Spermaceti

Un article de Wikipédia, l'encyclopédie libre.
Aller à : navigation, rechercher
Spermaceti
Spermaceti
Identification
No CAS 8002-23-1
No EINECS 232-302-5
No E E909
Unités du SI et CNTP, sauf indication contraire.

Le blanc de baleine ou spermaceti est une substance blanche présente dans la tête de certains cétacés comme le cachalot ou l'hyperoodon. L'organe correspondant est nommé organe du spermaceti[1]. La plupart des cétacés ont un organe similaire moins développé, appelé melon.

Terminologie[modifier | modifier le code]

Le terme spermaceti vient du grec sperma, graine, et du latin cetus, baleine. Lors de sa découverte, on croyait qu'il s'agissait du liquide séminal de l'animal, d'où son appellation. En anglais, le cachalot est d'ailleurs appelé sperm whale.

Propriétés[modifier | modifier le code]

C'est un composé complexe, contenant des cires et des triglycérides[2]. Purifié par l'alcool, on en extrait le constituant principal, la cétine, ou palmitate de cétyle (l'ester de l'isohexadécanol et de l'acide palmitique), C15H31COO-C16H33[3].

C'est un composé d'apparence huileuse, blanc et sans odeur de la famille des cérides. Il est insoluble dans l'eau et l'alcool à froid, mais très soluble dans l'alcool bouillant, l'éther, le chloroforme et le sulfure de carbone.

Au-dessus de 30 °C, le spermaceti est liquide. Il se cristallise petit à petit jusqu'à °C, d'abord en se troublant, puis en une masse à larges lames entre-croisées[4].

C'est une substance combustible.

L'organe du spermaceti[modifier | modifier le code]

Le rôle de cet organe n'est pas connu de manière certaine. Deux théories coexistent :

  • La flottabilité : en modifiant l'afflux sanguin, l'animal peut modifier la température et de fait la densité du spermaceti. Ainsi il s'en servirait comme ballast stabilisateur. La taille de cet organe est corrélée avec la capacité qu'a l'espèce à plonger profondément.
  • L'écholocation : cette masse pourrait faire office de guide d'onde et le "Junk", composé de la même substance, serait une série de lentilles convergentes, mais tout cela pour des ondes sonores. Cela s'appelle le modèle "bent-horn" (corne pliée) car l'impulsion sonore à l'origine du clic est créée à l'extrémité du nez de l'animal, se propage dans le spermaceti puis se réfléchit sur une poche d'air située au niveau du front du cachalot (du moins pour les fréquences suffisamment élevées, les basses fréquences étant plutôt omnidirectionnelles et ne "voient" pas le système de lentille et de miroir acoustique, respectivement composé des poches de graisse et d'air. Un clic de cachalot possédant des fréquences allant de 300 Hz à 30 kHz) et se propage ensuite dans la série de poches de graisse (le Junk) faisant office de lentille convergente avant de sortir à l'avant de l'animal. Ce système complexe permet au cachalot de produire des sons adaptés à l'écholocation dont les propriétés importantes sont la directivité (environ 95 % de l'énergie du clic est comprise dans un cône de moins de 4° de demi-angle au sommet) et l'intensité, afin de détecter des proies à longue distance (de l'ordre d'un ou deux kilomètres). Or l'intensité d'un clic de cachalot qui peut atteindre 236 dB re 1µPa à 1 mètre devant la tête du cachalot, ce qui constitue rien de moins que la source sonore (naturelle) la plus intense connue.[5]

À 37 °C, température corporelle de l'animal en surface, les lipides sont liquides. À mesure que le cachalot s'enfonce dans les profondeurs pour chasser, la température diminue et fait cristalliser les lipides du spermaceti. Ceci a pour conséquence d'augmenter la densité de celui-ci qui sert ainsi de stabilisateur. En plongée, le cachalot inhale de l'eau froide par la narine gauche, l'évent, seule fonctionnelle, et le fait circuler dans la droite, bouchée, pour refroidir et figer son spermaceti. Il réduit ainsi son volume, donc sa flottabilité. Pour remonter, il réchauffe cette huile par un afflux de sang. Bien que la flottabilité de l'animal puisse peut-être être ajusté grâce au spermaceti cela ne constitue qu'une aide, à l’ascension comme à la descente, de moins de 392 N (environ 40 kgf) pour un animal de 40 tonnes. Il ne faut, bien sûr pas comparer le 40 kg aux 40 tonnes, les cachalot ont beau peser jusqu'à 40 tonnes, ils flottent (contrairement aux baleines à fanons), c'est la densité de l'animal et son volume qui ont de l'importance. Mais un animal de cette masse possède largement la force de se passer de ces 40 petits kilogrammes. C'est pourquoi il est plus raisonnable de penser que le spermaceti sert principalement à l'écholocation, afin de trouver ses proies lors de ses plongées en eaux profondes, parfois jusqu'à 3 km de profondeur mais plus généralement à environ 1 km. Des clics plus élaborés, mais non adaptés à l'écholocation, peuvent également être émis par ces derniers par l'intermédiaire des mêmes organes, ces clic sont considérés comme de la communication sociale entre individus.Modèle:Référence à aller chercher sur la page Grand Cachalot paragraphe Spermaceti ref42

Chasse au cachalot[modifier | modifier le code]

En raison de ses propriétés, le spermaceti était très recherché pour la réalisation de bougies, savons, cosmétiques, lubrifiants, ou encore comme excipient pharmaceutique. Le cachalot fut décimé jusqu'en 1982, lorsque sa chasse fut interdite.

Notes et références[modifier | modifier le code]

Sur les autres projets Wikimedia :

  1. Biologie & écologie des baleines de l'Atlantique Nord, Pierre-Henry Fontaine, 1988.
  2. R.J. Morris, The lipid structure of the spermaceti organ of the sperm whale (Physeter catodon), 1975.
  3. J. W. Dodgson, A Foundation Course in Chemistry for Students of Agriculture and Technology, 2009.
  4. Malcolm R. Clarke, Physical Properties of Spermaceti Oil in the Sperm Whale, 1978, p.19-26.
  5. Three-dimensional beam pattern of regular sperm whale clicks confirms bent-horn hypothesis J. Acoust. Soc. Am. Volume 117, Issue 3, pp. 1473-1485 (2005); (13 pages) Walter M. X. Zimmer1, Peter L. Tyack2, Mark P. Johnson2, and Peter T. Madsen2 1NATO Undersea Research Centre, V.le San Bartolomeo 400, 19138 La Spezia, Italy 2Woods Hole Oceanographic Institution, Woods Hole, Massachusetts 02543