Micro (préfixe du système international)

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Micro est le préfixe du système international d'unités (SI) qui représente un millionième d’unité soit 10-6 fois l’unité. Son symbole est ‹ μ › (lettre grecque mu) ou ‹ µ › (symbole micro U+00B5), la lettre grecque étant préférée dans un contexte Unicode[1]. Par exemple, un micromètre qui s’écrit 1 μm vaut 1 /1 000 000 m = 1×10-6 m = 1 micron (unité retirée : nom d'unité « micron », et le symbole « µ »)[2].

Confirmé en 1960, il provient du grec μικρός (en alphabet latin micros), signifiant « petit ».

Usage de la lettre µ[modifier | modifier le code]

Dans la gamme qui va de yocto (10^-24) à yotta (10^24), c'est la seule représentation d'un ordre de grandeur dont la représentation nécessite une lettre de l'alphabet grec.

Celle-ci étant absente des machines à écrire électromécaniques à barre, une façon de contourner le problème dans les années 1950 à 1980 était d'écrire par exemple us (microseconde), uF (microfarad), en complétant ensuite ou non le caractère à la main. Les machines à boule dans les années 60 (IBM Sélectric) et à marguerite dans les années 70 (Diablo, Xerox...) disposaient de caractères grecs, mais à condition de changer la tête d'impression au coût de plusieurs secondes par caractère, ce qui était jugé trop incommode.

Lors de la sortie de l'IBM PC en France, l'ingénieur chargé de valider le produit pour la France[3] mit son veto à tout clavier français AZERTY ne comportant pas en standard une touche µ, estimant qu' « il serait anormal que dans le pays qui a donné au monde le système SI on soit à la veille du troisième millénaire dans l'impossibilité de l'utiliser avec un PC ».

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. UTR 25, s.v. 2.5 Duplicated Characters
  2. Résolution 7 de la 13e réunion de la CGPM (1967/68)
  3. Marcel Boulogne, Recommandations concernant la disposition du clavier français de l'Ordinateur Personnel, IBM France, 1982.

Bibliographie[modifier | modifier le code]

  • Barbara Beeton, Asmus Freytag et Murray Sargent, Unicode Technical Report #25, Unicode support for mathematics (lire en ligne)

Voir aussi[modifier | modifier le code]

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