Temps universel

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Le temps universel (TU ; en anglais : UT) est une échelle de temps fondée sur la rotation de la Terre. Il est la prolongation moderne du temps moyen de Greenwich (GMT, Greenwich Mean Time), qui était le temps solaire moyen au méridien de Greenwich. GMT a été remplacé dans les faits par UTC et UT1, deux incarnations du temps universel, depuis 1972.

Mesure[modifier | modifier le code]

Sa mesure peut être effectuée en observant le passage d'objets célestes au méridien du lieu d'observation. Les astronomes ont privilégié l'observation d'étoiles hors du système solaire par rapport à celle du Soleil, car ces observations sont plus précises. Actuellement, le temps universel est déterminé par les observations par interférométrie à très longue base de quasars lointains, une méthode qui possède une précision de l'ordre de la microseconde.

La rotation de la Terre n'est pas régulière, à cause des effets de marée de la Lune et du Soleil, des tremblements de terre, ainsi que d'autres phénomènes internes imprévisibles et irréguliers. Pour annuler ces variations, les astronomes ont introduit le temps terrestre (TT), déterminé désormais à partir du temps atomique international (TAI), établi à partir d'un ensemble d'horloges atomiques réparties sur Terre. TU étant synchrone avec la rotation terrestre, il s'écarte progressivement de TAI ; une correction régulière est donc ajoutée à UTC, sous la forme de secondes intercalaires, afin d'obtenir un temps civil qui est un compromis qui suit TAI mais saute parfois afin de lui éviter de s'écarter trop du temps solaire moyen.

La mesure de la rotation terrestre et le temps universel sont gérés par le Service international de la rotation terrestre et des systèmes de référence (IERS). L'Union astronomique internationale est également impliquée dans l'élaboration des standards, mais l'arbitre final des standards de diffusion est l'Union internationale des télécommunications.

Versions[modifier | modifier le code]

Il existe plusieurs versions du temps universel

UT1 
Si Ω= 7.292 115 10^-5 rad/s est vitesse de rotation de la terre de référence Ω UT1définit l'angle de rotation de la planète par rapport à un référentiel céleste. La rotation de la Terre n'étant pas uniforme, UT1 dérive de manière variable par rapport au temps atomique international (TAI), et la différence UT1-TAI. Depuis 1980 la différence UT1 - TAI est déterminé par la technique de la radio-interférométrie à très longue base. Depuis 2000 sa résolution temporelle est de l'ordre de 3 jours et son incertitude est de l'ordre de ± 20 μs (microsecondes).
UT1R 
UT1 duquel on a retiré l'effet des marées luni-solaires zonales selon le modèle de Yoder (1981), dont l'effet cumulatif atteint 200 ms
UTC 
temps universel coordonné, standard international sur lequel le temps civil est fondé. Il est fondé sur le temps atomique international (TAI), lui-même fondé sur la définition de la seconde et établi à l'aide d'un ensemble d'horloges atomiques réparties sur la Terre. UTC et TAI diffèrent d'un nombre entier de secondes, mais UTC est maintenu à moins de 0,9 s d'UT1 en introduisant une seconde intercalaire aussi souvent que nécessaire. Lorsque la précision souhaitée n'est pas plus grande qu'une seconde, UTC peut être utilisé comme approximation d'UT1. La différence entre UT1 et UTC est appelée DUT1.
Signalons aussi deux autres versions du temps universel ne présentant plus qu'un intérêt historique:

UT0

temps universel dans un observatoire en observant le mouvement diurne d'étoiles ou de la Lune, rapporté à l'axe des pôles géographiques. Ainsi il n'est pas corrigé du mouvement de l'axe de rotation par rapport aux pôles géographiques terrestres. Comme ce mouvement polaire induit une variation de plusieurs mètres dans la position géographique d'un point quelconque de la Terre, des observatoires différents mesurent des valeurs différentes de UT0 au même moment. Cette valeur n'est donc pas universelle à proprement parler. UT1 est obtenu à partir des différentes valeurs de UT0 corrigés du mouvement du pôle. Le UT0 fut couramment utilisé jusque de 1930 à 1980 lorsque la rotation de la Terre était déterminée par astrométrie optique.:
UT2 
Il s'agit d'une version de UT1 affranchi de ses variations saisonnières selon le modèle approximatif:
t est le temps, comme fraction de l'année besselienne. Jusqu'aux années 1960 les seules composantes connues de UT1 étaient multi-décennales et saisonnières.UT2 perdu beaucoup de son intérêt lorsqu'on découvrit la gamme des variations infra-saisonnières et biennales.

Voir aussi[modifier | modifier le code]

Articles connexes[modifier | modifier le code]