Poids de marc

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Les poids de marc constituent un système d'unités de masse utilisé depuis le milieu du XIVe siècle et sous l'Ancien Régime français. Les poids de marc moyens sont organisés par la pile dite de Charlemagne, un ensemble de pierres de balance en godets s'empilant l'une dans l'autre d'un poids total de 50 marcs, soit environ 12¼ kilogrammes.

Histoire[modifier | modifier le code]

La France sous l’Ancien Régime connaît aussi une grande variété locale d’unités de mesures. Le système de mesure du Roi, qui prévalut, établit de clairs rapports.

Les systèmes de mesure à l’ancienne ont une tradition plurimillénaire. Ils furent donc conçus bien avant l’invention du système arithmétique positionnel décimal. Leur utilisation dans le système décimal actuel – à cause de leurs rapports changeants (fois deux, trois, quatre, etc.) – nécessite de nombreuses conversions. Cet inconvénient majeur et intrinsèque fut la raison principale de leur abolition irrévocable par la Première République française au 1er août 1793.

À cette date les unités anciennes furent remplacées par le système métrique décimal. Celui-ci, aujourd’hui encore, est le système légal de poids et de mesures en France et dans de nombreux autres pays.

Unités de masse dans le système du roi (de France)[modifier | modifier le code]

La livre des poids de marc ou livre de Troyes, attestée depuis le début du XIIIe siècle, valut dans tout le royaume à partir de 1266. La livre de Troyes est en principe douze dixièmes de la livre carolingienne. Cette dernière fut instaurée en 793 par Charlemagne.

Nom d’unité Ratio
(livre)
Ratio
(once)
Ratio
(denier)
Ratio
(prime)
Équivalence
(arrondie)
une prime 1 / 384 / 242 1 / 243 1 / 242 1 2,213 1 mg
un grain (de Paris) 1 / 384 / 24 1 / 242 1 / 24 24 53,114 8 mg
un denier 1 / 384 1 / 24 1 576 1,274 8 g
un gros (ou une grosse) 1 / 128 1 / 8 3 1728 3,824 3 g
une once (de Paris) 1 / 16 1 24 8 × 1728 30,594 1 g
un demi-quarteron 1 / 8 2 24 x 2 16 × 1728 61,188  g
un quarteron 1 / 4 4 24 x 4 32 × 1728 122,376  g
un marc (ou une demi-livre) 1 / 2 8 24 × 8 64 × 1728 244,752 9 g
une livre des poids de marc 1 16 24 × 16 128 × 1728 489,505 8 g
la pile dite de Charlemagne 25 16 × 25 24 × 16 × 25 25 × 128 × 1728 12,237 6 kg
un quintal 100 16 × 100 24 × 16 × 100 100 × 128 × 1728 48,950 6 kg
un tonneau 100 × 20 16 × 100 × 20 24 × 16 × 100 × 20 20 × 100 × 128 × 1728 979,011 7 kg

La masse d’eau contenue dans un pied cube s’appelle « le talent ».
Cette traditionnelle unité, très connue, ne figurait pas explicitement dans les unités françaises anciennes.
Néanmoins, il est évident que la livre française correspondait à un soixante-dixième de ce talent français.

un talent 70 16 × 70 24 × 16 × 70 70 × 128 × 1728 34,265 4 kg

Les orfèvres et bijoutiers pesèrent aussi en estelin, maille et felin.
Cependant pour l’usage monétaire, les métaux précieux sont mesurés en livre troy ou en once troy
(dans le système de troy) légèrement différentes de la livre et l’once de Paris (du système de marc).

un estelin 1 / 128 / 5 × 2 1 / 20 3 / 5 × 2 4 / 10 × 1728 1 529,705 6 mg
une maille 1 / 128 / 5 1 / 40 3 / 5 2 / 10 × 1728 764,852 8 mg
un felin 1 / 128 / 5 / 2 1 / 80 3 / 5 / 2 1 / 10 × 1728 382,426 4 mg

Conversion au kilogramme dans le système décimal[modifier | modifier le code]

La loi du 19 frimaire an VIII (10 décembre 1799) définit que :

  • le kilogramme est égal à 18 827,15 grains du « marc moyen de la pile (dite) de Charlemagne. » ; Le grain égale donc 1 000 000 ÷ 18 827,15 soit environ 53,114 783 703 322 mg ;
  • le kilogramme est par ailleurs le poids d’un décimètre cube d’eau distillée à quatre degrés Celsius, c’est-à-dire au maximum de sa densité.

À l’époque, le savoir qu’un pied-du-roi cube rempli d’eau a la masse d’exactement 70 livres était visiblement perdu. Selon la première partie de la définition, 70 livres françaises devrait être 7 × (9 216/18 827,15) = 34,265 409 kg.

En se référant à la secondes partie de la définition, la masse d’eau contenue dans un pied-du-roi cube sous conditions rigoureusement identiques (température, pureté de l’eau, etc.) est de 90 000³/27 706³ = 34,277 255 kg, soit environ 0,035 % supplémentaire.

Cependant, une légère différence de salinité (par exemple : la différence entre de l’eau déminéralisée et de l’eau potable de très bonne qualité) suffit pour expliquer cette contradiction.

Notes[modifier | modifier le code]


Voir aussi[modifier | modifier le code]