Paradoxe de Jevons

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Les manufactures alimentées au charbon de Manchester au XIXe siècle. Les progrès technologiques qui ont permis l'utilisation du charbon durant la Révolution industrielle ont augmenté de manière substantielle la consommation de ce combustible.

Le paradoxe de Jevons, baptisé du nom de l'économiste britannique William Stanley Jevons, énonce qu'à mesure que les améliorations technologiques augmentent l'efficacité avec laquelle une ressource est employée, la consommation totale de cette ressource peut augmenter au lieu de diminuer. En particulier, ce paradoxe implique que l'introduction de technologies plus efficaces en matière d'énergie peut, dans l'agrégat, augmenter la consommation totale de l'énergie[1].

Histoire[modifier | modifier le code]

William Stanley Jevons

Dans son livre de 1865, Sur la question du charbon, Jevons a observé que la consommation anglaise de charbon a fortement augmenté après que James Watt a introduit sa machine à vapeur, qui était bien plus efficace que celle de Thomas Newcomen. Les innovations de Watt ont fait du charbon une source d'énergie plus rentable, ce qui a conduit à généraliser l'utilisation de sa machine à moteur à vapeur au sein des entreprises. Celles-ci ont à leur tour fait augmenter la consommation totale de charbon, même lorsque la quantité de charbon utilisée dans le cadre d'une utilisation particulière diminuait.

Résolution[modifier | modifier le code]

On peut comprendre ce paradoxe de la manière suivante. Toute augmentation de l'efficacité d'utilisation d'une ressource (par exemple, un carburant) peut être assimilée à une baisse du prix du produit de l'utilisation de cette ressource (en l'occurrence, du travail mécanique). Or, la diminution du prix d'un bien ou d'un service engendre généralement une augmentation de la demande de ce bien ou de ce service (l'élasticité de la demande est en général négative). Ainsi, si le prix du travail mécanique baisse, la demande de travail mécanique augmente, et cette augmentation peut, dans certains cas, être suffisamment importante pour contrebalancer le gain d'efficacité réalisé. Toutefois, l'accroissement de la demande de carburant se traduira par une augmentation du prix du carburant, ce qui limitera à la fois la hausse de la consommation du carburant et la baisse du prix du travail mécanique. L'effet net ne peut pas être déterminé sans données supplémentaires.

L'observation de Jevons n'est donc pas un paradoxe logique, elle n'est paradoxale que dans le cadre économique néoclassique qui considère que l'économie est une affaire d'offre et de demande et que l'amélioration de l'efficacité énergétique pour un service donné devrait induire une diminution des ressources employées. Un tel résultat ne surprend pas les analyses hétérodoxes, notamment marxiste, qui insèrent l'offre et la demande dans le contexte plus large d'une dynamique d'accumulation capitaliste et productiviste (croissance). Dans un tel système en effet la baisse du prix ou du temps de travail est immédiatement réinvestie dans d'autres activités dont la finalité générale est d'augmenter la dépense, pas de la diminuer.

Implications[modifier | modifier le code]

Le paradoxe de Jevons est quelquefois invoqué comme raison pour ne pas améliorer l'efficacité d'utilisation des ressources. Toutefois, il s'agit d'un sophisme puisque le raisonnement ne prend pas en compte les avantages que ces ressources peuvent générer pour d'autres consommateurs : ainsi, c'est l'amélioration de l'efficacité des machines à vapeur qui a donné à beaucoup plus de gens la possibilité de voyager et a permis le transport de marchandises à faible coût.

Le paradoxe est aussi invoqué dans le contexte du pic pétrolier pour discréditer des politiques environnementales visant à améliorer l'efficacité d'utilisation du pétrole pour ralentir l'arrivée ou diminuer les effets du pic[réf. nécessaire]. Plusieurs réponses peuvent être faites à cet argument. Premièrement, dans le contexte d'un marché mature comme celui du pétrole, l'effet rebond est généralement faible. L'effet rebond sera néanmoins plus important dans les marchés émergents comme la Chine ou l'Inde. Deuxièmement, l'amélioration de l'efficacité peut, du moins, amortir l'effet des augmentations de prix et des pénuries sur l'économie. Troisièmement, une intervention de l'État (taxe verte, etc.) peut accompagner l'augmentation de l'efficacité pour maintenir le coût d'usage à un niveau constant.

L'effet rebond résume de manière plus générale l'écart entre l'augmentation de l'efficacité d'utilisation d'une ressource et la consommation de celle-ci.

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. (en) Jeff Jacoby, « The fuel-efficiency paradox », The Boston Globe,‎ 29 avril 2009 (lire en ligne)

(en) Cet article est partiellement ou en totalité issu de l’article de Wikipédia en anglais intitulé « 154355846 Jevons paradox » (voir la liste des auteurs)

Voir aussi[modifier | modifier le code]

Articles connexes[modifier | modifier le code]

Liens externes[modifier | modifier le code]