Thalattosauria

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Les Thalattosauria, aussi appelés Thalattosauriens, (ce qui signifie en grec « lézards des mers ») sont un ordre de reptiles marins préhistoriques qui a vécu du milieu à la fin du Trias. Certaines espèces dépassaient les 4 mètres de longueur, en comptant leur longue queue plate utilisée pour se propulser sous l'eau. Alors qu'ils présentent une ressemblance superficielle avec les lézards, les relations exactes de thalattosauriens et des lézards sont inconnues ; ils sont très souvent considérés comme des diapsides, mais les experts les ont diversement placés sur l'arbre généalogique des reptiles : à proximité des ichtyosaures, des archosaures, des Lepidosauromorpha (lézards et leurs proches) ou des néodiapsides primitifs.

Description[modifier | modifier le code]

Reconstitution de Miodentosaurus.

Les thalattosauriens ont des débuts d'adaptation à la vie en mer, notamment la longue queue en forme de pagaie et le corps élancé. Leurs caractéristiques primitives comprennent les nombreuses dents couvrant le palais, leurs côtes à un seul chef et leur large coracoïde en forme de plaque. Leur caractéristiques la plus originale est leur tête. Les membres d'un groupe, les Askeptosauroidea, ont de longs et étroits crânes pointus. Des rostres prolongent le crâne repoussant les narines près des orbites. La plupart ont de petites dents mais un askeptosauroidé, Endennasaurus, est entièrement édenté. Les membres du deuxième groupe, les Thalattosauroidea, ont des museaux encore plus distinctifs orientés vers le bas. Les genres Clarazia et Thalattosaurus ont tous deux un museau qui se termine en pointe étroite. La plus grande partie du museau est droite mais, à la pointe, les prémaxillaires sont orientés vers le bas. Xinpusaurus a également des prémaxillaires orientés vers le bas, mais l'extrémité des maxillaires est fortement orientée vers le haut, laissant une encoche dans le mâchoire. Chez Hescheleria, Nectosaurus et Paralonectes, les prémaxillaires pointent brusquement vers le bas au bout du museau, formant presque un angle droit avec le reste de la mâchoire. Dans ces genres, le bout du museau forme un crochet muni de dents séparées du reste de la mâchoire par un espace appelé diastème[1].

Histoire[modifier | modifier le code]

Reconstitution due à John C. Merriam's du crâne de Thalattosaurus avec un museau droit.

Les Thalattosauria (et la famille des Thalattosauridae) ont été nommés par le paléontologue américain John Campbell Merriam en 1904 pour désigner un groupe de reptiles marins, ne contenant à l'époque que le premier genre connu, Thalattosaurus. Merriam avait étudié une mâchoire trouvée dans un dépôt du Trias en Californie et a noté des similitudes entre celle-ci et celle d'un ichtyosaure Mixosaurus, attribuant la mâchoire à ce genre[2]. De nouveaux vestiges ont été découverts dans le comté de Shasta, en 1902 et 1903 par l'Université de Californie. Ces spécimens ont été trouvés dans dles calcaires marins à côté d'ossements d'ichtyosaures, d'écailles de poissons et des coquilles de mollusques. L'holotype de Thalattosaurus, à la base de la description des thalattosauriens par Merriam, a été trouvé en quatre morceaux séparés dans des veines de roche. La roche a été dégagée pendant la préparation. En reconstituant le crâne, Merriam avait considéré que le museau était droit, comme celui des autres reptiles. Des fragments d'os situés à proximité des membres ont été interprétés comme des phalanges et tout le membre était considéré comme une sorte de pagaie[2]. Plus tard, des spécimens avec des membres mieux préservés ont révélé que les thalattosauriens avaient des doigts fonctionnels.

Répartition[modifier | modifier le code]

Des fossiles de Thalattosauria ont été trouvés en Californie, dans l'Orégon, le Nevada et la Colombie-Britannique. Ils sont également présents en Europe, avec des restes trouvés en Suisse, en Autriche et en Italie. Plus récemment, des fossiles ont été trouvés en Chine.

Un fossile de thalattosaure a été trouvé sur le rivage d'une île au sud-est de l'Alaska en mai 2011. Il comprenait une partie apparente de la queue dans une roche calcaire située dans la zone intertidale. Plusieurs blocs contenant le reste du squelette ont été sciés dans la roche environnante. Des empreintes de bivalves Halobia ont été trouvés autour du squelette. Le thalattosaure a vécu dans les eaux tropicales entourant un atoll volcanique qui existait dans la région au Norien, au Trias supérieur[3]. Un second fossile a été trouvé sur la rive sud de l'Alaska près d'Anchorage, à la fin juillet 2011[4].

Systématique[modifier | modifier le code]

Les Thalattosauriens ont d'abord été classés par Merriam comme des diaptosaures ou des diapsides primitifs. Il les a comparés à des rhynchocéphales, qui comprend l'actuel Sphenodon. La classification des thalattosauriens a varié d'une étude à l'autre, surtout depuis que certains paléontologues ont commencé à considérer les askeptosauridés comme de vrais thalattosauriens. Alors que certains auteurs ont placé les traditionnels thalattosaures et les askeptosauridés au sein d'un ordre élargi, les Thalattosauria, la plupart des définitions cladistiques (voir ci-dessous phylogénie) réserve le nom de Thalattosauria à un clade comprenant les thalattosaures traditionnels et nomme le grand groupe thalattosaure-askeptosauridés les Thalattosauriformes. Dans les études qui utilisent une définition plus inclusive des Thalattosauria, le nom Thalattosauroidea a été utilisé pour le groupe le plus exclusif[5].

Taxonomie[modifier | modifier le code]

La taxonomie présentée ici inclut des genres énumérés dans un article en ligne par Mikko Haaramo, avec taxons supplémentaires ajoutés en fonction de leur renvoi dans les documents suivants[6]. Le terme Thalattosauria est utilisé ici dans son sens le plus inclusif, d'après Cheng[7]. À noter que la famille des Thalattosauridae est paraphylétique, car elle comprend les ancêtres directs de la famille des Claraziidae.

Clarazia schinzi

Phylogénie[modifier | modifier le code]

Alors que le terme « Thalattosauria » a traditionnellement été utilisé pour désigner le plus grand groupe contenant toutes les familles de « thalattosaures », plusieurs auteurs ont récemment utilisé ce nom pour ce qui serait autrement appelé Thalattosauroidea et ont utilisé le clade Thalattosauriformes pour le plus vaste groupe[8]. La phylogénie présentée ici suit Haaramo (2004)[6] et Wu (2009)[9].

Thalattosauria
Askeptosauroidea

Endennasaurus


Askeptosauridae
Anshunsaurus

A. huangguoshuensis



A. wushaensis





Askeptosaurus



Miodentosaurus





Thalattosauroidea
unnamed

Nectosaurus



Xinpusaurus



Kössen-Form



Thalattosauridae

Agkistrognathus


unnamed

Paralonectes


unnamed

Thalattosaurus


Claraziidae

Clarazia



Hescheleria








Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. (en) O. Rieppel, « Rostral structure in Thalattosauria (Reptilia, Diapsida) », Canadian Journal of Earth Sciences, vol. 42,‎ 2005, p. 2081–2086 (DOI 10.1139/E05-07, lire en ligne)
  2. a et b (en) J.C. Merriam, « The Thalattosauria: a group of marine reptiles from the Triassic of California », Memoirs of the California Academy of Sciences, vol. 5, no 1,‎ 1905, p. 1–52
  3. (en) C. Petersen, « Recent fossil discovery near Keku Strait a first for Alaska », Capital City Weekly,‎ 13 July 2011 (lire en ligne)
  4. (en) Y. Rosen, « Rare fossil of sea reptile found on Alaska beach », sur Yahoo News,‎ 29 July 2011 (consulté le 31 juillet 2011)
  5. (en) O. Rieppel, J. Liu et B. Bucher, « The fist record of a thalattosaur reptile from the Late Triassic of Southern China (Guizhou Province, PR China) », Journal of Vertebrate Paleontology, vol. 20, no 3,‎ 2000, p. 507–514 (DOI [0507:TFROAT2.0.CO;2 10.1671/0272-4634(2000)020[0507:TFROAT]2.0.CO;2])
  6. a et b Haaramo, M. (2004). "Thalattosauriformes", from Mikko's Phylogeny Archive. Consulté le 4 octobre 2007. http://www.fmnh.helsinki.fi/users/haaramo/Metazoa/Deuterostoma//Chordata/Reptilia/Sauropterygia/Thalattosauriformes.htm
  7. Cheng, Y., Wu, X., Li, C., and Tamaki, S. (2007). "A new thalattosaurian (Reptilia: Diapsida) from the Upper Triassic of Guizhou, China."
  8. (en) J. Müller, S. Renesto et S.E. Evans, « The marine diapsid reptile Endennasaurus (Reptilia: Thalattosauriformes) from the Late Triassic of Italy », Palaeont, vol. 48,‎ 2005, p. 15–30 (DOI 10.1111/j.1475-4983.2004.00434.x)
  9. (en) Wu Xiao-Chun, Cheng Yen-Nien, Sato Tamaki and Shan Hsi-Yin, « Miodentosaurus brevis Cheng et al., 2007 (Diapsida: Thalattosauria): its postcranial skeleton and phylogenetic relationships », Vertebrata PalAsiatica, vol. 47, no 1,‎ 2009, p. 1–20 (lire en ligne)