Sempervirent

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Chêne vert (Quercus ilex)

Sempervirent ou semperflorens ou encore familièrement « à feuillage persistant » signifie qui reste toujours vert ou toujours fleuri. Ce terme correspond à l'adjectif « persistant » en langage commun. En botanique, il désigne une plante qui garde ses feuilles tout au long de l'année, par opposition aux arbres à feuillage caduc.

En pratique, la durée de vie d'une feuille est très inférieure à celle de l'arbre qui la porte. La persistance des feuilles chez les plantes peut varier de tout juste une année (la chute des feuilles anciennes opérant peu après l'apparition des nouvelles feuilles, on parle alors de feuilles semi-persistantes, par exemple le troène commun), jusqu'à un maximum de 45 années observé chez le pin de Bristlecone (Pinus longaeva Ewers & Schmid 1981). Pourtant, très peu d'espèces présentent une persistance allant au-delà de 5 années.

Un autre cas exceptionnel existe chez le Welwitschia, un gymnosperme africain qui produit seulement deux feuilles qui croissent continuellement durant la vie de la plante mais qui s'étiolent au niveau de l'apex, leur donnant entre 20 à 40 ans de persistance des tissus foliaires (la croissance se fait par la base et non par les extrémités comme chez les arbres).

On parle également d'une forêt sempervirente quand, à toute période de l'année, la majorité des arbres est feuillue. Elle peut contenir des arbres sempervirents, mais également des arbres à feuilles caduques, qui ne sont pas nécessairement caduques en même temps (cas de forêts tropicales humides), parfois à des moments différents sur les branches principales d'un même arbre (cela est valable aussi pour la floraison et la fructification, cf. Francis Hallé, Éloge de la plante).

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