Cercle Antarctique

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Carte de l'Antarctique indiquant le cercle Antarctique en bleu.

Le cercle Antarctique est l'un des cinq parallèles principaux indiqués sur les cartes terrestres. Il s'agit du parallèle de 66° 33' 46,274" (au 1er juillet 2016)[1] de latitude sud, la latitude la plus septentrionale sur laquelle il est possible d'observer le soleil de minuit lors du solstice de décembre. Il a été traversé pour la première fois le 17 janvier 1774 par l'explorateur britannique James Cook.

Définition[modifier | modifier le code]

Le cercle Antarctique marque la limite nord du jour polaire lors du solstice de décembre et de la nuit polaire lors du solstice de juin. Au-delà du cercle Antarctique, le Soleil reste au-dessus de l'horizon pendant au moins vingt-quatre heures consécutives au moins une fois dans l'année (soleil de minuit). Réciproquement, le Soleil reste en dessous de l'horizon pendant au moins vingt-quatre heures consécutives une autre fois dans l'année.

En fait, à cause de la réfraction et parce que le Soleil apparaît comme un disque et non pas comme un point, une partie du Soleil de minuit peut être perçue la nuit du solstice de décembre jusqu'à 50' (90 km) au nord du cercle Antarctique (de même, lors du solstice de juin, une partie du Soleil est visible jusqu'à 50' au sud du cercle Arctique). Ceci n'est cependant vrai qu'au niveau de la mer : s'élever en altitude augmente ces valeurs.

Position[modifier | modifier le code]

La position du cercle Antarctique est déterminée par l'inclinaison de l'axe de rotation de la Terre par rapport à l'écliptique. Cet angle n'est pas constant et suit des cycles de périodes diverses. À cause de la nutation, l'inclinaison oscille de 9,56" (environ 295 m à la surface) sur une période de 18,6 ans. Le cycle principal possède une période de 41 000 ans et une amplitude de 2,4°, soit près de 267 km à la surface. Actuellement, l'inclinaison diminue d'à peu près 0,468" par an et le cercle Antarctique se déplace vers le sud de 14,46 m par an.

Terres traversées[modifier | modifier le code]

Le cercle Antarctique est quasiment intégralement situé sur l'océan Antarctique et délimite de façon approximative la forme du continent Antarctique. Il coupe cependant celui-ci en plusieurs endroits, en partant de 0° de longitude et en se dirigeant vers l'est :

Le cercle Antarctique traverse aussi les îles Balleny et passe très près de l'île Borradaile, dans le chenal de huit kilomètres de large entre les îles Young et Buckle.

Notes et références[modifier | modifier le code]

Voir aussi[modifier | modifier le code]

Articles connexes[modifier | modifier le code]