères), et décident de tendre une embuscade.

À l'automne de l'an 9 ap. J.-C., Arminius informe Varus qu'un soulèvement a eu lieu dans les terres à l'intérieur de la Germanie. Aussitôt, le général romain se met en marche à la tête de trois légions (les XVII, XVIII et XIX) et des troupes d'Arminius. Ce dernier connaît bien l'armée romaine et ses rouages tactiques. Une fois arrivées dans une région de marais et de bois, les troupes auxiliaires germaines quittent les Romains pour se joindre à d'autres tribus.

Les troupes romaines sont massacrées, Varus se suicide en se jetant sur son épée. Sa tête est coupée, son corps mutilé. Sa tête parvient ensuite à l'empereur Auguste auquel on attribue la phrase : « Vare, legiones redde » « Varus, rends-moi mes légions »[15].

Selon l'historien Velleius Paterculus[16], contemporain des faits et lui-même officier d'état-major de Tibère à cette époque, l'erreur de Varus fut de se comporter comme en territoire conquis et déjà pacifié : il passa l'été à rendre la justice sans se rendre compte de la duplicité des peuplades germaines. Paterculus qualifie ainsi sa faute de socordia (insouciance mêlée de bêtise)[17].

Image laissée dans l'histoire[modifier | modifier le code]

La majorité des études estiment que Varus n'a servi que de bouc émissaire pour la défaite. L'enterrement honorable de la tête de Varus et le fait que sa famille ne subit aucune répercussion, montrent qu'Auguste ne tenait pas Varus pour responsable; au contraire, le comportement perfide des Germains a été cité comme la raison de la défaite. Les exclamations d'Auguste citées par Suétone concernant les légions de Varus n'étaient probablement qu'une partie d'une action mise en scène pour le public.

Ce n'est qu'à la suite des procès pour trahison sous Tibère, dont la veuve de Varus Claudia Pulchra a été victime, que Varus a été dépeint négativement dans le journalisme et l'historiographie romains. La critique dévastatrice de Velleius Paterculus a endommagé de façon permanente la réputation de Varus, de manière particulièrement efficace. Sa défaite était considérée comme une juste punition pour l'orgueil et les omissions coupables, bien que Tacite et Dion Cassius aient jugé la situation différemment[18].

Les allégations romaines selon lesquelles Varus avait poussé les Germains à la rébellion par son "comportement arrogant" sont considérées par Werner Eck comme légitimes, car à son avis, la Germanie était déjà une zone provincialisée au sein de l'Empire romain à cette époque. Le comportement prétendument maladroit et peu diplomatique du gouverneur a finalement coûté une province à Rome. Cependant (si la région était déjà organisée en province), un gouverneur devait collecter les fonds appropriés, d'autant plus que Varus n'était évidemment en aucun cas un administrateur incompétent; il ne serait sinon pas allé en Afrique et en Syrie, où il a agi de manière assez fiable. Il est également à souligner que Rome n'a décidé d'abandonner la région que des années après la bataille de Varus - il ne peut donc être question d'un tournant dans la politique de la Germanie romaine en conséquence directe de la bataille de Teutobourg. Ce n'est que des années plus tard, après les résultats décevants des campagnesen Germanie de Germanicus, que Tibère décida de déplacer les frontières de Rome vers le Rhin.

Épilogue[modifier | modifier le code]

Le lieu de la bataille de Teutoburg, lieu recherché par de nombreux historiens allemands pendant des années, a été découvert en 1989 sur le site de Kalkriese (de), à 15 km au nord d'Osnabrück, cependant quelques historiens et archéologues mettent en doute cette hypothèse (considérant que c'est la bataille de Pontes Longi entre les Germains et le général Caecina en 15 ap. J.-C., qui s'y déroula).

C'est à la suite de ce désastre, le plus grave depuis la déroute de Crassus face aux Parthes (53 av. J.-C.)[19], que les Romains réorganisèrent leur frontière en Germanie, sur les bords du Rhin, en se protégeant derrière le limes, la frontière fortifiée.

Famille[modifier | modifier le code]

Il est le fils de Sextus Quinctilius Varus, questeur en -49. Il a trois sœurs ; une mariée à Publius Cornelius Dolabella, une autre à Sextus Appuleius, et la dernière à Lucius Nonius Asprenas.

Il s'est marié au moins deux fois. , sa première épouse Vipsania Marcella Maior, fille d'Agrippa et de Claudia Marcella Maior, dont le mariage a lieu vers -16/-15, on ne leur connaît aucun enfant ; après le décès de Vipsania, il épouse Claudia Pulchra, dont ils ont un fils, Publius Quintilius Varus.

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. Velleius Paterculus et Dion Cassius nomment sa gens Quintilius, les autres auteurs écrivent Quinctilius.
  2. H.U. Nuber, « P. Quinctilius Varus, legatus legionis XIX : zur interpretation der bleischeibe aus Dangstetten, lkr. Waldshut », Archäologisches Korrespondenzblatt, 38-2, 2008, p. 223-231.
  3. (de) Reinhard Wolters, Die Schlacht im Teutoburger Wald, Munich, p. 75
  4. (de) Bengt E. Thomasson, Fasti Africani. Senatorische und ritterliche Amtsträger in den römischen Provinzen Nordafrikas von Augustus bis Diokletian, Stockholm, p. 22
  5. (de) Reinhard Wolters, Die Schlacht im Teutoburger Wald. Arminius, Varus und das römische Germanien., Munich, p. 82
  6. Velleius Paterculus, Histoire Romaine, II, 117

    « Il ne méprisait pas l'argent comme le prouve la Syrie dont il fut gouverneur : riche elle était quand il y arriva pauvre, pauvre elle était quand il en partit riche (traduction: Hellegouar'ch J.). »

  7. (grk + fr) Flavius Josèphe, La Guerre des Juifs, livre II ch.5 (lire en ligne)
  8. (de) Walther John: P., Quinctilius Varus. In: Paulys Realencyclopädie der classischen Altertumswissenschaft (RE)., Stuttgart, , p. 911
  9. (fr + la) Velleius Paterculus, « Histoire Romaine, II, CXVII », sur Remacle, itinera electronica (consulté le )
  10. Mireille Haddas-Lebel, Jérusalem contre Rome, Paris, Cerf-CNRS, , 570 p. (ISBN 978-2-271-07303-7), page 65
  11. (el + fr) Flavius Josèphe, La Guerre des Juifs (lire en ligne), livre II, chapitre 5
  12. (grk + fr) Flavius Josèphe, La Guerre des Juifs (lire en ligne), chapitre II, 5 ssq
  13. (de) Werner Eck, Augustus und seine Zeit., Munich, , p. 97
  14. (de) Velleius Paterculus, Velleius Paterculus, Historia Romana, p. 2
  15. « Suétone, Auguste, 23 », sur bcs.fltr.ucl.ac.be (consulté le )
  16. Velleius Paterculus, Histoire Romaine, II, 117-120 (lire en ligne)
  17. Velleius Paterculus, Histoire Romaine, II, 118,1

    « Ils (les Germains) amenèrent Quintilius Varus à la plus totale insouciance (summam socordiam) au point de croire rendre la justice au forum comme préteur urbain et non commander une armée en plein cœur du territoire germain (traduction: Hellegouar'ch J.). »

  18. (de) Reinhard Wolters, Die Schlacht im Teutoburger Wald. Arminius, Varus und das römische Germanien., munich, p. 145
  19. Velleius Paterculus, Histoire Romaine, II, 119,1

    « ... ce tragique désastre, qui fut le plus grave que subirent les Romains en terres étrangères après la déroute de Crassus chez les Parthes... »

Bibliographie[modifier | modifier le code]

Liens externes[modifier | modifier le code]