Gyre océanique

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Carte des cinq gyres principaux de l'océan
Tous les principaux gyres océaniques

Un gyre océanique (gyre : du grec « rotation ») est un gigantesque tourbillon d'eau océanique formé d'un ensemble de courants marins. Les gyres sont provoqués par la force de Coriolis.

Principaux gyres[modifier | modifier le code]

Gyre de l'Océan Indien
Les courants du gyre du Pacifique nord

Les océans de la Terre présentent les gyres majeurs suivants[1] :

  • Gyre subpolaire de l'Atlantique nord
  • Gyre subpolaire du Pacifique nord
    • contient le plus petit gyre de l'Alaska
  • Gyre subtropical de l'Atlantique nord
    • Gulf Stream, courant du Labrador, courant du Groenland oriental, courant de l'Atlantique nord, courant équatorial de l'Atlantique nord. Contient la mer des Sargasse.
  • Gyre subtropical du Pacifique nord, appelé aussi gyre du Pacifique nord
    • Ce gyre comprend la majeure partie de l'Océan Pacifique nord. Il est situé entre l'équateur et la latitude 50° N. Le gyre du Pacifique nord tourne dans le sens des aiguilles d'une montre et comporte quatre courants principaux : le courant du Pacifique nord au nord, le courant de Californie à l'est, le courant équatorial nord au sud, et le courant de Kuroshio à l'ouest. Une accumulation de débris d'origine humaine, appelée plaque de déchets du Pacifique nord s'amasse à l'intérieur du gyre.
  • Gyre subtropical de l'Atlantique sud
    • contient le plus petit système du courant du Brésil
  • Gyre subtropical du Pacifique sud
    • système le plus petit système du courant d'Australie orientale
  • Gyre subtropical de l'Océan Indien
    • contient le système du courant Agulhas
  • Courant circumpolaire antarctique
  • Gyre subpolaire de la mer de Weddell
  • Gyre subpolaire de la mer de Ross

Circulation tropicale[modifier | modifier le code]

Les circulations tropicales sont moins unifiées et tendent à être surtout est-ouest avec une extension mineur nord-sud.

  • Système de circulation équatorial atlantique
  • Système des courants équatoriaux du Pacifique
  • Gyres de mousson

Gyres subtropicaux[modifier | modifier le code]

Le centre d'un gyre subtropical est une zone de haute pression. La circulation autour de la haute pression tourne dans le sens des aiguilles d'une montre dans l'hémisphère nord et dans le sens inverse des aiguilles d'une montre dans l'hémisphère sud, du fait de la force de Coriolis. La haute pression dans le centre est due aux vents d'ouest du côté septentrional du gyre et aux alizés du côté méridional du gyre. Cela provoque des courants de frottements vers la latitude au centre du gyre. La plongée d'eau au centre du gyre crée un flux vers l'équateur dans les 1000 à 2 000 m supérieurs de l'océan, à travers des dynamiques assez complexes. Ce flux vers l'équateur repart vers les pôles dans le veine limite occidentale intensifiée (Intensification occidentale).

La veine limite occidentale intensifiée du gyre subtropical de l'Atlantique nord est le Gulf Stream ; dans le Pacifique nord, c'est le courant de Kuroshio; dans l'Atlantique sud, c'est le courant du Brésil; dans le Pacifique sud, c'est le courant d'Australie orientale; dans l'Océan Indien, c'est le courant Agulhas.

Gyres subpolaires[modifier | modifier le code]

Les gyres subpolaires se forment dans les hautes latitudes (vers 60 degrés). La circulation des vents de surface et de l'eau océanique tourne dans le sens inverse des aiguilles d'une montre dans l'hémisphère nord, vers les zones de basse pression, comme la dépression des Aléoutiennes et la dépression d'Islande. Les courants de surface se déplacent généralement vers l'extérieur du centre du système. Ce phénomène est à l'origine du transport d'Ekman, qui crée des remontées d'eau (upwelling) riche en nutriments depuis les profondeurs.

La circulation subpolaire dans l'hémisphère sud est contrôlée par le courant circumpolaire de l'Antarctique, à cause du manque de larges masses de terres qui séparent l'Océan austral. Il existe des gyres dans la mer de Weddell et la mer de Ross, qui circulent dans le sens des aiguilles d'une montre.

Gyres et circulation d'espèces océaniques[modifier | modifier le code]

Seaglider, drone subaquatique planeur, qui a servi à explorer le Gulf Stream puis le courant d'Agulhas au sud de l'Afrique de l'Est

.

Les grands courants marins transportent des espèces qui s'y laissent passivement porter.
D'autres (Tortue luth par exemple) les utilisent activement pour franchir de grandes distances en économisant leur énergie. Ces dernière savent parfois aussi utiliser les contre-courants pour remonter contre le courant principal, en le longeant.

Les capteurs d'un seaglider récemment utilisé pour explorer le courant d'Agulhas ont montré qu’il existait localement des contrecourants et de puissants tourbillons lents ; dans ce cas, le seaglider a été piégé dans l’équivalent d’un cyclone aquatique de 15 kilomètres de diamètre environ, tournant à la vitesse d'une personne qui marche. Les satellites observent de tels tourbillons (plus gros, souvent mais ils sont très rarement mesurés in situ). Cette observation sera détaillée dans la revue Geophysical Research Letters.[2]

Voir aussi[modifier | modifier le code]

Références[modifier | modifier le code]

  1. PowerPoint Presentation
  2. KorneiJan K (2017) Underwater probes detect ‘sea cyclones’ off coast of Africa ; Science News, publiée 13 janvier 2017