Yellowcake

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yellowcake en poudre

Le yellowcake (issu de l'anglais qui veut dire « gâteau jaune ») est un concentré d'uranium. C'est une poudre grossière qui n'est pas soluble dans l'eau et qui contient environ 80 % d'uraninite, fondant à environ 2878 °C. Le yellowcake produit par la plupart des usines modernes est en fait brun ou noir, et non jaune. Son nom vient de la couleur et de la texture des concentrés qui étaient produits par les premières méthodes d'extraction utilisées. Il s'agit du produit final du procédé d'extraction de l'uranium de la mine avant transport et purification.

Dans le yellowcake, l'uranium est concentré sous la forme d'octaoxyde de triuranium U3O8. C'est pourquoi dans les échanges boursiers cette matière première est aussi nommée U308.

Le yellowcake est produit dans tous les pays où l'on extrait de l'uranium, le plus souvent dans un site à proximité de la mine d'uranium. Pour cela, deux méthodes peuvent être employées :

Il représente une étape intermédiaire dans le procédé d'obtention de combustible nucléaire à partir du minerai d'uranium. Le yellowcake est utilisé dans la préparation de combustible pour les réacteurs nucléaires. Pour cela, il doit d'abord être purifié dans une raffinerie d'uranium.

Puis il peut être converti en trioxyde d'uranium UO3 pour être utilisé sous la forme de barres de combustible pour un réacteur à eau lourde pressurisée ou un autre système utilisant de l'uranium naturel (par exemple la filière UNGG).

Il peut aussi être converti en un gaz d'hexafluorure d'uranium UF6, pouvant être enrichi par diffusion gazeuse ou bien dans une centrifugeuse pour produire de l'uranium enrichi, utilisé pour les armes et les réacteurs nucléaires.

Voir aussi[modifier | modifier le code]