William Shanks

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Wiliam Shanks, né le 25 janvier 1812 et décédé en juin 1882 était un mathématicien britannique. Il est notamment célèbre pour les calculs du plus grand nombre de décimales du nombre Pi avant l'avènement des calculateurs mécaniques.

Le nombre Pi (π).

Biographie[modifier | modifier le code]

Wiliam Shanks est né à Northumberland, commune située en Angleterre : il y vit heureux mais possède une passion dévorante pour les mathématiques, en particulier pour Pi. Il est plutôt discret : on ne connait pas le reste de sa vie. Néanmoins, en 1847, il déménage à Houghton-le-Spring, une petite ville dans le comté de Durham. Il y coule des jours paisibles mais sa principale passion est la valeur de Pi, qu'il s'obstine à découvrir : ainsi, en 1853, il publie l'ouvrage intitulé Contributions aux mathématiques, comprenant principalement la rectification du cercle (traduit de l’anglais Contributions to mathematics, comprising chiefly the rectification of the circle).

Cet ouvrage traite des décimales de Pi : il donna 707 décimales à Pi, dont 527 étaient correctes.

Il meurt en juin 1882 dans la même commune.

Œuvres[modifier | modifier le code]

Sa découverte fut une véritable avancée dans le monde des mathématiques : en effet, le calcul de Pi n'allait pas loin au XIXe siècle. Pour découvrir cette formule, il se basa sur la formule, découverte par John Machin en 1706 et utilisée par celui-ci pour calculer correctement à 100 décimales près :

En 1946, D. F. Ferguson remarque que Wiliam Shanks avant omis des paramètres du calcul : la 528e décimale était fausse. Néanmoins, cette œuvre reste dans l'histoire des mathématiques pour avoir donné une estimation extrêmement détaillé pour l'époque, des décimales de Pi.

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