Shonisaurus

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Shonisaurus popularis
Description de cette image, également commentée ci-après
Shonisaurus popularis (vue d'artiste de Nobu Tamura).
Classification
Règne Animalia
Embranchement Chordata
Sous-embr. Vertebrata
Classe Reptilia
Super-ordre  Ichthyopterygia
Ordre  Ichthyosauria
Sous-ordre  Merriamosauria
Infra-ordre  Shastasauria
Famille  Shastasauridae

Genre

 Shonisaurus
Camp, 1976

Nom binominal

 Shonisaurus popularis
Camp, 1976

Shonisaurus est un genre éteint de très grands ichthyosaures dont l'espèce la plus connue est Shonisaurus popularis qui vivait principalement dans ce qui aujourd'hui le Nevada durant le Trias supérieur, au cours du Norien, il y a environ entre 221,5 et 212 Ma (millions d'années).

Étymologie[modifier | modifier le code]

Le nom Shonisaurus signifie « Lézard de la Montagne de Shoshone » en référence au lieu où il a été découvert dans le Nevada au sein de la formation géologique de Luning.

Découverte et description[modifier | modifier le code]

Restauration d'un crâne de Shonisaurus popularis.
Comparaison de taille entre Shonisaurus popularis (en vert) et Shastasaurus sikanniensis (en rouge).

Dans le Nevada, les restes de 37 Shonisaurus popularis ont été extraits des calcaires du Norien. Avec ses 15 mètres de long et son poids de 10 tonnes, il était le deuxième plus grand ichthyosaure ayant jamais existé, derrière Shastasaurus sikanniensis long de 21 mètres et pesant 20 tonnes. Il surpasse la taille de Cymbospondylus (long de 10 mètres et pesant 4 tonnes) et de Temnodontosaurus (long de 12 mètres et pesant 8 tonnes).

Il se nourrissait d'ammonites ou de grosses proies (bélemnites, crustacés ou poissons) et son corps hydrodynamique était « cétiforme ».

Ses fossiles ont été découverts en 1920 au Nevada dans la Montagne de Shoshone. Il a été décrit 56 ans plus tard, en 1976, par Charles Camp. On a longtemps cru que le genre Shonisaurus possédait déjà un aileron dorsal et une queue en forme de de croissant, peut-être même qu'il s'agirait du premier Ichtyosaure à avoir des membres totalement adaptés pour l'eau. Aujourd'hui encore, dans plusieurs reconstitutions de Shonisaurus popularis on ajoute toujours un aileron dorsal.

Pourtant ce n'est probablement pas le cas car, lors de sa découverte, les traces de sa peau ne montrent pas d'aileron dorsal ni de queue en forme de croissant ou de lune : il semble que l'animal avait le dos lisse et possédait une queue semblable à celle des anguilles, qui d'après les paléontologues lui permettait de nager comme un crocodile. Une autre hypothèse concerne le genre Shastasaurus : il aurait pu se déplacer seulement grâce à sa nageoire caudale et plusieurs fossiles semblent indiquer que les Shastasauridae et Shonisaurus popularis n'avaient pas de dents et auraient attrapé leurs proies soit par aspiration, soit en refermant sa bouche comme une guillotine pour les capturer.

Autres espèces ou spécimens[modifier | modifier le code]

En 2002 des restes fragmentaires attribués à Shonisaurus popularis ont été décrits dans le nord-est de l'Italie[1].

En 2004 une "nouvelle" espèce du genre a été découverte et décrite en Colombie-Britannique sous le nom de Shonisaurus sikanniensis considéré comme le plus grand Ichthyosaure de tous les temps[2]. Cependant les paléontologues divergent quant à l'attribution de cet ichthyosaure soit au genre Shastasaurus, soit au genre Shonisaurus[3].

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. (en) M. Dalla Vecchia and M. Avanzini. 2002. New findings of isolated remains of Triassic reptiles from Northeastern Italy. Bollettino della Societa Paleontologica Italiana 42(2-3):215-235
  2. (en) E. L. Nicholls and M. Manabe. 2004. Giant ichthyosaurs of the Triassic - a new species of Shonisaurus from the Pardonet Formation (Norian: Late Triassic) of British Columbia. Journal of Vertebrate Paleontology 24(4):838-849
  3. (en) C. Ji, D.-Y. Jiang, R. Motani, W.-C. Hao, Z.-Y. Sun and T. Cai. 2013. A new juvenile specimen of Guanlingasaurus (Ichthyosauria, Shastasauridae) from the Upper Triassic of southwestern China. Journal of Vertebrate Paleontology 33(2):340-348

Référence Fossilworks Paleobiology Database : Shonisaurus (en)

Articles connexes[modifier | modifier le code]