Loulan

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Une pièce de bois gravée découverte à Loulan, IIIe - IVe siècle av. J.-C. Les motifs montrent l'influence d'anciennes civilisations occidentales. British Museum

Loulan (樓蘭 ; pinyin : Lóulán) est une ancienne cité fondée au IIe siècle av. J.-C. sur la bordure nord-est du désert du Taklamakan. Loulan, connu également sous les noms de Kroran ou Krorayina, était un royaume sur la route de la soie, dans l'actuelle région autonome des Ouïgour du Xinjiang en Chine.

Les ruines de la ville de Loulan sont situées sur la rive occidentale du Lop Nor, à l'époque un lac, aujourd'hui entièrement submergé par le désert, dans le district de Ruoqiang de l'actuelle préfecture autonome mongole de Bayin'gholin (coordonnées approximatives 40° 31′ 39.48″ N 89° 50′ 26.32″ E / 40.5276333, 89.8406444). Elles couvrent une superficie d'une dizaine d'hectares.

Elles ont été découvertes par Sven Hedin en 1899. Celui-ci dégagea alors quelques maisons et trouva une tablette de bois portant des inscriptions en alphabet kharosthi, ainsi que de nombreux manuscrits chinois de la dynastie des Han postérieurs (ou Han orientaux) du IIIe siècle av. J.-C..

Depuis lors, de nombreuses recherches archéologiques y ont été effectuées. Parmi les découvertes les plus importantes, on peut noter en 1980 celle de la dépouille d'une femme datant de 3 800 ans, qui a reçu le nom de « beauté de Loulan », ce qui a démontré l'ancienneté de la présence humaine dans la région. On y a également trouvé des cercueils colorés, des tapis, des pièces de monnaie, des porcelaines laquées, des ustensiles en bois gravé et des poteries.

Les causes de la disparition de la ville de Loulan, probablement au IIIe siècle, après une période de prospérité liée au commerce de la soie, du verre et des parfums, ne sont pas encore précisément connues. Diverses hypothèses ont été émises, comme l'assèchement des cours d'eau ou le changement d'itinéraire de la route de la soie.

Malheureusement Loulan risque à nouveau de disparaître. Après l'ouverture aux voyageurs, elle est exposée de plus en plus aux vols et à la destruction.

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