Stephen Girard

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Stephen Girard
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Stephen Girard à la fin de sa vie
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Stephen Girard, né Étienne Girard le à Bordeaux rue Ramonet, mort le à Philadelphie, est un armateur, un banquier et un philanthrope américain d'origine française.

Biographie[modifier | modifier le code]

Étienne Girard naît à Bordeaux en 1750 dans une famille de négociants. À 13 ans, il s'engage comme marin et, à 23 ans, il devient capitaine de navire dans la flotte de son père. En 1774, Girard fait du commerce entre les Antilles et New York mais, en 1776, la marine britannique, organisant le blocus des treize colonies rebelles, oblige Girard à se réfugier à Philadelphie, où il décide de s'installer et devient l'une des figures des réfugiés français de Saint-Domingue en Amérique. En 1777, Girard épouse Mary Lum mais, en 1785, sa femme commence à souffrir de troubles mentaux et en 1791 Girard, sur les conseils du docteur Benjamin Rush, se résout à la faire interner à l'hôpital de Philadelphie.

Le , Girard prend la nationalité américaine sous le nom de Stephen Girard. Travailleur infatigable et doué pour le négoce, Girard s'enrichit beaucoup grâce au commerce avec les Antilles mais aussi avec la Chine. En 1811, alors que la charte de la Première Banque des États-Unis d'Amérique arrive à expiration, Girard rachète la majorité des actions ainsi que les bâtiments et fonde sa propre banque, la Girard Bank. La banque Girard bat monnaie et devient le principal bailleur de fonds du gouvernement américain lors de la guerre de 1812. Dans le courant du conflit, face à l'urgence et au désistement d'autres banquiers, il a à un moment garanti 95 % de la garantie des bons de guerre émis. En 1816, il devient un des directeurs de la Seconde Banque des États-Unis d'Amérique. Il finance aussi la création du journal L'Abeille Américaine de Jean-Simon Chaudron, son associé dans une société d'orfèvrerie, qui assure un trait d'union entre les réfugiés français de Saint-Domingue en Amérique, dont Stephen Girard fut probablement le premier.

Girard est considéré par les historiens de l'économie comme le 4e homme le plus riche de l'histoire des États-Unis à la fin de sa vie, (l'une des bases de calcul étant le rapport de sa fortune au PIB du pays à son époque) avec une fortune de 7,5 millions de dollar US (soit 1/150e du PNB américain). Étant donne que sa famille a refuser de lui offrir un tonneaux de vin de Bordeaux suite au prix trop coûteux il décide de léguer sa fortune aux œuvres caritatives de Philadelphie et de La Nouvelle-Orléans et fonde à Philadelphie le Girard College, un internat destiné à accueillir et à scolariser les orphelins de la ville. La petite ville de Girard, en Pennsylvanie, lui doit son nom.

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