Bataille de Benavente

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Bataille de Benavente
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Les hussards britanniques à Benavente, le 29 décembre 1808, par William Barnes Wollen.

Informations générales
Date 29 décembre 1808
Lieu Benavente, Espagne
Issue Victoire britannique
Belligérants
Drapeau de la France France Drapeau : Royaume-Uni Royaume-Uni
Commandants
Charles Lefebvre-Desnouettes Henry Paget
Forces en présence
550 hommes 600 hommes
Pertes
30 tués
25 blessés
70 prisonniers[note 1]
50 tués ou blessés[1]

Guerre d'Espagne

Batailles

Campagne de Napoléon Ier en Espagne (1808-1809)
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Coordonnées 42° 00′ 11″ nord, 5° 40′ 27″ ouest

Géolocalisation sur la carte : Castille-et-León

(Voir situation sur carte : Castille-et-León)
Bataille de Benavente

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(Voir situation sur carte : Espagne)
Bataille de Benavente

La bataille de Benavente se déroula le 29 décembre 1808 à Benavente, en Espagne, et opposa la cavalerie britannique de Lord Henry Paget aux chasseurs à cheval de la Garde impériale du général Charles Lefebvre-Desnouettes. Elle eut lieu dans le cadre de la guerre d'indépendance espagnole, au cours de la retraite britannique vers La Corogne. La cavalerie française fut vaincue et son commandant, Lefebvre-Desnouettes, fut capturé.

Prélude de la bataille[modifier | modifier le code]

Officier des chasseurs à cheval de la Garde impériale (peinture de Théodore Géricault, 1812).

Dans le cadre de la guerre d'indépendance espagnole, une armée britannique sous le commandement du général John Moore opérait dans le nord-ouest de l'Espagne afin d'aider les Espagnols dans leur lutte contre l'occupation française. L'arrivée de Napoléon dans la péninsule conduisit à la chute de Madrid et Moore, dont la position était devenue intenable, décida de battre en retraite. La cavalerie anglaise de Lord Henry Paget couvrit efficacement le repli, infligeant des revers significatifs à ses poursuivants. Le jour de Noël, le 10th Hussars captura une centaine de cavaliers français et le 27 décembre, le 18th chargé à six reprises effectua à chaque fois une contre-attaque avec succès. Le 28, tandis que le gros de l'armée reculait sur Astorga, la cavalerie britannique prit position à l'arrière-garde sur les bords de l'Esla[2].

Forces en présence[modifier | modifier le code]

Le général Lefebvre-Desnouettes alignait trois escadrons de chasseurs à cheval de la Garde impériale ainsi qu'un détachement des mamelouks[3],[note 2], formant un total d'environ 550 cavaliers[3].

Les Anglais, commandés par le général Henry Paget, disposaient en face de quelques escadrons des 10th et 18th hussars auxquels s'ajoutait un détachement des 7th et 3th hussars de la King's German Legion, commandé par le général Stewart.

La bataille[modifier | modifier le code]

Le brigadier-général Charles Stewart conduisit l'attaque des hussards de la King's German Legion contre les chasseurs à cheval de la Garde (peinture de Thomas Lawrence, 1812).

Le 29 décembre, la cavalerie britannique s'établit le long de la rive ouest de la rivière Esla, que les fortes pluies avaient transformé en torrent. Le pont de Castro Gonzalo fut démoli au matin par les sapeurs britanniques, et ce ne fut que vers 9 h que le général Lefebvre-Desnouettes, un favori de Napoléon, fut en mesure de passer la rivière à gué avec trois escadrons de chasseurs à cheval et un petit détachement de mamelouks appartenant tous à la Garde impériale[4]. Les Français refoulèrent les premiers éléments de la cavalerie britannique sur le 18th Hussars de Loftus Otway qui chargea vainement et fut également repoussé en direction de Benavente. Arrivés dans une zone où ils voyaient leurs flancs protégés par des murs, les cavaliers anglais furent renforcés par un escadron du 3rd Hussars de la KGL aux ordres de Stewart qui se joignit à eux pour la contre-attaque. Une mêlée confuse s'ensuivit mais les Français, un moment contenus, bénéficièrent de leur supériorité numérique et obligèrent les hussards britanniques à se retirer une fois de plus. Stewart profita néanmoins de la situation pour attirer la cavalerie française vers Paget resté en arrière avec d'importantes réserves[5].

Les Français se préparaient à livrer l'assaut final lorsque Paget fit une intervention décisive. Dirigeant le 10th Hussars au sud de Benavente avec les escadrons du 18th en soutien, le général anglais réussit à dissimuler ses escadrons à la vue des Français et tomba par surprise sur leur flanc gauche[6],[7]. Les sabres britanniques se montrèrent à cette occasion d'une redoutable efficacité : un témoin déclara avoir vu les armes des cavaliers français coupées « comme des saucisses de Berlin » ; des soldats français furent également tués par des coups divisant la tête jusqu'au menton[8].

Les Français tentèrent de se replier vers la rivière mais leurs escadrons furent finalement rompus et une poursuite s'engagea. Les chasseurs durent repasser l'Esla, ceux demeurés sur la rive ouest étant abattus ou faits prisonniers. Lefebvre-Desnouettes eut son cheval tué sous lui et fut capturé, soit par Levi Grisdale du 10th Hussars soit par Johann Bergmann des hussards de la King's German Legion[9]. Tandis que les chasseurs abordaient la rive opposée, les Britanniques tirèrent sur eux à coups de carabines et de pistolets. La cavalerie française se reforma malgré tout et engagea à son tour un feu de carabine sur les Anglais, avant d'être finalement dispersée par l'artillerie à cheval britannique[10].

Pertes[modifier | modifier le code]

Dans son rapport, Paget estima que les chasseurs à cheval de la Garde avaient laissé sur le terrain 30 hommes tués et 25 blessés, ainsi que 70 prisonniers dont faisait partie le général Lefebvre-Desnouettes. Les Anglais, de leur côté, déplorèrent 50 tués ou blessés.

Conséquences[modifier | modifier le code]

Le général Lefebvre-Desnouettes, colonel des chasseurs à cheval de la Garde impériale.

La victoire remportée sur les chasseurs à cheval de la Garde, l'élite de la cavalerie légère française, augmenta d'une façon notable le moral des hussards britanniques, et souligna l'ascendant moral qu'ils avaient acquis contre la cavalerie française lors de la précédente bataille de Sahagún. En dépit de ce succès, la retraite de l'armée britannique se poursuivit néanmoins. Napoléon avait vu l'action d'une hauteur surplombant la rivière[5]. Le soir même, Lefebvre-Desnouettes, qui avait reçu une blessure superficielle à la tête, fut invité à la table du général Moore, qui lui offrit sa propre épée pour remplacer celle du général français, prise lors de sa capture[11]. Lefebvre fut emmené en Angleterre d'où, libéré sur parole, il regagna la France. À son arrivée, Napoléon le rétablit dans son ancien commandement des chasseurs à cheval de la Garde.

Historiographie[modifier | modifier le code]

L'historien Ronald Pawly, malgré le revers subi par les chasseurs à cheval de la Garde, ne blâme pas leur comportement en écrivant que ce succès britannique « est uniquement dû à l'impétuosité de Lefebvre-Desnoëttes et à l'habileté de Paget »[12]. À propos de la réaction de l'Empereur, il note :

« Deux jours après, dans une lettre à l'impératrice, Napoléon écrit que Lefebvre-Desnoëttes a chargé l'ennemi avec 300 chasseurs, qu'il a eu beaucoup de tués, et que ce général, le cheval abattu, a été sauvé de la noyade par les Britanniques. […] Le même jour, dans une lettre à son frère le roi Joseph, il se montre contrarié que ces chers Guides aient souffert un revers aussi sérieux ; mais il déclare (avec sa malhonnêteté habituelle) que Lefebvre-Desnoëttes a dû faire face à 3 000 cavaliers ennemis ! Il transforme ainsi cette première sérieuse défaite dans l'histoire du régiment […] en un acte d'héroïsme[12]. »

Les Anglais après la perte de Madrid font retraite le plus vite possible vers l'ouest avec le projet de ré-embarquer sur les navires de la Royal Navy. Lefebvre et sa petite escorte sont tombés sur tout un corps de cavalerie britannique constituant la seule arrière-garde de l'armée en retraite, commandée par John Moore. L'armée impériale de 1808 est presque à son apogée (l'affaire d'Espagne n'en est qu'à ses débuts), et en particulier la Garde. Lefebvre-Desnouettes se porte donc imprudemment en avant avec cette escorte personnelle de trois escadrons de chasseurs à cheval (des cavaliers d'exceptions et les meilleurs de l'époque) soit trois cents cavaliers. Dans sa progression, Lefebvre-Desnouettes et ses cavaliers tombent dans une embuscade et sont enveloppés par près de quatre mille cavaliers britanniques et non par six cents opposants. Les Français se frayent un chemin sanglant à coup de sabre à travers la multitude de leurs opposants et regagnent l'autre rive en retraversant l'Esla ou ils se reforment sans peine, non sans avoir laissé une soixantaine d'hommes de l'autre côté. Lefebvre-Desnouettes, dans cette action, a son cheval tué et est fait prisonnier. Le terrain de l’embuscade est d'ailleurs laissé immédiatement après aux Français par un retrait précipité de l'arrière-garde britannique, abandonnant deux pièces d'artillerie à cheval, l'Empereur arrivant en personne accompagnés de dragons. La perte de ce général fait prisonnier est immédiatement communiquée à la presse britannique de l'époque qui s'empresse d'annoncer cette nouvelle. Source : Jean-Claude Castex, Combats franco-anglais des Guerres du Premier Empire.

Annexes[modifier | modifier le code]

Notes et références[modifier | modifier le code]

Notes[modifier | modifier le code]

  1. D'après le rapport du général Henry Paget.
  2. La compagnie des mamelouks est rattaché au régiment depuis 1804.

Références[modifier | modifier le code]

  1. Smith 1998, p. 273
  2. Anglesey 1961, p. 84
  3. a et b Pawly 2006, p. 35
  4. Anglesey 1961, p. 85.
  5. a et b Fletcher 1999, p. 97.
  6. Haythornthwaite et Hook 2001, p. 46.
  7. Anglesey 1961, p. 86.
  8. Hibbert 1961, p. 78.
  9. Haythornthwaite et Hook 2001, p. 47.
  10. Anglesey 1961, p. 86 et 87.
  11. Hibbert 1961, p. 78 et 79
  12. a et b Pawly 2008, p. 23.

Bibliographie[modifier | modifier le code]

Document utilisé pour la rédaction de l’article : document utilisé comme source pour la rédaction de cet article.

  • Abel Hugo, France militaire. Histoire des armées françaises de terre et de mer de 1792 à 1837, vol. 4, Delloye, .
  • (en) Marquis d' Anglesey, One-Leg : The Life and Letters of Henry William Paget, First Marquess of Anglesey, KG, 1768–1854, The Reprint Society, . Document utilisé pour la rédaction de l’article
  • (en) Ronald Pawly, Napoleon's Mamelukes, Osprey Publishing, , 48 p. (ISBN 1 84176 955 X). Document utilisé pour la rédaction de l’article
  • Ronald Pawly (ill. Patrice Courcelle), Napoleon's Mounted Chasseurs of the Imperial Guard, Osprey Publishing, coll. « Osprey / Men-At-Arms », , 48 p. (ISBN 9781846032578). Document utilisé pour la rédaction de l’article
  • (en) I. Fletcher, Galloping at Everything : The British Cavalry in the Peninsula and at Waterloo 1808-15, Spellmount, (ISBN 1-86227-016-3). Document utilisé pour la rédaction de l’article
  • (en) C. Hibbert, Corunna, Batsford, . Document utilisé pour la rédaction de l’article
  • (en) D. Smith, The Napoleonic Wars Data Book, Greenhill, (ISBN 1-85367-276-9).
  • (en) P.J. Haythornthwaite et C. Hook, Corunna 1809: Sir John Moore's Fighting Retreat, Osprey Publishing, (ISBN 1-85532-968-9)

Articles connexes[modifier | modifier le code]