Geneviève de Paris

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Geneviève
Image illustrative de l'article Geneviève de Paris
Statue de sainte Geneviève par Pierre Hébert sur la façade de l'église Saint-Étienne-du-Mont
Sainte
Naissance vers 420
Nanterre
Décès vers 500 
Paris
Nationalité Drapeau de la France Française
Fête 3 janvier, et le 26 novembre, date du « Miracle des ardents » par la Gendarmerie nationale
Saint patron de Paris et du diocèse de Nanterre, Gendarmerie nationale

Geneviève (née à Nanterre vers 420, morte à Paris vers 500) est une sainte française, patronne de la ville de Paris, du diocèse de Nanterre et des gendarmes. La forme issue du latin Genovefa est également employée et a donné le nom Génovéfain (religieux).

Hagiographie[modifier | modifier le code]

Vitrail de Sainte-Geneviève rencontrant Saint Germain et saint Loup, Saint-Julien-du-Sault.

La source unique de renseignements historiques sur ce personnage est la Vita de Geneviève, un texte hagiographique que l'auteur anonyme, probablement un clerc de l'Église de Paris, prétend écrire 18 ans après la mort de la sainte, vers 520, ce qui en fait un des très rares monuments littéraires du VIe siècle en Gaule[1]. Cette hagiographie génovéfaine Vita sanctae Genovefa empreinte de merveilleux et qui ne contient aucune chronologie est réalisée par un clerc qui a rassemblé tout ce qu'il savait d'elle par des témoins directs encore vivants[2].

L'abbé Saint-Yves, dans sa Vie de sainte Geneviève, donne une origine celtique au nom de Geneviève : chez les Gallois, Genoeth veut dire « jeune fille » et chez les Bretons, genou est le mot qui désigne la bouche et eff, le ciel, Genoueff signifiant « bouche du ciel »[3]. Le nom Genovefa est plus probablement la latinisation du francique *Kenowīfa ou *Kenuwefa, nom germanique féminin constitué des éléments ken- « genre, race » (apparenté à kin en anglais) et wīf « femme » (apparenté à wife en anglais et Weibf en allemand)[4].

Les historiens ont maintes fois débattu des origines sociales de la sainte. Les biographes Dom Jacques Dubois et Laure Beaumont-Maillet ont tranché le débat : Geneviève, issue d'une riche famille de l'aristocratie gallo-romaine, est la fille unique de Severus (nom latin signifiant « austère »), probablement un Franc romanisé[5], et de Geroncia (ou Gerontia, nom grec « désignant une personne sage par l'âge et les vertus »)[6]. Elle aurait hérité en tant que fille unique de la charge de membre du conseil municipal (curia) détenue par son père[7],[8], charge qu’elle aurait exercée tout d’abord à Nanterre, puis à Paris après son installation dans cette ville chez une « marraine » influente[7],[9]. Elle se voue très jeune à Dieu et, selon la légende[10], est remarquée par saint Germain d'Auxerre et saint Loup de Troyes, qui passent par Nanterre vers 430 (légende à l'origine de l’église Saint-Germain-de-Charonne), à l'occasion de leur voyage vers la province romaine de Bretagne (Grande-Bretagne actuelle)[11]. Elle mène une vie consacrée et ascétique, probablement dès ses seize ans. Selon la Vita sanctae Genovefae, à l'âge de 18 ou 20 ans, elle reçoit à Paris le voile des vierges des mains de l'évêque Wllicus, prélat inconnu des historiens[12]. À la mort de ses parents vers 440, elle quitte Nanterre et vient s'établir chez sa marraine Procula en plein Paris, dans l'île de la Cité[13].

Selon la tradition, lors du siège de Paris en 451, grâce à sa force de caractère, Geneviève, qui n’a que 28 ans, convainc les habitants de Paris de ne pas abandonner leur cité aux Huns. Elle encourage les Parisiens à résister à l’invasion par les paroles célèbres :

« Que les hommes fuient, s’ils veulent, s’ils ne sont plus capables de se battre. Nous les femmes, nous prierons Dieu tant et tant qu’Il entendra nos supplications. »

De fait, Attila évita Lutèce (Paris).

Une autre hypothèse controversée prétend qu'elle aurait averti l'envahisseur d'une épidémie de choléra sévissant dans la région. Enfin, par ses liens avec les Francs, intégrés au dispositif romain, elle aurait pu savoir qu'Attila voulait s'attaquer d'abord aux Wisigoths en Aquitaine, et ne voulait sans doute pas perdre du temps devant Paris. Dans tous les cas, le plus important était d'empêcher les Parisiens de risquer leur vie en fuyant[14].

En 465, elle s'oppose à Childéric Ier[15], qui entreprend le siège de Paris, en parvenant à ravitailler plusieurs fois la ville avec du blé de la Brie et de Champagne, forçant alors le blocus[16].

Elle fait bâtir une église sur l'emplacement du tombeau de saint Denis, premier évêque de Lutèce.

Elle convainc également Clovis, dont elle a toujours été une partisane, de faire ériger une église dédiée aux saints Pierre et Paul sur le mons Lucotitius (qui porte aujourd'hui le nom de montagne Sainte-Geneviève), dans le Ve arrondissement de Paris, au cœur du Quartier latin. Si l'historiographie récente avance une date de mort le [17], la tradition préfère celle du . Selon la Vita, elle meurt à l'âge de 89 ans dans l'ermitage de Paris, et est enterrée dans cette même église aux côtés de Clovis et rejointe plus tard par la reine Clotilde, ses plus célèbres disciples. L'église est d'abord confiée à des bénédictins, puis à des chanoines séculiers : c'est l'abbaye Sainte-Geneviève de Paris, dont le clocher est encore visible dans l'enceinte du lycée Henri-IV (ce clocher est connu sous le nom de « tour Clovis »).

Postérité[modifier | modifier le code]

Sainte patronne[modifier | modifier le code]

Sainte patronne de Paris et du diocèse de Nanterre, Geneviève est fêtée le 3 janvier. La Gendarmerie nationale[18], dont elle est également la sainte patronne, la fête, quant à elle, le 26 novembre, date du « Miracle des ardents » : en rapport avec l'intoxication par le seigle qui sévit à Paris en 1130[19],[20].

Elle a une homonyme : sainte Geneviève de Loqueffret, une sainte bretonne que l'on fête aussi le 3 janvier comme son illustre patronne. Elle est invoquée pour les règles abondantes ou les périodes menstruelles prolongées chez la jeune fille vierge.

Châsse de sainte Geneviève[modifier | modifier le code]

Châsse de sainte Geneviève dans l’église Saint-Étienne-du-Mont.
Sarcophage de sainte Geneviève dans l’église Saint-Étienne-du-Mont.

Selon la tradition, le tombeau de sainte Geneviève est placé auprès de celui de Clovis dans la crypte de l’église Saint-Pierre-Saint-Paul (future abbaye Sainte-Geneviève de Paris), construite par le roi des Francs. Vers 630, saint Éloi orne le sarcophage de pierre de la sainte de plaques d'or, finement ciselées, et de pierres précieuses[21].

La châsse est évacuée vers Draveil lors de la première invasion des Normands en 845. Elle y reste jusqu’en 853. La première procession connue a lieu en 886 lors du siège de Paris. En janvier 1162, court la rumeur que des réformateurs de l'abbaye ont dérobé le chef de sainte Geneviève en le séparant du reste de ses reliques. Louis VII fait apposer sur la châsse le sceau royal et ordonne une enquête solennelle. Le résultat de cette enquête rassure tout le monde et le chapitre décide que désormais le 10 janvier serait une fête célébrée avec autant de solennité que le 3, sous la dénomination d'Invention du chef de Sainte Geneviève[22]. En 1230, ce coffre est endommagé à un tel point que l'abbé Robert de la Ferté-Milon confie l'exécution d'une nouvelle châsse en vermeil[23] par l'orfèvre parisien Bonnard, de 1240 à 1242. Elle est reconstruite en 1614, sous la régence de Marie de Médicis[24].

Le port de la châsse est dévolu à l'origine aux Génovéfains. En 1412, une confrérie de Sainte Geneviève est érigée en vertu d'un bref du Pape et de lettres patentes de Charles VI qui finance les processions. Cette Confrérie accueillant par cooptation les membres éminents des grandes corporations de la ville, obtient en 1524 le privilège de porter la châsse[25].

Le , la châsse de la sainte est transportée à la Monnaie où l'on fond les métaux précieux, tandis qu'on récupère les pierreries. Le 21 novembre, le Conseil général de Paris fait brûler les ossements de la sainte sur la place de Grève et fait jeter les cendres à la Seine[26].

La nouvelle châsse en cuivre entaillé et doré, honorée aujourd'hui dans l’église Saint-Étienne-du-Mont près du Panthéon, contiendrait quelques reliques (un avant-bras et quelques phalanges) qui avaient été envoyées dans d’autres sanctuaires avant la Révolution et qui ont ainsi pu être préservées des destructions[27]. Bien que la châsse n'ait pas été portée processionnellement à l'extérieur depuis le XVIIIe siècle, la Confrérie des Porteurs de la châsse existe toujours, son rôle se bornant à la porter dans l'église même, au moment de la neuvaine[28]. Le culte de la sainte, très populaire, explique qu'elle possède dans l'église plusieurs châsses, dont la plus grande qui contiendrait la pierre tombale de la sainte redécouverte en 1803 lors de la démolition de l'église Sainte-Geneviève[29].

Iconographie[modifier | modifier le code]

Sainte Geneviève qui tient de la main droite un cierge et de la main gauche un livre.
Sainte Geneviève en bergère.
Sainte Geneviève dans la série des Reines de France et Femmes illustres du jardin du Luxembourg.
  • Jusqu'au XVIe siècle, Geneviève est représentée vêtue d'une robe de jeune fille noble, tenant à la main un cierge qu'un démon souvent essaie d'éteindre (en souvenir de la construction de la première basilique de Saint-Denis, dont elle visitait le chantier, de nuit, avec ses compagnons. Alors que le cierge que tient l'un deux s'éteint brusquement, elle le prend en main et il se rallume miraculeusement)[30]. À la fin du XVIe siècle, elle est représentée en jeune bergère entourée de moutons, peut-être par confusion avec Jeanne d'Arc et les représentations de vierges pastourelles. Cette légende qui fait de Geneviève une bergère date du succès du poème latin de Pierre de Ponte paru en 1512, puis de la mode des bergeries qui se manifeste au XVIIe siècle[31]. De nombreuses lithographies popularisent dans les chaumières la « bergère de Nanterre » au temps de la Restauration et de la Monarchie de Juillet[32].
  • Au XIXe siècle, Pierre Puvis de Chavannes consacre un cycle de peintures à l'enfance de Geneviève (1874) au Panthéon de Paris.
  • En 1928, Paul Landowski réalise une statue de sainte Geneviève pour le pont de la Tournelle, qui traverse la Seine à Paris.
  • En 1945, Anna Quinquaud réalise une statue de Sainte Geneviève, aujourd'hui conservée à la Direction générale de la Gendarmerie nationale, Issy-les-Moulineaux.

Littérature[modifier | modifier le code]

Plusieurs œuvres littéraires évoquent le personnage ou la vie de sainte Geneviève :

  • Henri Lavedan, La belle histoire de Geneviève, roman dialogué, Société littéraire de France, Paris, 1920, 289 pages.
  • Mgr Yvon Aybram, Petite vie de sainte Geneviève (421-502), Desclée De Brouwer, 2013

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. Emmanuel Bourassin, Sainte Geneviève, Éditions du Rocher, , p. 12.
  2. Jacques Dubois (O.S.B.), Laure Beaumont-Maillet, Sainte Geneviève de Paris : la vie, le culte, l'art, Beauchesne, , p. 8-13.
  3. Emmanuel Bourassin, Sainte Geneviève, Éditions du Rocher, , p. 29.
  4. Emmanuel Bourassin, Sainte Geneviève, Éditions du Rocher, , p. 30.
  5. Joël Schmidt, Sainte Geneviève, Perrin, 1999, (ISBN 2-262-00742-X) ; Jeanine Hourcade, Sainte Geneviève hier et aujourd’hui, Médiaspaul, 2005, p. 44. (ISBN 978-2712206901).
  6. Janine Hourcade, Sainte Geneviève hier et aujourd'hui, Mediaspaul Editions, , p. 31.
  7. a et b Kate Cooper The Fall of the Roman Household, Cambridge University Press, 2007 (ISBN 978-0521884600), chap. 1.
  8. Michel Rouche, Bruno Dumézil (collectif), Le Bréviaire d'Alaric - Aux origines du Code civil, PU Paris-Sorbonne, 2008, Cultures et civilisations médiévales p. 15. (ISBN 978-2-84050-606-5).
  9. Martin Heinzelmann, Joseph-Claude Poulin, Les vies anciennes de sainte Geneviève de Paris, Études critiques 1986.
  10. Simon Lacordaire, Vie et histoire du XXe arrondissement : Belleville, Charonne, Père Lachaise, Saint-Fargeau, Hervas, , p. 103.
  11. Jean-Pierre Soisson. Saint Germain d'Auxerre - Évêque, gouverneur et général. Éditions du Rocher, 2011, 222 pages. (ISBN 2-268-07053-0 et 978-2-268-07053-7).
  12. Emmanuel Bourassin, Sainte Geneviève, Éditions du Rocher, , p. 35.
  13. Emmanuel Bourassin, Sainte Geneviève, Éditions du Rocher, , p. 36.
  14. Alfred Fierro, Histoire et dictionnaire de Paris, Éd. Robert Laffont, , p. 11-14.
  15. D'après Léon Fleuriot, Riothime, un Breton, fut roi des Bretons armoricains et des Francs durant le recul de Childéric. Les Armoricains auraient protégé Paris de l’assaut des Francs.
  16. Yvan Combeau, Histoire de Paris, Presses Universitaires de France, , p. 43.
  17. Janine Hourcade, Sainte Geneviève hier et aujourd'hui, Mediaspaul Editions, , p. 42.
  18. Sainte Geneviève sur le site de l'aumônerie de la gendarmerie
  19. Miracle des ardents
  20. Sainte-Geneviève, patronne des gendarmes, dans Courrier de Mantes.
  21. Jacques Baudoin, Grand livre des saints : culte et iconographie en Occident, Éditions CRÉER, , p. 238.
  22. Jacques Dubois (O.S.B.), Laure Beaumont-Maillet, Sainte Geneviève de Paris : la vie, le culte, l'art, Beauchesne, , p. 83.
  23. Pour les pèlerins, de hautes perches étaient destinées à l'accrochage d'un vêtement de malade pour en obtenir la guérison par un contact avec la châsse. Cf. Catherine Rollet-Echalier, L'Abbaye royale Sainte-Geneviève au Mont de Paris: actuel lycée Henri IV, A. Sutton, , p. 66.
  24. Auguste Vidieun, Sainte Geneviève, patronne de Paris et son influence sur les destinées de la France, Firmin-Didot, , p. 269.
  25. Jacques Dubois (O.S.B.), Laure Beaumont-Maillet, Sainte Geneviève de Paris : la vie, le culte, l'art, Beauchesne, , p. 106.
  26. Annales archéologiques, Édouard, Adolphe Napoléon Didron, tome 8, page 261, Paris, 1848.
  27. Paul Guérin, Les petits Bollandistes vies des saints de l'Ancien et du Nouveau Testament, Bloud et Barral, , p. 102.
  28. Jacques Dubois (O.S.B.), Laure Beaumont-Maillet, Sainte Geneviève de Paris : la vie, le culte, l'art, Beauchesne, , p. 107.
  29. « Les reliques de Sainte Geneviève », sur sainte-genevieve.net (consulté en 2017).
  30. Nathalie Jacquin, Sainte-Geneviève et ses images, essai d'iconographie, Ecole du Louvre, , 52 p..
  31. Charles Kohler, Etude critique sur le texte de la vie latine de Sainte Geneviève de Paris, F. Vieweg, , p. 8.
  32. Emmanuel Bourassin, Sainte Geneviève, Éditions du Rocher, , p. 154.

Voir aussi[modifier | modifier le code]

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Bibliographie[modifier | modifier le code]

  • Dom Jacques Dubois et Laure Beaumont-Maillet, Sainte Geneviève de Paris : la vie, le culte, l'art, Beauchesne, , 167 p. (lire en ligne)
  • Face aux barbares, sainte Geneviève (423-502), Pierre Téqui éditeur, 2001
  • Emmanuel Bourassin, Sainte Geneviève, Editions du Rocher, 1997
  • Janine Hourcade, Sainte Geneviève hier et aujourd'hui, Mediaspaul Editions, , 111 p. (lire en ligne)

Articles connexes[modifier | modifier le code]

Liens externes[modifier | modifier le code]