Renard polaire

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Vulpes lagopus

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Vulpes lagopus
Description de cette image, également commentée ci-après

Un renard polaire (Vulpes lagopus)
au zoo d'Asahiyama, au Japon.

Classification selon MSW
Règne Animalia
Embranchement Chordata
Classe Mammalia
Ordre Carnivora
Sous-ordre Caniformia
Famille Canidae
Genre Vulpes

Nom binominal

Vulpes lagopus
Linnaeus, 1758

Répartition géographique

Description de l'image Cypron-Range Vulpes lagopus.svg.
Description de cette image, également commentée ci-après

Répartition autour du pôle Nord.

Statut de conservation UICN

( LC )
LC  : Préoccupation mineure

Synonymes

  • Alopex lagopus (Linnaeus, 1758)

Renard arctique ou Renard isatis (Vulpes lagopus) de la famille des canidés, est un renard natif des régions arctiques qui comprend au moins quatre sous-espèces et qui a fait l'objet d'élevage pour sa fourrure durant l'entre-deux-guerres.

Le renard polaire vit dans des milieux où les températures sont très basses en hiver. Il peut résister à des températures de −50 °C. Cet animal très robuste ne connaît que peu de prédateurs.

Répartition[modifier | modifier le code]

Renard polaire, perdant sa dernière toison d'hiver.
Sur l'île de Nizke (attitude de crainte et défense).
En captivité (attitude de sommeil).

La répartition contemporaine est circumpolaire, mais il semble, au vu des ossements trouvés par les paléontologues, que dans les millénaires qui ont suivi la dernière glaciation, il ait pu vivre avec le renard roux jusqu'en Belgique et en France, avec le lion des cavernes et les hyènes, voire des fennecs, durant notre préhistoire.

Les renards polaires sont présents actuellement dans l'ensemble de l'Arctique, à savoir au Groenland, en Russie, au Canada, en Alaska, au Svalbard, en Islande et dans les Alpes scandinaves. Le statut de conservation du renard polaire à l'UICN est bon (préoccupation minimale), à l'exception de la Scandinavie. Le renard polaire est par ailleurs le seul mammifère natif d'Islande. Il est venu sur cette île isolée de l'Atlantique Nord à la fin de la dernière glaciation en marchant sur la mer gelée.

Le nombre de renards polaires tend à varier dans un cycle correspondant à la population de lemmings, l'une de leurs principales proies. En revanche, comme les renards se reproduisent très rapidement et meurent souvent jeunes, ils sont peu sensibles aux effets de la chasse. Ils ont toutefois été exterminés dans plusieurs zones où les humains se sont établis.

Le renard polaire est en train de perdre du terrain au profit du renard roux, plus grand. Historiquement, le loup gris a maintenu la population du renard roux à un niveau assez bas. L'extermination du loup gris dans de nombreuses régions a permis à la population de renards roux de grandir et ces derniers ont repris la niche du grand prédateur. Dans certaines régions du nord de l'Europe, des programmes autorisent la chasse du renard roux dans les anciennes zones de peuplement des renards polaires.

Description[modifier | modifier le code]

Plus petit que son cousin le renard roux, il mesure entre cinquante centimètres et un mètre et pèse environ cinq kilogrammes. Ses oreilles sont plus petites que celles du renard roux, et son museau est plus court.

Sa fourrure lui permet de limiter la déperdition thermique, un atout qui lui est vital étant donné son environnement polaire. Sa fourrure blanche en hiver lui permet de mieux se fondre dans le décor neigeux de son habitat. En été, son pelage est brun foncé. Il se sert de sa longue queue pour recouvrir son museau et ses pattes lorsqu'il dort. Son espérance de vie en liberté est de dix à quinze ans. Il se nourrit essentiellement de petits animaux grâce à son ouïe fine comme les lemmings ou les lièvres polaires, les oiseaux et leurs œufs. Il s’approvisionne aussi sur les carcasses de phoques et de rennes laissées par les ours blancs et les loups.

Reproduction[modifier | modifier le code]

Pelage d'automne

La période de reproduction des renards polaires va de début septembre à début mai. Ils forment des couples monogames durant cette période. La période de gestation dure 52 jours. Les portées sont en moyenne de six à sept renardeaux, mais peuvent monter jusqu'à onze[1]. Le mâle et la femelle participent à l'éducation des renardeaux dans un terrier. Les femelles quittent ensuite la famille pour former leurs propres groupes, tandis que les mâles restent avec la famille.

Renard polaire : espèce-ingénieure ; effets écopaysagers[modifier | modifier le code]

On avait déjà montré que l’environnement est beaucoup plus productif autour des tanières de castors et de leurs barrages. Une grande partie des tourbières de la toundra et des boisements du grand nord n’existeraient pas sans ces castors qui stockent l’eau pour l’été.

Plus au nord, le renard arctique crée aussi des « oasis de nature » dans son environnement. Ces taches sont visibles d’avion dans le parc national Wapusk (Canada) ; chaque tanière de renards est surplombée et entourées d’une tache de végétation beaucoup plus luxuriante qu’aux alentours (2,8 fois plus de biomasse végétale en aout). Sans doute parce que là, les lemmings (Dicrostonyx et Lemmus spp.) et les campagnols (Microtus et Myodes spp.) y sont mieux régulés par leur prédation. De plus le lemminsg ayant un cyle pluriannuel de pullulation ; les années à faible densité de lemmings [2],[3] le renard arctique consomme en été plus d’oies et d’œufs et aussi que les petits du phoque annelé (Phoca hispida et des carcasses de phoques ou de saumons tués par les ours (Ursus maritimus) pendant l'hiver.

Autour de chaque tanière, le sol reçoit ainsi plus d’excréments et d’urine riches en nutriments[4]. La décomposition de restes des proies enrichissent aussi le milieu (en phosphore, magnésium notamment)[4]. Autour de la tanière, le sol est en août ainsi enrichi en azote inorganique (71 % de plus) et en phosphore biodisponible (+1195 %) et même si le niveau d'azote inorganique diminue de juin à août, le phosphore biodisponible augmente durant cette période.

Chaque portée compte jusqu’à 8 à 10 renardeaux, mais ne laissera que quelques survivants en fin d'hiver suivant[4]. Cependant les parents chassent activement pour nourrir cette portée [5]. Les renards - comme les castors - apparaissent ainsi fournir un service écosystémique qui avait été mal évalué et être également une « espèce-ingénieur ». Les taches vertes ainsi entretenues dans le paysage influencent ensuite la répartition d’autres espèces et tout l’écosystème de la toundra, notamment car les renards évitent les zones engorgées ou inondables et choisissent des crêtes, talus, monticules ou moraines pour y faire leur tanière[4].

Cet effet positif persiste au moins plus d’un an après la disparition d’une famille de renards arctiques[4].

L’ours en mangeant des saumons riche en phosphore est aussi dans cette région un prédateur jouant un rôle majeur pour la dispersion du phosphore qui est un élément plutôt rare dans la toundra et les tourbières. L'impact des animaux carnivores dispersant ainsi des nutriments est sans doute encore plus dans des environnements oligotrophes et froids (dont dans la toundra arctique)[4].

Le réchauffement fait reculer le renard arctique au profit du renard roux ( Vulpes vulpes ) ; aura-t-il le même impact.[4]

Liste des sous-espèces[modifier | modifier le code]

  • Renard polaire de l'Île Béring, Vulpes lagopus beringensis (Merriam, 1902).
  • Renard polaire d'Islande, Vulpes lagopus fuliginosus (Bechstein, 1799).
  • Vulpes lagopus lagopus (Linnaeus, 1758).
  • Renard polaire des Îles Pribilof, Vulpes lagopus pribilofensis (Merriam, 1902).

Statut de protection[modifier | modifier le code]

Le renard polaire, abondant et dont le nombre est stable bien que variable en fonction du nombre de lemmings, n'est pas considéré par l'Union internationale pour la conservation de la nature (IUCN) comme étant une espèce menacée[6].

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. (en) ADW: Vulpes lagopus Information
  2. Bety, J., Gauthier, G., Korpimaki, E. & Giroux, J. F. (2002) Shared predators and indirect trophic interactions: lemming cycles and arctic-nesting geese. J. Anim. Ecol. 71, 88–98, 10.1046/j.0021-8790.2001.00581.x
  3. Angerbjorn, A., Tannerfeldt, M. & Erlinge, S. (1999) Predator-prey relationships: arctic foxes and lemmings. J. Anim. Ecol. 68, 34–49, 10.1046/j.1365-2656.1999.00258.x
  4. a, b, c, d, e, f et g Gharajehdaghipour, T. et al (2016) Arctic foxes as ecosystem engineers: increased soil nutrients lead to increased plant productivity on fox dens. Sci. Rep. 6, 24020; doi: 10.1038/srep24020 (2016). Mis en ligne 05 April 2016 (Résumé)
  5. Tannerfeldt, M. & Moehrenschlager, A. (2003) In Ecology and conservation of swift foxes in a changing world (eds M. A. Sovada & L. N. Carbyn ) 167–181 ; Canadian Plains Research Center,
  6. UICN, consulté le 11 nov. 2013

Voir aussi[modifier | modifier le code]

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Bibliographie[modifier | modifier le code]

  • (en) Angerbjörn, A. et al. (1995). Dynamics of the Arctic fox population in Sweden. Annales Zoologici Fennici 32 : 55–68.
  • (en) Garrott and Eberhardt (1987). Arctic fox. In: Novak, M. et al. (eds.) Wild furbearer management and conservation in North America, pp. 395-406.
  • (en) Goltsman et al. (1996). The Mednyi Arctic foxes: treating a population imperilled by disease. Oryx 30 : 251-258.
  • (sv) Lönnberg, E. (1927). Fjällrävsstammen i Sverige 1926. Royal Swedish Academy of Sciences, Uppsala, Sweden.
  • (en) Nowak, Ronald M. (2005). Walker's Carnivores of the World. Baltimore: Johns Hopkins Press. ISBN 0-8018-8032-7
  • (en) Tannerfeldt, M. (1997). Population fluctuations and life history consequences in the Arctic fox. Dissertation, Stockholm University, Stockholm, Sweden.

Articles connexes[modifier | modifier le code]

Liens externes[modifier | modifier le code]