Différenciation planétaire

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« Corps différencié » redirige ici. Ne pas confondre avec Corps différentiel.

La différenciation (parfois précisée différenciation planétaire) est le processus par lequel l'intérieur d'un objet céleste massif (les planètes, certains astéroïdes et certains satellites) devient organisé en couches de différentes densités (on dit que c'est un corps différencié).
Cette réorganisation résulte du réchauffement interne de la planète, soit durant sa formation ou par l'évacuation subséquente de chaleur due à la radioactivité naturelle de certains éléments. Quand l'intérieur du corps devient partiellement fondu, les matériaux les plus denses ont tendance à s'enfoncer vers le centre alors que les matériaux moins denses migrent vers la surface. Cela aboutit généralement à la constitution d'un noyau, entouré d'un manteau et parfois d'une croûte. Cette structure sera préservée durant le refroidissement graduel du corps céleste considéré.

Pour qu'un objet rocheux puisse se différencier, l'intérieur doit être chauffé à une température d'au moins 1 300 K (1 027 °C). Par contre, un objet composé en grande partie de glace d'eau se différenciera dès que sa température avoisinera le point de fusion de l'eau. Ceci explique que seuls les objets de très petite taille peuvent avoir totalement échappé à la différenciation.
Ce sont les noyaux cométaires et les planétésimaux les plus primitifs qui ne sont pas différenciés.