Alcalin

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Le terme adjectival alcalin, attesté en 1691 et formé sur le terme alcali ou alkali, mot latin d'origine arabe al-quâly signifiant soude en ses divers sens polysémiques, peut désigner :

  • une qualité ou une propriété d'un ensemble de corps chimiques, nommé de façon générique par les Anciens alcali, ce regroupement est le fruit de la pratique et de l'observation des Anciens, qui en méconnaissaient toutefois les structures atomiques ou ioniques ;
  • ce qui contient des alcalis et en conséquence en manifeste les propriétés : Une lessive alcaline, par exemple à base de cendres, un sol alcalin, une matière alcaline, un lac alcalin, un désert alcalin, une odeur alcaline....
  • une base en chimie.
Le mot alcalin est devenu logiquement synonyme de basique en chimie du XIXe siècle, lorsque l'appellation de base initiée au XVIIe siècle est devenue une notion antagoniste d'acide, selon les travaux du chimiste Guillaume-François Rouelle, au milieu du XVIIIe siècle. L'adjectif caractérise encore communément diverses solutions de produits basiques dans l'eau.
La réserve alcaline du sang est l'ensemble des constituants de ce tissus liquide qui sont susceptibles de neutraliser les acides en excès.
Une terre alcaline est l'ancien nom des oxydes de métaux alcalino-terreux et de leurs dérivés basiques obtenu après addition d'eau.
Une roche alcaline devait contenir au minimum 10% en masse de soude et potasse caustique après pyrolyse.

Par extension, dans cette dernière acception ainsi que dans le sens général de corps basiques ou de médicament contenant un alcali ou un sel alcalin, le terme alcalin est devenu un substantif masculin : Ainsi un alcalin peut désigner au choix un métal alcalin particulier, un corps basique comme l'alcalin très doux bicarbonate de soude ou l'alcalin commun qu'est la soude Solvay, un médicament anti-acide...