Siège de Sidney Street

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Winston Churchill au siège de Sidney Street.

Le siège de Sidney Street, connu du grand public sous le nom de bataille de Stepney, est un célèbre combat à l'arme à feu s'étant déroulé dans le quartier d'East End à Londres le entre une force combinée de la police et de l'armée et deux révolutionnaires lettons.

Le siège était le point culminant d'une série d'événements qui ont commencé en , avec une tentative de vol de bijoux à Houndsditch dans la City de Londres par une bande d'immigrants lettons qui s'était terminée par la mort de trois policiers, deux autres blessés, ainsi que le décès de George Gardstein, le chef de la bande lettone.

Une enquête menée par les forces de police du Metropolitan et de la City a identifié les complices de Gardstein, dont la plupart ont été arrêtés dans les deux semaines. La police a été informée que les deux derniers membres de la bande se cachaient au 100 Sidney Street à Stepney. La police a évacué les habitants des environs le matin du mais une fusillade a éclaté. Moins bien armée, la police a demandé l'aide de l'armée, et quelques soldats des Scots Guards ont été volontaires. Le siège a duré à peu près 6 heures. Vers la fin de la confrontation, le bâtiment a pris feu. Aucune cause certaine n'a été identifiée. Un des bandits fut abattu avant que le feu ne s'étende. Pendant que les pompiers de Londres s'occupaient de l'incendie - dans lequel ils trouveront les deux corps -, le bâtiment s'est effondré, tuant un pompier, le Superintendent Charles Pearson.

Plaque gris rectangulaire avec les mots anglais qui signifient : « Près de cette localité le 16 décembre 1910 trois policiers de la City of London Police ont été blessés fatalement en empêchant un cambriolage au numéro 199 Houndsditch. En commémoration de Sgt Robert Bentley, Sgt Charles Tucker, PC Walter C Choat que leur bravure et leur sens de fonction ne sera pas oublié ».
Plaques commémoratives aux victimes. Gauche : plaque grise rectangulaire aux trois policiers morts à Houndsditch. Droite : plaque rouge ovale au pompier qui meurt de ses blessures.
Plaque rouge ovale avec les mots anglais qui signifient : « En mémoire de District Officier Charles Pearson de la London Fire Brigade qui meurt de blessures réçus au numéro 100 Sidney Street proche de ce site pendant la Siège de Sidney Street le 3 janvier 1911 ».

Le siège est la première occasion pour la police à Londres de demander de l'aide militaire pour s'occuper d'une fusillade. C'est également le premier siège en Grande-Bretagne dont des images nous sont parvenues, car les événements ont été filmés par Pathé Nouvelles. Sur quelques-unes des images apparaît le ministre de l'Intérieur, Winston Churchill. Sa présence fut la cause d'une dispute politique sur le niveau de son implication dans l'opération. Lors du procès ultérieur, en , des personnes arrêtées pour le vol de bijoux de Houndsditch, tous les accusés, sauf un, ont été acquittés. La seule condamnation a ensuite été infirmée en appel. Les événements ont inspiré le film l'homme qui en savait trop (1934) d'Alfred Hitchcock et des romans.

Bibliographie[modifier | modifier le code]

  • Antoine Capet, Churchill : Le dictionnaire. Paris : Perrin, 2018 (862 p.), Rubrique "Siège de Sidney Street (1911)", p. 289-290.

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