John Wheeler

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John Wheeler
John Archibald Wheeler1985.jpg

John Wheeler (à droite). En haut de l'image, il est écrit : « The Black Hole is a source of Enlightenment. » (« Le Trou Noir est une source de Lumières. »)

Biographie
Naissance
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HightstownVoir et modifier les données sur Wikidata
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3Voir et modifier les données sur Wikidata
Étudiants de thèse
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Liste détaillée
Bourse Guggenheim
Médaille d'or Niels Bohr (en)
National Medal of Science
Médaille Oersted ()
Médaille Albert-Einstein ()
Médaille Oskar Klein (en) ()Voir et modifier les données sur Wikidata

John Archibald Wheeler, né le à Jacksonville en Floride, et mort le à Hightstown au New Jersey[1], est un Physicien théoricien, Mentor de la recherche américaine sur les trous noirs et les différents aspects de la relativité générale.

Parcours intellectuel[modifier | modifier le code]

John Wheeler développa, avec Harrison et Wakano, l'équation d'état de la matière froide et morte et établit le catalogue complet des étoiles froides et mortes, établissant ainsi une base solide à l'idée selon laquelle, à leur mort, les étoiles massives forment des trous noirs. On lui doit de nombreux travaux en physique théorique, notamment dans le domaine de la fission nucléaire. Il fut, avec Niels Bohr, l'un des précurseurs de cette discipline en 1939 et reçut à ce titre la Médaille Franklin en 1969. Il dirigea l'une des équipes qui mit au point la première bombe américaine à hydrogène. Il participa également au comité JASON qui conseilla le gouvernement lors de la guerre du Viêt Nam[2].

Wheeler a été l'un des derniers collaborateurs d'Einstein, et il entreprit d'achever son projet de théorie unifiée. La géométrodynamique fut élaborée dans ce but, explorant la piste selon laquelle tous les phénomènes physiques, tels que la gravitation ou l'électromagnétisme, pourraient se réduire aux propriétés géométriques d'espace-temps courbé. Sa théorie n'ayant pas permis d'expliquer, entre autres, l'existence des fermions ou des singularités de la gravitation, Wheeler finit par l'abandonner dans les années 1970.

On doit à Wheeler l'équation de Harrison-Wheeler qui décrit la matière nucléaire à haute densité (à l'intérieur des étoiles à neutrons par exemple). Il inventa, forgea et popularisa littéralement le terme « trou noir » pour désigner ce que l'on nommait jusque-là « astres occlus » ou « singularité ». L'expression « un trou noir n'a pas de cheveux », rappelle qu'un trou noir est caractérisé de manière unique et totale par sa masse, son moment cinétique et sa charge électrique, quelle que fût la matière lui ayant donné naissance. Il soutînt que l'état final d'une étoile en implosion gravitationnelle est la clé de la compréhension du mariage entre la relativité générale et la mécanique quantique. Il anticipa de ce fait la découverte de l'évaporation des trous noirs réalisée par stephen Hawking.

Nommé professeur à Princeton dans les années 1930, il y enseignera jusqu'en 1978 à l'exception de la période 1941-1945 où il participe au projet Manhattan[1] de mise au point de la bombe atomique. Wheeler eut notamment comme élève Richard Feynman, dont il dirigea la thèse, et Kip Thorne. Avec ce dernier et Charles Misner, il est le coauteur d'une référence pour les relativistes, le fameux ouvrage Gravitation, plus souvent cité sous le nom MTW — les initiales de ses auteurs. Il dirigea également la thèse d'Everett, qui formula l'interprétation de la mécanique quantique connue sous le nom d' « univers multiples ».

Pour son 90e anniversaire, en 2001, Max Tegmark lui dédia dans Scientific American un article[3] passant en revue quatre types d'univers multiples envisageables.

John Wheeler résume ainsi son parcours intellectuel en physique :

« Je crois que ma vie en physique se divise en trois périodes (...) J'ai d'abord cru que tout était fait de particules (...). Dans ma seconde période que tout était fait de champs (...) Dans cette troisième, mon impression est que tout est fait d'information[4] ».

La géométrodynamique de Wheeler[modifier | modifier le code]

Article détaillé : Géométrodynamique.

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. a et b Pierre Barthélémy, « Nécrologie », Le Monde, n° 19669, 20 et 21 avril 2008, p. 18.
  2. Comité Berkeley SESPA, Jan Brown, Martin Brown, Chandler Davis, Charlie Schwartz, Jeff Stokes, Honey Well, Joe Woodard Science Against the People. The Story of Jason - The Elite Group Of Academic Scientists Who, As Technical Consultants To The Pentagon, Have Developed The Latest Weapon Against Peoples' Liberation Struggles: "Automated Warfare", décembre 1972
  3. (en) Parallel Universes.
  4. « I think of my lifetime in physics as divided into three periods. In the first period . . . I was in the grip of the idea that Everything is Particles. . . . I call my second period Everything is Fields. . . . Now I am in the grip of a new vision, that Everything is Information », John Wheeler, Black Holes, and Quantum Foam.