Phycodurus eques

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Hippocampe feuille, Dragon de mer feuillu

L'hippocampe feuille ou dragon de mer feuillu (Phycodurus eques) est une espèce de poisson marin apparenté à l'hippocampe, originaire du sud des côtes australiennes où il est protégé. C'est le seul représentant du genre Phycodurus.

Répartition géographique[modifier | modifier le code]

Le dragon de mer feuillu est présent près des côtes du sud et de l'ouest de l'Australie, généralement dans des eaux tempérées peu profondes.

Morphologie[modifier | modifier le code]

Détail de la tête.

Son nom provient de son apparence, il possède de longues protubérances en forme de feuilles présentes sur tout le corps. Ces protubérances ne servent pas à la propulsion et ne sont qu'un camouflage. Le dragon des mers feuillu se propulse au moyen d'une nageoire pectorale, sur le dessus de son cou, et d'une nageoire dorsale, plus près de l'extrémité de sa queue. Ces petites nageoires sont presque entièrement transparentes et difficiles à voir tant elles ondulent minutieusement pour mouvoir la créature tranquillement dans l'eau, participant à l'illusion d'une algue ondoyante. Pour se camoufler, il possède des appendices imitant les feuilles des sargasses, des algues brunes fréquentes dans leur milieu. Il peut également changer de couleur pour se fondre dans son environnement, mais cette capacité s'appuie sur l'alimentation du dragon des mers, l'âge, le lieu et le niveau de stress. Il peut être de couleur verte, jaune ou même rouge[1].

Tout comme l'hippocampe, le nom du dragon des mers feuillu est dérivé de sa ressemblance avec une autre créature (dans ce cas, une créature mythique). Il est légèrement plus grand que la plupart des hippocampes, les plus gros spécimens observés avoisinant les 45 centimètres. Le dragon des mers feuillu a un long bec et de petites nageoires qui en font une proie facile pour ses prédateurs.

Le dragon de mer feuillu est lié aux syngnathes et appartient à la famille des Syngnathidés, comprenant les hippocampes. Il diffère de l'hippocampe dans l'apparence, la forme de locomotion, et son incapacité à saisir les choses avec sa queue. Une espèce parente est le dragon de mer phylloptère, qui est multicolore et imite des algues avec ses nageoires, mais est plus petit que le dragon des mers feuillu.

Comportement[modifier | modifier le code]

Il aime les bouquets d'algues où, à l'abri des prédateurs, il guette ses proies ; il se nourrit principalement de plancton et de crustacés, y compris des mysidacés, mais son régime alimentaire comprend également des crevettes et des petits poissons. Grâce à son aspect foliacé vert et jaune, il se fond entre le varech et le sable. Ainsi, vigilant et invisible, il peut espérer vivre jusqu'à l'âge de 8 ans. Curieusement les dragons des mers feuillus n'ont pas de dents, ce qui est rare chez les animaux qui se nourrissent de petits poissons

Reproduction[modifier | modifier le code]

Un couple en captivité.

Comme pour les hippocampes, le dragon des mers feuillu mâle s'occupe des œufs. La femelle produit jusqu'à 250 œufs rose vif, puis les dépose dans la queue du mâle via un long tube. Les œufs s'attachent alors à une plaque incubatrice, qui leur fournit de l'oxygène. Il faut un total de neuf semaines pour que les œufs éclosent, selon les conditions de l'eau. Les œufs virent couleur pourpre ou orange au cours de cette période, après quoi le mâle agite sa queue jusqu'à ce que les nourrissons sortent, un processus qui se déroule dans les 24-48 heures suivantes. Le mâle aide les bébés à sortir en agitant sa queue, et en la frottant contre des algues et des rochers. Une fois né, le nourrisson du dragon des mers est totalement indépendant, il s'alimente du petit zooplancton jusqu'à ce qu'il soit suffisamment grand pour chasser des mysidacés. Seulement 5 % des œufs survivent. Il faut environ 28 mois au dragon des mers feuillu pour atteindre sa maturité sexuelle.

Mouvements[modifier | modifier le code]

Le dragon de mer feuillu utilise les ailettes sur le côté de sa tête pour s'orienter et pour tourner. Toutefois, sa peau est épaisse, ce qui limite sa mobilité.

Des dragons de mer feuillus seuls ont été observés au même emplacement durant de longues périodes (jusqu'à 68 heures). Mais il arrive qu'ils se déplacent sans s'arrêter pendant plusieurs heures, atteignant une vitesse allant jusqu'à 150 mètres par heure.

Menaces[modifier | modifier le code]

Les dragons de mer feuillus sont soumis à de nombreuses menaces, à la fois naturelles et anthropiques. Ils sont capturés par les collectionneurs et utilisés en médecine alternative. Ils sont vulnérables dans la période qui suit leur naissance car ce sont des nageurs très lents, ce qui réduit leur chance d'échapper à un prédateur. Les dragons des mers se perdent souvent après les tempêtes, se retrouvant éloignés de leur parent car ils ne peuvent pas enrouler leur queue autour d'un support et sont donc à la merci des courants forts.

Comme les récifs coralliens d'Australie, les dragons des mers feuillus sont menacés par la pollution industrielle et le ruissellement des pesticides, ainsi que la collecte par les plongeurs irrespectueux, fascinés par leur aspect unique. En réponse à ces dangers, ils ont été officiellement protégés par le gouvernement fédéral d'Australie.

Habitat[modifier | modifier le code]

Le dragon de mer feuillu se trouve principalement dans les eaux de l'Australie de l'Île Kangourou, sur la rive sud de la baie Jurien et sur la rive occidentale. On pensait qu'ils étaient sédentaires, cependant, des recherches plus approfondies ont montré que le dragon des mers voyage en fait à plusieurs centaines de mètres de son habitat, pour retourner au même endroit à l'aide d'un fort sens de l'orientation. On les trouve principalement autour des massifs de sable dans les eaux jusqu'à 50 mètres de profondeur, en se cachant parmi les rochers et les herbes marines.

En captivité[modifier | modifier le code]

Un dragon des mers feuillu à l'Aquarium de la baie de Monterey.

En raison de sa protection par la loi, l'obtention de dragons de mer est souvent un processus coûteux et difficile car les individus doivent provenir d'élevages et les exportateurs doivent prouver que leurs géniteurs ont été capturés avant la mise en place des restrictions ou qu'ils ont un permis de collecte. À ce jour, aucun programme d'élevage en captivité n'est parvenu à les reproduire (en récupérant une génération de dragons des mers maintenu en captivité pour se reproduire). Les dragons des mers ont un niveau spécifique de protection en vertu de la législation fédérale de la pêche, ainsi que dans la plupart des États d'Australie où ils habitent.

Ils sont très fragiles et instables en dehors de leur habitat naturel. La réussite de leur maintien en captivité relève en grande partie du secteur public, nécessitant un financement et des connaissances qui ne sont pas disponibles pour les aquariophiles amateurs.

Dans la culture[modifier | modifier le code]

Le dragon de mer feuillu est l'emblème marin officiel de l'État d'Australie-Méridionale. Le festival Leafy Sea Dragon est organisé par le Conseil du district de Yankalilla. C'est un festival de l'environnement, des arts et de la culture du sud de la péninsule Fleurieu, avec le thème de la célébration du dragon des mers feuillu. La fête inaugurale, en 2005, a attiré plus de 7 000 participants et visiteurs.

Source[modifier | modifier le code]

  1. Dinosoria consulté le 15 mai 2010

Références taxinomiques[modifier | modifier le code]

Genre Phycodurus[modifier | modifier le code]

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Espèce Phycodurus eques[modifier | modifier le code]

Documents[modifier | modifier le code]