Virgil Grissom

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Virgil Grissom
Portrait de Virgil Grissom en 1964.
Portrait de Virgil Grissom en 1964.

Nationalité Drapeau des États-Unis Américain
Sélection Groupe 1 de la NASA (1959)
Naissance
Mitchell, Indiana, États-Unis
Décès (à 40 ans)
Cap Canaveral, Floride, États-Unis
Occupation précédente Pilote de chasse de l'US Air Force
Astronaute de la NASA
Durée cumulée des missions 5 h 08 min
Mission(s) Mercury 4
Gemini 3
Apollo 1
Insigne(s) Mr-4-patch-small.gif Gemini3.png Apollo 1 patch.png

Virgil Ivan « Gus » Grissom, né le et mort le est un pilote de l'armée de l'air américaine (USAF) et un membre des Mercury Seven, le premier groupe d'astronautes sélectionnés par la National Aeronautics and Space Administration (NASA) pour le programme Mercury, qui cherche à envoyer les premiers Américains dans l'espace. Il fait également partie des programmes Gemini et Apollo. En tant que membre du corps des astronautes de la NASA, Grissom est le deuxième Américain à voler dans l'espace et le deuxième à le faire à deux reprises.

Grissom est un vétéran de la Seconde Guerre mondiale et de la guerre de Corée, un ingénieur en mécanique et un pilote d'essai de l'USAF qui reçoit plusieurs médailles et distinctions pour ses services

C'est le pilote de Mercury-Redstone 4 (Liberty Bell 7), le deuxième vol suborbital américain, le et le pilote et commandant de Gemini 3 (Molly Brown), qui est une mission de trois orbites le . Grissom, commandant de l'AS-204 (Apollo 1), ainsi que ses collègues astronautes Ed White et Roger B. Chaffee, meurt le lors d'un essai de pré-lancement pour la mission Apollo 1 à Cape Kennedy, en Floride.

Biographie[modifier | modifier le code]

Jeunesse et études[modifier | modifier le code]

Grissom naît le dans la petite ville de Mitchell, dans l'Indiana[1]. Il est le fils de Dennis David Grissom, signaleur pour la Baltimore and Ohio Railroad, et de Cecile King Grissom, femme au foyer[2]. Virgil est le deuxième enfant de la famille (une sœur aînée est morte en bas âge peu de temps avant sa naissance). Il est suivi de trois frères et sœurs plus jeunes : une sœur, Wilma, et deux frères, Norman et Lowell[2]. Grissom fréquente l'école primaire de Riley. C'est à cette époque qu'il commence à s'intéresser à l'aviation, en construisant des modèles réduits d'avions. Il reçoit son surnom lorsqu'un ami lit son nom sur une carte de pointage à l'envers et interprète mal « Griss » comme « Gus »[1].

Dans sa jeunesse, Grissom fréquente l'église locale du Christ, dont il reste membre à vie[3]. Il rejoint la troupe locale de boy-scouts et obtient le grade de star scout[4]. Il attribue aux scouts son amour de la chasse et de la pêche. Il devient chef de la garde d'honneur de sa troupe[5]. Ses premiers emplois sont de livrer des journaux pour l'Indianapolis Star le matin et le Bedford Times le soir[1]. L'été, il cueille des fruits dans les vergers de la région et travaille dans une épicerie[5]. Il est également employé dans un marché de viande local, une station-service et un magasin de vêtements à Mitchell[6].

Grissom commence à fréquenter l'école secondaire de Mitchell en 1940[5]. Il veut jouer au basket-ball, mais il est trop petit. Son père l'encourage à trouver des sports qui lui conviennent mieux, et il a rejoint l'équipe de natation[5]. Bien qu'il excelle en mathématiques, Grissom est un lycéen moyen dans d'autres matières[7]. Il obtient son diplôme de fin d'études secondaires en 1944[8].

Durant son temps libre, Grissom passe de temps en temps dans un aéroport local de Bedford, dans l'Indiana, où il son intérêt pour l'aviation grandit, un avocat local, propriétaire d'un petit avion, l'emmenant en avion et lui enseignant les bases du vol[9].

Grissom rencontre et se lie d'amitié avec Betty Lavonne Moore, sa future épouse, grâce à leurs activités extrascolaires au lycée[10]. Grissom porte le drapeau américain lors des cérémonies d'ouverture des matchs de basket du lycée, tandis que Moore joue du tambour dans l'orchestre du lycée. Il l'épouse le à la First Baptist Church de Mitchell, alors qu'il est en congé à la fin de la Seconde Guerre mondiale. Le frère de Grissom, Norman, est son témoin ; la sœur de Moore, Mary Lou Fosbrink, est sa demoiselle d'honneur. Grissom et sa femme, Betty, ont deux fils : Scott, né en 1950, et Mark, né en 1953. Les deux fils sont diplômés de l'université de Purdue et font finalement une carrière dans l'aviation[5].

Carrière militaire[modifier | modifier le code]

Seconde Guerre mondiale[modifier | modifier le code]

La Seconde Guerre mondiale commence alors que Grissom est encore au lycée, mais il a hâte de rejoindre l'armée à la fin de ses études[3]. Grissom s'enrôle comme cadet de l'aviation dans la force aérienne de l'armée américaine pendant sa dernière année de lycée, et passe un examen d'entrée en [11]. Il est incorporé dans l'armée de l'air américaine le , à Fort Benjamin Harrison, en Indiana. Il est envoyé à la base aérienne de Sheppard à Wichita Falls, au Texas, pour cinq semaines d'entraînement de base au pilotage, et est ensuite stationné à la base aérienne de Brooks à San Antonio, toujours au Texas. En , Grissom est affecté à l'aérodrome militaire de Boca Raton en Floride[3]. Bien qu'il soit intéressé à devenir pilote, Grissom passe la plus grande partie de son temps avant sa libération en 1945 à travailler comme commis[12].

Emploi civil d'après-guerre[modifier | modifier le code]

Grissom est libéré du service militaire en , après la fin de la guerre, et retourne à Mitchell, où il prend un emploi chez Carpenter Body Works, une entreprise locale de fabrication d'autobus[13]. Il est déterminé à faire carrière dans l'aviation et à aller à l'université. En utilisant la G.I. Bill pour le paiement partiel de ses frais de scolarité, Grissom s'inscrit à l'université de Purdue en [14].

En raison d'une pénurie de logements sur le campus pendant le premier semestre de son mari à l'université à West Lafayette, en Indiana, la femme de Grissom, Betty, est reste à Mitchell chez ses parents, tandis que Grissom vit dans un appartement loué avec un autre étudiant masculin[15]. Betty Grissom rejoint son mari sur le campus pendant le second semestre, et le couple s'installe dans un petit appartement d'une chambre[13]. Grissom poursuit ses études à Purdue, travaille à temps partiel comme cuisinier dans un restaurant local et prend des cours d'été afin de terminer l'université plus tôt, tandis que sa femme travaille de nuit comme opératrice longue distance pour la Indiana Bell Telephone Company afin de l'aider à payer ses études et leurs frais de subsistance[16]. Grissom obtient une licence en génie mécanique à Purdue en [15].

Guerre de Corée[modifier | modifier le code]

Un homme en uniforme miltaire, les cheveux coupés en brosse, pris de trois-quarts.
Grissom en uniforme de la Force aérienne des États-Unis.

Grissom se réengage dans l'armée après avoir obtenu son diplôme de Purdue, cette fois dans la nouvelle armée de l'air américaine[17]. Il est accepté dans le programme de formation de base des cadets de l'air à la base aérienne de Randolph à Universal City, au Texas[11]. À l'issue de ce programme, il est affecté à la base aérienne Williams à Mesa, en Arizona, où sa femme, Betty, et son jeune fils, Scott, le rejoignent, mais la famille n'y reste que brièvement[18]. En , Grissom reçoit ses ailes de pilote et une commission de sous-lieutenant[19]. Neuf mois plus tard, en , Grissom et sa famille s'installent dans de nouveaux locaux d'habitation à Presque Isle, dans le Maine, où il est affecté à la base aérienne de Presque Isle et devient membre du 75e escadron de chasseurs-intercepteurs[20].

Gros plan d'un avion de chasse volant dans le ciel.
Grissom pilote un North American F-86 Sabre pendant le guerre de Corée.

Avec la guerre de Corée en cours, l'escadron de Grissom est envoyé en zone de guerre en . Il y vole comme pilote de remplacement de F-86 Sabre et est réaffecté au 334e escadron de chasse de la 4e escadre d'interception de chasse stationnée à la base aérienne de Kimpo[21]. Il effectue une centaine de missions de combat pendant environ six mois de service en Corée, interrompant à plusieurs reprises les raids aériens de MiGs nord-coréens. Le , Grissom est promu premier lieutenant et est cité pour sa « qualité de vol exceptionnelle » pour ses actions du , lorsqu'il vole en couverture pour une mission de reconnaissance photographique[22]. Grissom reçoit également la Distinguished Flying Cross et l'Air Medal avec feuilles de chêne pour son service en Corée[23].

Après avoir effectué son quota de cent missions, Grissom demande à rester en Corée pour effectuer vingt-cinq autres vols, mais sa demande est rejetée[11]. Il retourne aux États-Unis pour servir comme instructeur de vol à la base aérienne de Bryan, à Bryan, au Texas, où il est rejoint par sa femme, Betty, et son fils, Scott[24]. Le deuxième enfant des Grissom, Mark, y naît en 1953[25]. Les Grissom apprennent rapidement que les instructeurs de vol sont confrontés à leurs propres risques professionnels. Au cours d'un exercice d'entraînement avec un cadet, le pilote stagiaire provoque la rupture d'un volet de leur avion d'entraînement biplace, l'envoyant en tonneau. Grissom monte rapidement sur le siège arrière du petit avion pour prendre les commandes et le faire atterrir en toute sécurité[26].

En , il est réaffecté à l'Institut de technologie de l'armée de l'air américaine sur la base aérienne de Wright-Patterson, près de Dayton, dans l'Ohio. Après avoir suivi ce cours d'un an, il obtient une licence en aéromécanique en 1956[27]. En , il entre à l'école des pilotes d'essai de la force aérienne sur la base aérienne d'Edwards en Californie, et retourne à la base de Wright-Patterson dans l'Ohio en , après avoir atteint le grade de capitaine. Grissom officie comme pilote d'essai affecté à la division des chasseurs[28],[29],[30].

Carrière à la NASA[modifier | modifier le code]

Sélection[modifier | modifier le code]

Sept hommes, quatre assis et trois debout, regardent une maquette de fusée.
Grissom (à l'extrême gauche) avec ses collègues du programme Mercury et une maquette de l'Atlas SM-65 le .

En 1958, Grissom reçoit un message officiel par télétype lui demandant de se présenter à une adresse à Washington, D.C., en civil[31]. Le message est classé « Top Secret » et Grissom reçoit l'ordre de ne pas en discuter avec qui que ce soit[32]. Sur les 508 candidats militaires qui sont pris en considération, il est l'un des 110 pilotes d'essai dont les qualifications leur ont valu une invitation à en savoir plus sur le programme spatial américain en général et sur son projet Mercury. Grissom est intrigué par le programme, mais il sait que la concurrence pour les dernières places sera féroce[11],[33].

Il passe la première sélection à Washington, et fait partie des trente-neuf candidats envoyés à la clinique Lovelace à Albuquerque, au Nouveau Mexique, et au laboratoire aéromédical du centre de recherche de Wright Air à Dayton, en Ohio, pour y subir des tests physiques et psychologiques approfondis[34]. Il est presque disqualifié lorsque les médecins découvrent qu'il souffre du rhume des foins, mais il est autorisé à continuer après avoir fait valoir que ses allergies ne seront pas un problème en raison de l'absence de pollen dans l'espace[35].

Le , il reçoit la notification officielle de sa sélection comme l'un des sept astronautes du projet Mercury. Grissom et les six autres, après avoir pris un congé de leurs branches respectives du service militaire, se présentent le au groupe de travail spécial de la base aérienne de Langley en Virginie pour commencer leur formation d'astronaute[36],[37].

Mercury-Redstone 4[modifier | modifier le code]

Un homme en combinaison spatiale, à côté d'un vaisseau spatial.
Grissom à côté de son vaisseau spatial Liberty Bell 7.
Gros plan d'un vaisseau spatial dans une exposition.
Liberty Bell 7, récupérée en 1999, a été restaurée et est actuellement exposée dans la Cosmosphère à Hutchinson, au Kansas.

Le , Grissom est le pilote du deuxième vol du Programme Mercury, Mercury-Redstone 4. Le vaisseau spatial de Grissom, qu'il a baptisé Liberty Bell 7, est lancé depuis le cap Canaveral, en Floride pour un vol suborbital qui dure 15 minutes et 37 secondes[38],[39]. Après avoir amerri dans l'océan Atlantique, le système pytotechnique de secours de Liberty Bell 7 se déclenche inopinément, faisant sauter l'écoutille et provoquant l'inondation du vaisseau spatial[40]. Grissom sort rapidement par l'écoutille ouverte et se retrouve dans l'océan. En attendant que les hélicoptères de récupération de l'USS Randolph viennent le chercher, Grissom lutte pour ne pas se noyer après que sa combinaison spatiale commence à perdre de la flottabilité à cause d'une entrée d'air ouverte. Il réussit à se maintenir à flot jusqu'à ce qu'il soit sorti de l'eau par un hélicoptère et emmené sur le navire de la marine américaine[41]. Pendant ce temps, un autre hélicoptère de récupération essaie de soulever et de récupérer Liberty Bell 7, mais le vaisseau spatial inondé est devenu trop lourd, obligeant l'équipe de récupération à le détacher, et il coule finalement[42].

Robert F. Thompson, directeur des opérations Mercury, est envoyé sur l'USS Randolph par le directeur du groupe de travail sur l'espace Robert Gilruth et parle avec Grissom à son arrivée sur le porte-avions[43]. Ce dernier explique que, pour prendre de l'avance sur le planning de la mission, il a retiré le capuchon du détonateur, et également retiré la goupille de sécurité[44]. Une fois la goupille retirée, le détonateur n'est plus maintenu en place et aurait pu être déclenché par inadvertance à la suite de l'action des vagues de l'océan, d'un balancement dû au remous causés par le rotor d'un hélicoptère ou d'une autre intervention. Les responsables de la NASA concluent que Grissom n'a pas nécessairement déclenché la mise à feu, ce qui aurait nécessité la pression d'un piston dont l'enfoncement nécessite une force de cinq livres[44]. Pour déclencher le système de largage explosif, il faut appuyer sur un déclencheur métallique avec la main, ce qui laisse inévitablement une grosse contusion[45], mais Grissom n'en présente aucune[46].

Alors que le débat se poursuit sur la détonation prématurée des verrous d'écoutille de Liberty Bell 7, des précautions sont prises pour les vols suivants. L'astronaute Walter Schirra, un des collègues de Mercury, à la fin de son vol du , reste à l'intérieur de son vaisseau spatial jusqu'à ce qu'il soit en sécurité à bord du vaisseau de récupération, et il se fait un devoir de faire sauter délibérément l'écoutille pour sortir du vaisseau spatial, ce qui lui cause des contusions à la main[47].

Le vaisseau spatial de Grissom est récupéré en 1999, mais aucune autre preuve n'est trouvée qui pourrait expliquer de façon concluante comment l'explosion de l'écoutille s'est produite. Plus tard, Guenter Wendt, responsable des premiers lancements spatiaux américain avec équipage, écrit qu'il pense qu'un petit couvercle sur l'actionneur de déclenchement externe a été accidentellement perdu au cours du vol ou lors de l'amerrissage. Une autre explication possible est que la poignée en T de l'écoutille a pu être tirée par une corde de suspension de parachute, ou a peut-être été endommagée par la chaleur de la rentrée dans l'atmosphère, et après avoir refroidi lors de l'amerrissagge, elle s'est contractée et a pris feu[48].

Lorsque le Panthéon des astronautes américains ouvre en 1990, la famille de Grissom lui prête la combinaison spatiale qu'il a portée pendant Mercury 4 ainsi que d'autres objets personnels appartenant à l'astronaute. En 2002, le musée fait faillite et est racheté par un entrepreneur de la NASA, à la suite de quoi la famille demande la restitution des objets de l'exposition[49]. Tous leur sont rendus, à l'exception de la combinaison spatiale, que la NASA déclare être la propriété du gouvernement[50]. La NASA avait autorisé Grissom à utiliser le scaphandre spatial pour une exposition et un récit à l'école de son fils en 1965 et il ne l'a jamais rendu, mais certains membres de la famille affirment que l'astronaute a récupéré la combinaison spatiale sur un tas de ferraille[51].

Gemini 3[modifier | modifier le code]

Grissom remplace Alan Shepard comme commandant de la mission Gemini 3, ce dernier étant cloué au sol lorsque les médecins détectent qu'il est atteint de la maladie de Menière (affection de l'oreille interne)[52],[53]. Cette mission, la première avec équipage du programme Gemini, est lancée le [54].

Avec beaucoup d'humour, Grissom baptise le vaisseau « Molly Brown », en référence à Margaret Brown, dite « l'insubmersible Molly Brown », ayant survécu au naufrage du Titanic[55].Les dirigeants de la NASA décident de leur permettre d'utiliser le nom de Molly Brown, mais ne l'utilisent pas dans les références officielles. Au grand regret de l'agence, le CAPCOM Gordon Cooper donne le coup d'envoi de la mission lors de son lancement en disant à Grissom et Young : « Vous êtes en route, Molly Brown » ! Les contrôleurs au sol l'utilisent également pour référencer le vaisseau spatial tout au long de son vol[56]. L'insigne de Gemini 3 montre une capsule flottant sur l'eau. Ce sera la dernière fois qu'un astronaute décidera de la dénomination publique de son vaisseau[57].

Le principal objectif de ce vol est de tester la manœuvrabilité du nouveau vaisseau Gemini. Dans l'espace, l'équipage met à feu des moteurs de poussée pour changer la forme ou le plan de l'orbite en douceur et pour descendre vers une orbite plus basse[58].

Grissom et son coéquipier John Watts Young réalisent trois orbites autour de la Terre avant d'amerrir après 4 heures et 52 minutes et 31 secondes de vol[59]. Grissom participe à la conception du vaisseau chez le constructeur McDonnell Aircraft[60] et met au point en particulier le contrôleur permettant d'effectuer les manœuvres de translation du vaisseau qui sera également utilisé sur les vaisseaux du programme Apollo[61].

Après son vol, Grissom est CAPCOM pour les deux missions suivantes, Gemini 4 et 5[62].

Incendie d'Apollo 1[modifier | modifier le code]

Intérieur carbonisé d'un vaisseau spatial.
Les restes carbonisés du module de commande et de service d'Apollo 1, dans lequel Grissom a succombé en même temps que Roger B. Chaffee et Ed White.

Grissom est pilote commandant de réserve pour Gemini 6A lorsqu'il est transféré au programme Apollo et est assigné comme commandant de la première mission avec équipage, AS-204[63], avec le pilote principal Ed White, qui a volé dans l'espace lors de la mission Gemini 4, au cours de laquelle il devient le premier Américain à faire une sortie dans l'espace[64], et le pilote Roger B. Chaffee[65]. Les trois hommes reçoivent la permission d'appeler leur vol Apollo 1 sur leur écusson de mission[66].

Les problèmes avec le simulateur se révèlent extrêmement ennuyeux pour Grissom, qui déclare à un journaliste que les problèmes d'Apollo s'accumulent et qu'il est sceptique quant à ses chances de mener à bien sa mission de quatorze jours[67]. Grissom gagne le surnom de « Gruff Gus »[note 1] en s'exprimant ouvertement sur les déficiences techniques du vaisseau spatial[68]. Les ingénieurs qui programment le simulateur d'entraînement Apollo ont du mal à le garder en phase avec les changements constants apportés au vaisseau spatial[69]. Selon l'astronaute de réserve Walter Cunningham, « nous savions que le vaisseau spatial était, vous savez, en mauvais état par rapport à ce qu'il devrait être. Nous avions l'impression de pouvoir le piloter, mais soyons réalistes, il n'était pas aussi bon qu'il aurait dû l'être pour le travail de pilotage de la première mission Apollo avec équipage »[70].

La NASA continue et à la mi-, les préparatifs des derniers essais avant vol du vaisseau spatial sont en cours[71].

Trois hommes en combinaison spatiale, sans casque, devant une tour de lancement.
L'equipage d'Apollo 1, Grissom, White et Chaffee.

Avant le lancement prévu d'Apollo 1 le , l'intérieur du module de commandement prend feu et brûle le , lors d'un essai de pré-lancement sur le complexe de lancement 34 à Cape Kennedy[72]. Les astronautes Gus Grissom, Ed White et Roger Chaffee, qui travaillent à l'intérieur du module de commande, y perdent la vie[73]. La source d'inflammation du feu n'est jamais déterminée, mais leur mort est attribuée à un large éventail de risques mortels dans la conception et les conditions initiales du module, notamment une atmosphère de pré-lancement pressurisée à 100 % d'oxygène, des défauts de câblage et de plomberie, des matériaux inflammables utilisés dans le cockpit et dans les combinaisons de vol des astronautes, et une trappe à ouverture intérieure qui ne peut pas être ouverte rapidement en cas d'urgence et pas du tout avec une pression interne maximale[74].

Une couronne de fleurs aux couleurs américaines, au milieu d'un alignement de pierres tombales.
Les pierres tombales de Grissom et Roger Chaffee lors de la cérémonie de la Journée du souvenir de la NASA en 2013.

Les funérailles et l'enterrement de Grissom au cimetière national d'Arlington ont lieu le . Parmi les dignitaires présents figurent le président Lyndon B. Johnson, des membres du Congrès américain et des collègues astronautes de la NASA, entre autres. La dépouille de Grissom est enterrée au cimetière national d'Arlington, à côté de celle de Roger Chaffee, qui est enterrée dans la parcelle numéro 2502-F. Les restes de White sont enterrés à l'Académie militaire de West Point, dans l'État de New York[75],[76].

Après l'accident, la NASA décide de donner au vol la désignation officielle d'Apollo 1 et de passer à Apollo 4 pour le premier vol sans équipage de la fusée Saturn V, en comptant les deux essais suborbitaux sans équipage, AS-201 et AS-202, comme faisant partie de la séquence[77]. Les problèmes du vaisseau spatial Apollo sont corrigés, avec Apollo 7, commandé par Wally Schirra, lancé le , plus d'un an après l'accident d'Apollo 1. Le programme Apollo atteint son objectif de faire atterrir avec succès des hommes sur la Lune le , avec Apollo 11[78].

Au moment de sa mort, Grissom avait atteint le grade de lieutenant-colonel et totalisait 4 600 heures de vol, dont 3 500 dans des avions à réaction[29]. Certains prétendent que Grissom aurait pu être choisi comme l'un des astronautes qui ont marché sur la Lune. Deke Slayton a écrit qu'il avait espéré qu'un des premiers astronautes de Mercury aille sur la Lune, notant « ce n'était pas seulement une décision tranchée quant à savoir qui devait faire les premiers pas sur la Lune. Si j'avais dû choisir sur cette base, mon premier choix aurait été Gus, que Chris Kraft et Bob Gilruth ont tous deux soutenu »[79]. Finalement, Alan Shepard, un des sept premiers astronautes de la NASA, aurait l'honneur de commander l'atterrissage sur la Lune d'Apollo 14[80].

Récompenses et honneurs[modifier | modifier le code]

La carrière d'astronaute et de pilote de Grissom lui valent de nombreux honneurs dont la Distinguished Flying Cross[note 2], récompensant l'héroïsme et les réussites extraordinaires réalisées en vol aérien[81], qu'il reçoit pour son service pendant la guerre de Corée[82], qui lui vaut également l'Air Medal[83], attribuée pour action méritoire au cours d'une mission de vol[84]. En 1978, il reçoit, à titre posthume, la médaille d'honneur de l'espace du Congrès[85], qui reconnaît tout astronaute s'étant distingué en mission par ses efforts et par ses contributions pour le bien-être de la nation et de l'humanité[86]. La NASA lui décerne les médailles du service distingué[87] et du service exceptionnel[88]. Son service en Corée lui vaut trois médailles supplémentaires : celles du service en Corée, de la guerre de Corée[89] et des Nations Unies pour la Corée[90]. Il possède aussi la médaille de la victoire de la Seconde Guerre mondiale[91].

Un homme debout, en combinaison spatiale, son casque sous le bras droit.
Grissom dans sa combinaison spatiale Mercury.
USAF Master Astronaut badge.jpg
Bronze oak leaf cluster
Gold star
Bronze star
Bronze star
Bronze star
Bronze oak leaf cluster
Bronze oak leaf cluster
Bronze oak leaf cluster
Les médailles de Virgil Grisson[11],[29],[92]
Ailes d'astronautes du Commandement de l'Armée de l'air
Distinguished Flying Cross
Air Medal avec feuilles de chêne Army Good Conduct Medal Congressional Space Medal of Honor
Médaille du service distingué de la NASA Médaille du service exceptionnel de la NASA American Campaign Medal
Médaille de victoire de la Seconde Guerre Mondiale National Defense Service Medal Médaille du service en Corée
Prix de la longévité de l'armée de l'air Médaille des Nations unies pour la Corée Médaille de la Guerre de Corée

Pour célébrer son vol spatial en 1961, Grissom est nommé maire honoraire de Newport News, en Virginie, et une nouvelle bibliothèque est baptisée « Virgil I. Grissom Library »[93].

L'aéroport de Bedford, en Indiana, que Grissom fréquente lorsqu'il est adolescent, est rebaptisé aéroport municipal Virgil I. Grissom en 1965. Un morceau de pierre calcaire de trois tonnes, portant son nom, est dévoilé à l'aéroport. Ses collègues astronautes lui font des reproches à propos du nom, en disant que les aéroports sont normalement nommés en l'honneur des aviateurs morts. Grissom répond : « Mais cette fois, ils en ont nommé un pour un vivant »[94].

Il reçoit un doctorat honorifique de l'institut technologique de Floride en 1962, le premier jamais décerné par l'université[95]. Grissom est intronisé au International Space Hall of Fame en 1981[96], au National Aviation Hall of Fame en 1987[97] et au Panthéon des astronautes américains en 1990[98]. Betty Grissom fait don de sa Médaille d'honneur du Congrès pour l'espace au musée qui s'y trouve[99].

Postérité[modifier | modifier le code]

Trois noms inscrits sur un panneau.
Les noms de Grissom, Chaffee et White sur le Space Mirror Memorial
Plaque rendant hommage aux astronautes morts.
L'une des plaques commémoratives à la base de lancement de Cap Canaveral, au complexe de lancement 34.
Plaque commémorative avec le nom des trois astronautes morts.
L'autre plaque du complexe de lancement 34.

Hommages[modifier | modifier le code]

L'aire de lancement 34, démantelée, de la base de lancement de Cap Canaveral porte deux plaques commémoratives, l'une dédiée à « ceux qui ont fait le sacrifice ultime pour que d'autres puissent atteindre les étoiles »[note 3] et l'autre rendant hommage nommément aux trois victimes[100]. Le nom de Grissom figure sur la plaque laissée sur la Lune avec la statue Fallen Astronaut en 1971 par l'équipage d'Apollo 15[101]. Il est nommé avec ses coéquipiers d'Apollo 1 sur le Space Mirror Memorial, qui est inauguré en 1991[102].

Le cratère Grissom est l'un des nombreux cratères situés de l'autre côté de la Lune qui portent le nom des astronautes d'Apollo[103]. 2161 Grissom est un astéroïde de la ceinture principale qui est découvert en 1963 et désigné officiellement en 1981[104]. Grissom Hill, l'une des collines Apollo 1 sur Mars, est nommée par la NASA le , date du 37e anniversaire de l'incendie d'Apollo 1.

Le musée Virgil I. Grissom, inauguré en 1971 par le gouverneur Edgar Whitcomb[105], est situé juste à l'entrée du Spring Mill State Park à Mitchell, en Indiana[106]. Le vaisseau Molly Brown est transféré pour y être exposé en 1974[107]. Sa maison d'enfance à Mitchell est située sur Grissom Avenue. La rue est rebaptisée en son honneur après son vol sur Mercury[108].

L'institut technologique de Floride inaugure une résidence universitaire appelée Grissom Hall en 1967[109], tout comme L'université d'État de New York à Fredonia la même année[110]. Grissom Hall, inauguré en 1968 à l'université Purdue, a été le siège de l'école d'aéronautique et d'astronautique pendant plusieurs décennies. Il abrite actuellement le département d'ingénierie industrielle de Purdue[111],[112]. De nombreuses écoles, dans plusieurs États, portent le nom de Grissom[113],[114].

Dans la culture populaire[modifier | modifier le code]

Grissom apparaît dans de nombreuses productions cinématographiques et télévisuelles. Avant qu'il ne soit largement connu en tant qu'astronaute, le film « Air Cadet » (1951) mettant en vedette Richard Long et Rock Hudson présente brièvement Grissom au début du film en tant que candidat de l'armée de l'air américaine pour l'école de pilotage de Randolph Field, à San Antonio, au Texas[115]. Le rôle de Grissom est interprêté par Fred Ward dans le film « L'étoffe des héros » (1983)[116] et très brièvement dans le film Apollo 13 (1995) par Steve Bernie[117]. Il est représenté par Mark Rolston dans la mini-série de HBO « De la Terre à la Lune » (1998)[118]. Bryan Cranston joue le rôle de Grissom dans le film « That Thing You Do! »[119] et Joel Johnstone l'interprète dans la série télévisée « The Astronaut Wives Club », diffusée sur ABC en 2015[120]. En 2018, il a été incarné par Shea Whigham dans « First Man : Le Premier Homme sur la Lune »[121].

Dans le film « Star Trek 3 : À la recherche de Spock » (1984), un vaisseau de la Fédération est nommé USS Grissom[122]. Un autre USS Grissom est présenté dans un épisode de 1990 de la série télévisée « Star Trek : La Nouvelle Génération »[123], et est mentionné dans un épisode de 1999 de « Star Trek : Deep Space Nine »[124]. Le personnage de Gil Grissom dans la série télévisée de CBS, « Les Experts » porte également le nom de l'astronaute[125].

Notes et références[modifier | modifier le code]

Notes[modifier | modifier le code]

  1. « Gus bourru ».
  2. Croix du service distingué dans l'aviation.
  3. « Those who made the ultimate sacrifice so others could reach for the stars. »

Références[modifier | modifier le code]

  1. a b et c Burgess, Doolan et Vis 2003, p. 88.
  2. a et b Boomhower 2004, p. 39-40.
  3. a b et c Burgess 2014, p. 57.
  4. (en) « Scouting and Space Exploration », sur Boy Scouts of America, (consulté le 30 juin 2020).
  5. a b c d et e Burgess, Doolan et Vis 2003, p. 89.
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Annexes[modifier | modifier le code]

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Bibliographie[modifier | modifier le code]

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Articles connexes[modifier | modifier le code]

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