Événement (espace-temps)

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Un événement en physique est un point de l'espace-temps.

Il est relié au concept intuitif d'événement par le fait que ce dernier peut être repéré par l'endroit et le moment où il a lieu. Imaginons par exemple que nous voyions une feuille tomber d'un arbre. L'événement « la feuille touche le sol » peut être caractérisé par ses coordonnées spatiales au nombre de trois (par exemple à 54° latitude N, à 20° longitude E et à 120 m d'altitude) et par sa coordonnée temporelle (par exemple le 12 janvier 2007 à 1 h 27 min 35,46 s).

En relativité restreinte, le concept d'événement a une importance capitale : dans cette théorie, les coordonnées d'espace et de temps sont intimement liées. Le temps n'étant plus absolu (au contraire de la relativité newtonienne), un changement de repère pour l'observateur impliquera une modification des quatre coordonnées d'espace-temps de l'événement (et non pas seulement des trois coordonnées spatiales comme en relativité newtonienne). Le passage de ses coordonnées se fait au moyen de la transformation de Lorentz.

Mercredi 22 février 2006, à 13 h UTC, le battant du carillon de Big Ben est entré en contact avec sa cloche en un point bien précis. Ce point de l'espace-temps est appelé événement.

Dans un système de coordonnées, un événement de l'univers est décrit par quatre nombres. Par exemple, dans le système de coordonnées terrestres et l'heure GMT, on donnera la latitude, la longitude, l'altitude et l'instant. On dit que l'espace-temps est quadridimensionnel.