Tom Johnson (compositeur)

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Tom Johnson

Naissance
Colorado
Activité principale Compositeur
Style Musique contemporaine
Lieux d'activité Paris
Éditeurs Éditions 75
Formation BA Yale 1961, MMus Yale 1967
Maîtres Morton Feldman
Élèves Luiz Henrique Yudo
Conjoint Esther Ferrer
Distinctions honorifiques Prix des Victoires de musique 2001
Site internet http://www.editions75.com/

Œuvres principales

An Hour for Piano, L'Opéra de quatre notes, Failing, Nine Bells, Symmetries, Counting Duets, Mélodies rationnelles, Riemannoper, The Chord Catalogue, les Vaches de Narayana, Music for 88, Bonhoeffer Oratorium, Un'opera Italiana, Loops for Orchestra, Galileo, Organ and Silence, Tilework, Seven Septets, Counting to Seven, Vermont Rhythms, Plucking.

Tom Johnson est un compositeur franco-américain né le à Greeley (Colorado). Il vit à Paris depuis 1983.

Biographie[modifier | modifier le code]

Il a étudié à l'université de Yale puis s'est installé à New York où il a suivi des cours privés avec Morton Feldman. Entre 1971 et 1983, il fut critique musical pour The Village Voice, spécialisé dans les musiques nouvelles. Une anthologie de ses articles a été publiée en 1989 par Het Apollohuis sous le titre The Voice of New Music. Pendant cette période new-yorkaise, il a par ailleurs composé quatre de ses oeuvres les plus connues : An Hour for Piano (1971), L'Opéra de quatre notes (1972), Failing (1975) et ''Nine Bells'' (1979).

Après 15 ans à New York, il s'installe à Paris en 1983 où il vit avec son épouse, l'artiste Esther Ferrer.

Il se considère lui-même comme un compositeur minimaliste. En fait, il a été le premier à appliquer ce terme à la musique dans son article "The Slow-Motion Minimal Approach", écrit pour ''The Village Voice'' en 1972. Son minimalisme est de type formaliste, et repose sur des procédés logiques. En 1982, il écrit un recueil de 21 pièces sous le titre éloquent de ''Mélodies rationnelles''. Il y explore des procédés tels que l'accumulation, le comptage, le déphasage, et autres. Ce qui restera certainement comme la marque principale de son apport est d'avoir inventé, pour ainsi dire, la musique logique.

Après les ''Mélodies rationnelles'', il évolue vers des techniques plus complexes qui l'amènent à faire davantage appel aux mathématiques. Cela commence avec le recueil ''Musique pour 88'' (1988), dans lequel sont utilisées des notions dues à Eratosthène, Euler, Mersenne, ou encore Pascal. Par la suite, il collaborera avec des mathématiciens vivants, notamment Jean-Paul Allouche, Emmanuel Amiot, Jeffrey Dinitz et Franck Jedrzejewski. Avec eux, il explorera des notions telles que les boucles auto-similaires (''Loops for orchestra'', 1998), le pavage (''Tilework", 2003), les block designs (''Blok Design for Piano'', 2005), ou les paires homométriques (''Intervals'', 2013).

En 2012/2013, il réalise 12 émissions radiophoniques pour Resonance FM intitulées "Music by my friends".

Œuvres[modifier | modifier le code]

Opéras
  • 1972 : L'Opéra de quatre notes (The Four Note Opera). Le premier opéra du compositeur, et le plus connu.
  • 1988 : l'opéra Riemannoper, créé à Brême
  • 1996 : le Bonhoeffer Oratorium, opéra comique en deux actes, pour orchestre, chœur, et solistes, avec textes du théologien Dietrich Bonhoeffer. Cette œuvre a été créée par l'orchestre et chœur de la radio hollandaise à Maastricht puis à Berlin et à New York.
Pièces radiophoniques
  • 1993 : J'entends un chœur, pièce radiophonique commandée par Radio France
  • La Musique et les questions (Music and Questions)
Autres
  • Histoires à dormir debout
  • Nine Bells
  • les Rational Melodies : 21 mélodies systématiques jouables sur n'importe quel instrument mélodique
  • les Duos à compter
  • Tango
  • Automatic Music for six perchussionists
  • Tilework series
  • Sequenza minimalista pour trombone solo
  • 32 respirations pour un instrument à vent
  • Les Vaches de Narayana
  • 1995 : Echec : une pièce très difficile pour contrebasse (Failing, a very difficult piece for string bass)
  • Nine Bells
  • An Hour for Piano(en)
  • Organ and Silence
  • Galileo
  • The Chord Catalogue : tous les 8178 accords possibles dans une octave, joués au piano en une heure environ.
  • Musique pour 88 (Music for 88) : Neuf morceaux pour piano, aux références mathématiques très marquées (Les 88s, Les Nombres de Mersenne, Tables de multiplication, Les Carrés, Les Triangles, Les Nombres abondants, Les Harmonies d'Euler, Le Triangle de Pascal, Le Crible d'Eratosthène)
  • 2014 : Counting to seven: pour 7 voix dans de nombreuses langues pour l'ensemble Dedalus
  • 2016 : Sept Septuors (2 fl ob cl 2vn vla)
  • 2016 : Plucking, for nine different plucked instruments

Ses œuvres sont le plus souvent basées sur des processus mathématiques et logiques, comme les pavages ou les fractals, qu'il tente de rendre aussi clairs que possible. Il travaille avec du matériel toujours réduit et emploie fréquemment des formules, des permutations et des séquences prévisibles.

Nine Bells[modifier | modifier le code]

Greg Sandow a décrit le morceau Nine Bells en 2003 : « Il marchait, à un rythme constant (...), parmi neuf cloches suspendues, explorant systématiquement tous les chemins possibles entre elles. Ce qui, comme il frappait chaque cloche au passage, correspond à toutes les mélodies possibles que leurs percussions peuvent générer. Comme dans de nombreuses œuvres de Tom, la théorie et la pratique sont ici identiques... Vous voyez et entendez la structure de l'œuvre. Ce n'est pas purement abstrait; au contraire, c'est du pur bonheur, comme les cloches sonnantes semblent résonner avec la concentration de Tom (visible sur son visage et son corps, audible dans ses pas cadencés), et sa joie de vivre. »[1]

À 55 ans, Tom Johnson a dû cesser de jouer cette œuvre athlétique, mais Matthias Kaul, Adam Weisman et d'autres ont développé leurs propres interprétations du morceau, utilisant leurs propres ensembles de cloches. De la même façon, Galileo, un autre instrument inventé consistant en cinq pendules oscillants, dont le compositeur a joué souvent de 2001 à 2009, est maintenant interprété par Pierre Berthet.

Enregistrements[modifier | modifier le code]

Plusieurs enregistrements sont aujourd'hui disponibles en CD :

  • Musique pour 88 (XI,1992), interprété par Frederic Rzewski
  • Rational Melodies (Hat Art, 1993), interprété par le flûtiste allemand Eberhard Blum
  • Chord Catalogue (XI, 1999)
  • Rational melodies (New World Records, 2010) Ensemble Dedalus
  • Questions ( María de Alvera World edition, 2012) par Carol Robinson, Dante Boon et Tom Johnson

Ouvrages[modifier | modifier le code]

  • The Voice of New Music, une anthologie d'articles écrits pour le Village Voice (1972-1982), publié par Apollohuis.
  • Mélodies auto-Similaires (Self-Similar Melodies) (1996), texte théorique édité par les Editions 75.

Récompenses[modifier | modifier le code]

Tom Johnson a reçu le prix de la composition contemporaine des Victoires de la musique en 2001 pour Kientzy Loops.

Liens externes[modifier | modifier le code]

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. texte original : "in which he walked, at a steady rhythmic pace (and, if I remember correctly, for more than an hour), among nine suspended burglar alarm bells, systematically exploring all the possible paths among them. Which, since he strikes each bell as he passes it, are also all the possible melodies their pitches might make. As in many of Tom's works, theory and practice are identical here... You see and hear the structure of the piece. That's not even remotely abstract; instead, it's pure happiness, as the pealing bells seem to ring with Tom's concentration (visible in his face and body, audible in his steady steps), and his joie de vivre."