Exon

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Chez les organismes eucaryotes, les exons sont les fragments d’un ARN primaire qui se retrouvent dans l’ARN cytoplasmique après épissage, par opposition aux introns (fragments d’ARN primaire éliminés au cours de l’épissage).

Il est important d’éviter une confusion trop fréquente (même dans certains articles scientifiques et manuels scolaires) entre les concepts d’exon/intron de ceux de codant/non-codant. Les exons ne peuvent en aucun cas être définis comme les parties codantes des transcrits.

  • Pour les gènes qui codent des protéines, l’ARN messager comporte des régions non traduites en amont (5’UTR) et en aval (3’UTR) de la séquence codante. Les UTR sont exoniques (ils se retrouvent dans l'ARN après épissage) mais non codants.
  • Plusieurs catégories d'ARN ne codent pas (ARN de transfert, ribosomique, longs ARN non-codants, ...), ce qui ne les empêche pas d'être épissés (et donc de comporter des introns et exons).
  • Du fait de l’épissage alternatif, certaines régions de l’ARN peuvent être soit exoniques soit introniques selon le tissu ou les conditions cellulaires. Ces fragments sont potentiellement codants (ils peuvent servir de modèle à la synthèse du polypeptide) mais introniques dans certains tissus.


De manière générale, les gènes sont constitués d'une suite d'exons et d'introns alternés. Par exemple : Exon1 - Intron1 - Exon2 - Intron2 - Exon3 - ... Dans leur grande majorité, les gènes eucaryotes possèdent des introns ; toutefois, certains ne sont composés que d'un seul exon. Le système d'intron/exon n'existe pas chez les eubactéries, mais il existe chez les archées.

Après la transcription, l'ARN synthétisé va subir un certain nombre de modifications, dont l'épissage, au cours duquel les exons vont être « raboutés » et les introns excisés de l'ARN, afin de donner l'ARN mature utilisé pour la traduction en complexes protéiques

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