Department S

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Department S est un groupe de post-punk britannique, à l'existence éphémère puisqu'elle ne dura que deux années : de 1980 à 1981. Malgré cette courte carrière, le groupe saura marquer les esprits avec Is Vic there ? en 1981. Promis à un bel avenir, soutenu par la presse et quelques personnalités comme les Jam, le groupe se heurtera au scepticisme de sa maison de disques et à des conflits internes, qui mèneront à sa dissolution. Department S est un exemple notable stigmatisant les espoirs brisés par le milieu du disque.

Biographie[modifier | modifier le code]

Department S voit le jour en 1980. Sa formation la plus connue est composée du guitariste Mike Herbage, du bassiste Tony Lordan, du batteur Stuart Mizon, du clavier Mark Taylor et du chanteur et leader du groupe, Vaughn Toulouse, un jeu de mot avec "Born to lose" (né pour perdre). Le nom Department S provient de la série du même nom, diffusé dans les années 60.

Department S donne son premier concert en septembre 1980. Leur premier single indépendant sort la même année : Is Vic there ? parvient à gagner le public avec un texte ironique et une musique sérieuse et accessible : du post-punk emballé de nappes synthétiques, qui plaît autant aux amateurs de rock que de pop. Devant ce succès constant et grandissant, le groupe est signé chez Stiff Records, le fameux label indépendant qui faisait jeu égal avec les grandes majors de l'époque.

Le single est ré-édité et le succès ne se fait pas attendre avec une entrée dans les charts en avril 1981 (n°22). C'est la consécration : le groupe est parvenu à rallier aussi bien la presse musicale sérieuse et les amateurs de post-punk qu'un public plus large et juvénile. En effet, Department S obtient son passage sur Top of the Pops, l'émission phare de l'époque, et fait même la couverture du magazine Smash Hits en mai 1981.

À cette occasion, le groupe confie que son prochain single sera Clap now. Malheureusement, la maison de disques en décidera autrement. Jugeant le titre peu commercial, Stiff Records impose un autre single, dans la même veine que le précédent : Going left right (n°55) sort en juillet 1981. C'est un échec qui ne fera que dégrader leur relation avec la maison de disques, et qui aggravera les tensions internes déjà palpables.

C'est dans cette ambiance houleuse que Department S travaille sur son premier album. Le titre est choisi, il s'appellera Substance. Un troisième single sortira au même moment : I want. C'est un échec encore plus important puisqu'il n'atteint même pas le Top 100. Pourtant, le groupe est toujours populaire auprès des critiques : le guitariste Mike Herbage est ainsi perçu comme l'une des révélations de l'année 1981 et les Jam déclarent à la même époque être de grands admirateurs de Department S.

Malheureusement, c'est déjà trop tard. Les sautes d'humeur du guitariste Mike Herbage se font de plus en plus fréquentes, les tensions augmentent, les ventes ne décollent pas... Le coup de massue intervient lorsque Stiff Records décide de se séparer du groupe et d'annuler la sortie du premier album, malgré 50 000 £ engloutis dans ce projet. Cet album sortira près de deux décennies plus tard, en 2003, sur un label indépendant.

Department S cesse alors toute activité à la fin de l'année 1981. Le chanteur et leader du groupe, Vaughn Toulouse, meurt en août 1991, emporté par le sida.

Pourtant, en 2007, le groupe renaît de ses cendres et enregistre un nouveau single indépendant, My coo-ca-choo. Lors des sessions, ils seront aidés par de nombreuses têtes connues comme Mark Bedford (Madness), John Keeble (Spandau Ballet) ou encore Marco Pirroni (Adam & Ants). Une tournée nationale suivra, ainsi qu'un deuxième single en 2009 : Wonderful day, toujours en indépendant. Depuis, Department S continue de faire des concerts, avec une formation variable mais toujours avec Mike Herbage au poste de guitariste.

Discographie[modifier | modifier le code]

Albums

Année Titre Charts UK
2003 (enregistré en 1981) Substance ...

Singles

Année Titre Charts UK Album
1981 Is Vic there ? 22 Substance
1981 Going left right 55 Substance
1981 I want ... Substance
2007 My coo-ca-choo ... ...
2009 Wonderful day ... ...