Balsa

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Le balsa (Ochroma pyramidale) est une espèce d'arbre de la famille des Bombacaceae, ou des Malvaceae, sous-famille des Bombacoideae, selon la classification phylogénétique. C'est un grand arbre pouvant atteindre 40 m de haut, originaire des forêts équatoriales d'Amérique du Sud et d'Amérique centrale. Le terme désigne aussi le bois de cet arbre, extrêmement léger et cassant, utilisé notamment pour la réalisation de maquettes d'aéronefs, et dans le cinéma, pour créer des objets pouvant être facilement brisés (pour des scènes nécessitant des effets spéciaux).

Le terme « balsa » (mot féminin : una balsa) vient de l'espagnol où il signifie radeau.

Description[modifier | modifier le code]

Son feuillage est normalement persistant, sauf en cas de saison sèche prolongée. Les grandes feuilles de 30 à 50 cm sont palmées avec 3 à 5 nervures saillantes et possèdent des lobes peu marqués.

Aire et répartition[modifier | modifier le code]

Mexique et Amérique centrale, Antilles, Amérique du Sud. Cultivé en Afrique et en Asie.

Production[modifier | modifier le code]

Sa production est difficile, car c'est un arbre complexe qui ne pousse que dans des conditions climatiques particulières et à une certaine altitude. Le balsa pousse en touffe et il n'est pas possible de planter les arbres en alignement comme les bananiers et les hévéas.

C'est un arbre à croissance très rapide. Dès la première année, il croît de six mètres, et son bois peut être exploité dès l'âge de six ou sept ans, lorsqu'il mesure de trente-cinq à quarante mètres. Cependant, il vieillit vite et il est sujet, vers 15 ans, au pourrissement qui lui enlève toute valeur commerciale.

Le bois, une fois les arbres abattus, est sursaturé d'humidité, de 200 à 800 % (de la masse anhydre). Il doit être séché très rapidement et traité à l'aide de produits hydrofuges. Il est sensible aux attaques des insectes.

Utilisation[modifier | modifier le code]

Différentes tailles de baguettes de balsa.

Les Indiens d'Amazonie l'utilisaient pour fabriquer des radeaux à l'aide de troncs assemblés, ou des canots creusés dans des troncs d'arbres.

Son bois est très léger — deux fois plus léger que le liège et sa densité typique est de 0,14 (à 12 % d'humidité) soit 140 kg/m³ — un tiers de la densité d'un bois ordinaire — mais peut varier de 80 kg/m³ à 300 kg/m³[1]. Il vient souvent en complément d'autres matériaux composites, et peut donc être utilisé pour fabriquer de véritables sandwichs, composés de plusieurs couches de matériaux dont l'aluminium. Cette technique optimise les qualités intrinsèques de chacun des composants employés.

Il est très recherché pour le modélisme (modélisme naval et aérien notamment) et pour diverses applications : isolation thermique et phonique, construction aéronautique, flotteurs, ceintures de sauvetage… Il servit notamment dans la fabrication du De Havilland DH.98 Mosquito, ainsi que le fameux Kon-Tiki.

Les Américains l'utilisent surtout dans la construction navale et plus particulièrement pour les yachts de luxe.

Les Européens l'emploient beaucoup dans la fabrication des pales des éoliennes.

Une utilisation plus récent est celle comme filtre dans les pipes à tabac de type 9 mm.

La plus grosse consommation de bois de balsa est cependant dues aux chantiers navals. Il est en effet employé pour isoler les réservoirs des méthaniers notamment.

Synonymes[modifier | modifier le code]

  • Bombax pyramidale Cav. ex Lam.
  • Ochroma bicolor Rowlee
  • Ochroma concolor Rowlee
  • Ochroma lagopus Sw.
  • Ochroma obtusum Rowlee

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Notes et références[modifier | modifier le code]