Pakicetus

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Le Pakicétus est un taxon d'animaux préhistoriques, au rang du genre. Ils sont membres de la famille des pakicétidés, qui sont des mammifères terrestres disparus, considérés comme les plus anciens ancêtres connus des cétacés modernes.

Jusqu'à récemment, la théorie sur l'évolution des cétacés présentait comme premiers ancêtres les membres des mésonychidés, des carnivores, charognards qui partageaient des caractéristiques morphologiques avec les artiodactyles, comme celle d'être ongulés.

Découvertes fossiles[modifier | modifier le code]

Au cours des années 1990, des analyses génétiques ont montré que les cétacés sont très proches des artiodactyles. Ces informations se trouvent confirmées par la morphologie, très particulière, des chevilles d'un fossile du début de l'Éocène découvert au Pakistan. Ce fossile appelé Pakicétus, découvert en 1983, est celui d'un mammifère terrestre carnivore. Son astragale démontre que les cétacés n'ont pas évolué à partir des mésonychidés mais après une différenciation au sein d'un groupe formé des ancêtres des artiodactyles[1] (Chriacus ?).

La déduction la plus déroutante de ces deux découvertes est que les artiodactyles auraient perdu leurs dents caractéristiques de carnivores charognards, en devenant plus tard herbivores.

On a découvert ensuite plusieurs groupes d'espèces similaires au Pakicetus inachus de la taille d'un renard à celle d'un loup, elles ont été regroupées dans la famille des pakicétidés. Certains auteurs les classent parmi les cétacés[2] dans le sous-ordre des archéocétis. Les fossiles de cette famille ont été datés de 55 à 34 Ma.

Il serait l'ancêtre terrestre de l'Ambulocetus, lui-même ancêtre du Basilosaurus qui aurait conservé un semblant de ses « pattes ». Il serait par ce biais l'ancêtre des baleines et des cétacés actuels[3].

Références[modifier | modifier le code]

  1. (en) « Skeletons of terrestrial cetaceans and the relationship of whales to artiodactyls », Nature, vol. 413,‎ 2001, p. 277–281 (résumé)
  2. (en) P. D. Gingerich & D. E. Russell, « Pakicetus inachus, a new archaeocete (Mammalia, Cetacea) from the early-middle Eocene Kuldana Formation of Kohat (Pakistan) », Univ. Mich. Contr. Mus. Paleont., vol. 25,‎ 1981, p. 235–246
  3. Voir le documentaire Animaux disparus, trois mystères paléontologiques réalisé par Vincent Perazio

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