Élongation (astronomie)

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Le terme élongation utilisé en astronomie correspond à l'angle apparent (mesuré en degrés, minutes, secondes) qui sépare deux objets sur la sphère céleste, vus à partir d'un troisième objet. Il est le plus souvent employé pour décrire la séparation entre une planète du système solaire et le Soleil, vus depuis la Terre.

Depuis la Terre, l'élongation par rapport au Soleil est donc minimale lorsqu'un objet se trouve devant ou derrière celui-ci (conjonction).

Les planètes intérieures du système solaire, Mercure et Vénus, sont proches de leur « plus grande élongation est » lorsqu'elles sont visibles après le coucher du Soleil. À l'inverse, elles sont proches de leur « plus grande élongation ouest » lorsqu'elles sont visibles avant le lever du Soleil.

Ces planètes intérieures ne pouvant jamais atteindre l'opposition, leur élongation ne peut jamais être de 180°, elle est donc bornée par un maximum. Les valeurs maximales d'élongation pour Mercure se situent entre 18° et 28°, et pour Vénus entre 45° et 47°. Ces périodes d'élongation maximale sont les plus propices à l'observation, notamment pour Mercure, car c'est à cette période que la durée de visibilité de la planète est la plus grande. L'élongation est maximale lorsque la droite Terre-Mercure ou Terre-Vénus est tangente à l'orbite de Mercure ou Vénus.

Pour les planètes extérieures, l'élongation maximale est atteinte lorsqu'elles se trouvent à l'opposition, c'est-à-dire à 180°.

Voir aussi[modifier | modifier le code]