Coudée

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Une coudée de Nippour, graduée
(IIIe millénaire avant notre ère)
aujourd'hui au musée archéologique d'Istanbul.

La coudée (lat. cubitus) est une unité de longueur vieille de plusieurs milliers d'années. Elle a comme base la longueur allant du coude jusqu'à l'extrémité de la main. C'est la coudée, dite naturelle, de vingt-quatre doigts (= six paumes ou 1½ pieds). Elle correspond donc à 45 cm environ.

Historique[modifier | modifier le code]

Très tôt, la coudée pouvait signifier des unités de longueur plus grandes, plus pratiques. Ainsi la « coudée de Nippour », mesure de référence de tous les systèmes de l'Antiquité, tenait trente doigts exactement. Cela certainement pour des raisons de compatibilité avec le système sexagésimal babylonien. Les Égyptiens, eux, divisèrent cette même coudée en vingt-huit doigts seulement[1]. Ceci à cause d’une approximation trigonométrique très pratique pour les géomètres lors des redivisions des champs après les crues du Nil : 5 √2 ≈ 7. Ainsi la mesure de longueur appelée doigt crût d’un quatorzième par rapport à sa valeur déjà observée dans la verge mégalithique[2].

Plus tard, pendant le Moyen Âge, la coudée pouvait localement signifier la mesure de deux pieds. Mais très souvent, on préférait lui attribuer une valeur plus grande encore. Le yard anglais est une « coudée de trois pieds ». Pour mesurer, par exemple, des étoffes sans outil : « du centre du corps humain à l'extrémité de la main, le bras étendu ». Soit un peu plus de 90 cm. Ce qui donna la définition royale seulement légendaire : « du bout de nez d'Henri Ier à son petit doigt ».

L'aune de Paris de François Ier — attestée dès la fin de l’Antiquité sous le nom latin « ulna »[3] — est une coudée de quatre pieds. Soit un peu moins de 1,20 m : « de la hanche gauche par exemple, à l'extrémité de la main droite, le bras levé ».

Une valeur très spécifique fut donnée à la coudée par les bâtisseurs des cathédrales : 233 lignes au lieu des 216 lignes (=1½ pieds) du système standard[4].

La coudée nubienne mesure quatre pieds.

Notes[modifier | modifier le code]

  1. Voir Coudée royale égyptienne
  2. anglais : megalithic yard
  3. cf. texte : « gromatici veteres » unités de mesure romaines
  4. Voir la corde à treize nœuds, longue de douze intervalles d'une coudée, outil de tracé médiéval.

Référence[modifier | modifier le code]