Reine des abeilles

Un article de Wikipédia, l'encyclopédie libre.
Sauter à la navigation Sauter à la recherche
Page d'aide sur l'homonymie Pour les articles homonymes, voir Reine des abeilles (homonymie).
Une reine (Apis mellifera carnica) entourée au-dessus d'alvéoles d'abeilles.

La reine des abeilles, ou plus simplement reine dans le contexte, désigne une femelle adulte accouplée qui vit dans une ruche. Elle est le seul individu femelle fertile de la colonie. Il y a normalement une seule reine adulte accouplée par ruche. Elle est habituellement la mère de la plupart, sinon de la totalité, des abeilles de la ruche.

Description[modifier | modifier le code]

Cellules royales de sauveté
Cellule royale ouverte

La reine se distingue des autres abeilles par sa plus grande taille (1,8 cm en moyenne contre 1,2 cm pour une ouvrière). Son abdomen et ses organes génitaux sont plus développés. Son abdomen possède moins de poils et sa taille permet une ponte plus aisée dans chaque alvéole.

Contrairement aux ouvrières, le dard de la reine ne possède pas de crochet et ne reste pas pris dans la peau d'un animal lors d'une piqûre (dard rétractile), ce qui lui évite de mourir[1].

Il est rare de pouvoir observer une reine à l’extérieur, alors qu’il est relativement facile de la remarquer à l’intérieur d’une ruche : elle est entourée de nombreuses ouvrières qui la protègent et la nourrissent.

Développement d'une reine[modifier | modifier le code]

La reine est à l'origine une larve choisie par les abeilles ouvrières. Elle provient d’un œuf fécondé, identique à celui d'une ouvrière, mais pondu dans une cellule spéciale verticale, la cellule royale, plus vaste et de forme ronde, non hexagonale, contrairement à celle des ouvrières. Les cellules royales créées avant un essaimage sont généralement suspendues au bas d'un cadre, tandis que les reines de supersédure (les reines d'urgence créées lors d'une disparition inopinée de la reine) sont généralement élevées dans des cellules construites sur la paroi des cadres par-dessus les alvéoles de taille normale.

Tout au long de son développement, la larve sera nourrie exclusivement de gelée royale et c'est ce régime, et lui seul, qui lui permettra de devenir une reine grâce au développement supérieur de ses organes génitaux.

Reine vierge[modifier | modifier le code]

Métamorphose d'une reine des abeilles
Oeuf éclot le 3e jour
Larve (plusieurs mues) Jour 3 à jour 812
Cellule royale operculée ~ Jour 712
Pupe ~ Jour 8 jusqu'à l'émergence
Émergence ~Jour 1512 – Jour 17
Vol nuptial ~Jour 20 – 24
Commencement de la ponte ~Jour 23 et plus

Une reine vierge est une reine des abeilles qui ne s'est pas accouplée à un faux-bourdon. Les vierges sont de taille intermédiaire entre les ouvrières et les reines fécondées et sont beaucoup plus actives que ces dernières. Elles sont difficiles à repérer lors de l'inspection d'un cadre, car elles franchissent les rayons, escaladent les abeilles ouvrières si nécessaire et peuvent même prendre la fuite si elles sont suffisamment perturbées. On peut souvent trouver des reines vierges accrochées aux parois ou aux coins d'une ruche lors des inspections.

Les reines vierges ont une faible phéromone de reine et ne sont souvent pas considérées comme des reines par les ouvrières. Une reine vierge fraîchement éclose peut être placée à l’entrée d'une ruche orpheline et son acceptation sera généralement très bonne, alors qu’une reine fécondée est généralement considérée comme une étrangère et court un risque élevé de se faire tuer par les ouvrières.

Lorsqu'une jeune reine vierge émerge d'une cellule de reine, elle va généralement chercher des rivales vierges et tenter de les tuer (en piquant), ainsi que toute reine non émergée. Les cellules de la reine qui sont ouvertes sur le côté indiquent qu'une reine vierge a probablement été tuée par une reine vierge rivale. Lorsqu'une colonie reste en mode essaim après le départ de l'essaim principal, les travailleurs peuvent empêcher les vierges de se battre et une ou plusieurs vierges peuvent accompagner des post-essaims. Quand un jeune essaim s'installe dans une nouvelle ruche, les vierges reprendront alors un comportement normal et se battront à mort jusqu'à ce qu'il n'en reste plus qu'une. Si l'essaim principal a une reine vierge et l'ancienne reine, cette dernière aura généralement le droit de vivre. La vieille reine continue de pondre. Quelques semaines plus tard, elle mourra de mort naturelle et l'ancienne vierge, maintenant accouplée, prendra sa place.

Malgré son surnom de "reine", une reine des abeilles ne "dirige" pas la ruche. Sa seule fonction est de servir de reproducteur. Elle est continuellement entourée d'abeilles ouvrières qui répondent à tous ses besoins, lui donnent à manger et se débarrassent de ses déchets. Les ouvrières auxiliaires collectent et distribuent ensuite la phéromone mandibulaire, une phéromone qui empêche les ouvrières de démarrer des cellules royales.

La reine des abeilles est capable de contrôler le sexe des œufs qu'elle pond. La reine dépose un œuf fécondé (femelle) ou non fécondé (mâle) en fonction de la largeur de la cellule. Les faux bourdons sont élevés dans des cellules considérablement plus grandes que celles utilisées pour les ouvrières. La reine féconde l'ovule en libérant sélectivement le sperme de sa spermathèque lorsque l'ovule passe dans son oviducte.

Le chant de la reine[modifier | modifier le code]

Le chant de la reine est un son produit par des abeilles reines vierges et reproduit pendant certaines périodes du développement des reines vierges. Les reines vierges entièrement développées communiquent par des signaux vibratoires. Une reine vierge peut fréquemment chanter avant de sortir de sa cellule et pendant de brefs moments par la suite. Les reines fécondées peuvent chanter brièvement après avoir été relâchées dans une ruche.

Le chant est plus courant lorsqu'il y a plus d'une reine dans une ruche. On pense que le chant est une forme de cri de guerre annonçant aux reines concurrentes et aux ouvrières la volonté de se battre. Cela peut également être un signe pour les abeilles ouvrières que la reine qui chante est la plus digne d’être soutenue.

Le son du chant est un G ♯ (alias A ♭ ). La reine adulte lance une impulsion de deux secondes suivie d'une série de toots de quart de seconde. Les reines des abeilles africanisées produisent des chants plus vigoureux et plus fréquents.

Reproduction[modifier | modifier le code]

Une nouvelle reine s'élance dans un vol nuptial par une journée chaude et ensoleillée, une nuée de faux bourdons à sa suite. Elle va s’accoupler avec plusieurs mâles (12 à 15), en plein vol[2], jusqu’à ce que sa spermathèque soit remplie. Les mâles qui l’auront fécondée vont tous mourir peu de temps après l’accouplement, leurs organes génitaux ayant été arrachés. Les autres ne seront plus nourris par leur essaim d'origine une fois l'automne arrivé. Si le temps le permet, la reine peut retourner dans la zone de rassemblement des faux bourdons pendant plusieurs jours jusqu'à ce qu'elle soit complètement fécondée.

La reine retient dans sa spermathèque jusqu'à 6 millions de spermatozoïdes pour engendrer plusieurs colonies, et ce pour le reste de sa vie (jusqu’à 5 ans). Une fois installée, la reine pond en permanence de février à septembre, jusque l'équivalent de son propre poids en œufs chaque jour pour certaines reines d'abeilles domestiques (près de 400 000 œufs par an, ce nombre élevé étant nécessaire car la durée de vie des ouvrières n'est que de 30 à 45 jours), soit 1 500 à 2 000 œufs par jour au rythme de cinq à six par minute[3]. Quand sa spermathèque commence à se vider, elle ne peut plus pondre d'œufs d'ouvrières et sa diffusion de phéromones se modifie. C'est souvent le signe que la reine ne va pas tarder à être remplacée.

La jeune reine vierge a peu de temps pour s'accoupler. Si elle est incapable de voler pendant plusieurs jours en raison du mauvais temps et qu'elle reste non fécondée, elle deviendra une "pondeuse de mâles". Les reines qui pondent des mâles signent généralement la mort de la colonie, car les ouvrières ne disposent pas de larves (femelles) fécondées pour élever des abeilles ouvrières ou une reine de remplacement[4]. La ruche est alors dite "bourdonneuse".

Il arrive qu'une vieille reine provoque un essaimage en laissant dans sa ruche d'origine ses provisions et de jeunes reines prêtes à éclore.

Remérage[modifier | modifier le code]

Les reines sont élevées généralement au printemps et jusqu'à l'automne en fonction des régions[5]. Cet élevage a lieu lors d'un essaimage, qui n’aura lieu que si la colonie est prospère et le climat favorable. Le remérage se produit également pour remplacer une reine vieillissante ou malade. On parle alors de supersédure (de l'anglais superseding, remplacement) pour un remplacement de reine sans essaimage. Il semble que la transmission des phéromones de la reine, qui les répand avec son odeur, ses antennes et sa bouche, en permanence dans la ruche, soit le facteur déterminant son remplacement et la construction de cellules royales.

Un essaim qui perd sa reine doit se remérer (c'est-à-dire faire naître une nouvelle reine-mère pour la ruche). La colonie amorce alors le périlleux processus de nourrir plusieurs nymphes de gelée royale, périlleux car la survie de la colonie en dépend. La première reine éclose part à la chasse des autres cocons pour tuer les nymphes concurrentes.

Il y a des inconvénients avec les reines produites dans la colonie. Aucun nouveau couvain ne naîtra pendant 41 jours au minimum, donc pendant plus longtemps que l'espérance de vie moyenne des ouvrières. Cela retarde sérieusement le développement de la colonie et réduira la récolte de miel. Des reines de qualité inférieure (plus petites et moins prolifiques) sont souvent produites. Aussi la plupart des apiculteurs obtiennent d'un éleveur des reines sélectionnées pour leurs performances ou ils élèveront eux-mêmes des reines en utilisant leurs meilleures souches puis les introduiront dans leurs ruche (en éliminant la reine en place) dés qu'elles seront prêtes à pondre.

Le remplacement peut être forcé par un apiculteur, par exemple en coupant l'une des pattes médiane ou postérieure de la reine. Cela la rend incapable de placer correctement ses œufs au bas de la cellule de couvée; les ouvriers le détectent puis élèvent des reines de remplacement. Quand une nouvelle reine devient disponible, les ouvrières tuent la reine régnante en se regroupant étroitement autour d'elle pour élever la température de son corps, ce qui la fait surchauffer et mourir. Le phénomène est souvent un problème pour les apiculteurs qui tentent d'introduire une reine de remplacement.

Élevage de reines[modifier | modifier le code]

Article détaillé : Élevage de reines.

L'élevage des reines est le processus par lequel les apiculteurs élèvent des reines à partir de jeunes larves d'abeilles ouvrières fécondées à partir de ruches-souches de qualité. La méthode permet d'obtenir des reines de meilleure qualité que celles obtenues par remérage naturelle. Cela permet également d'éviter une rupture de ponte de plus d'un mois en pleine saison. La méthode la plus couramment utilisée est connue sous le nom de "méthode Doolittle" où l’apiculteur "greffe" par "picking" des larves âgées de 24 heures ou moins. Les apiculteurs peuvent également utiliser d'autres méthodes d'élevage des reines telles que le kit Jenter, le split partant, le tableau Cloake et l'insémination artificielle.

Identification[modifier | modifier le code]

Couleur Année
finissant par
Blanc 1 ou 6
Jaune 2 ou 7
Rouge 3 ou 8
Vert 4 ou 9
Bleu 5 ou 0
Reine marquée


L'abdomen de la reine des abeilles est plus long que celui des abeilles ouvrières qui l'entourent. Malgré cela, dans une ruche de 60 000 à 80 000 abeilles, il est souvent difficile pour les apiculteurs de trouver rapidement la reine. Pour cette raison, de nombreuses reines des colonies non-sauvages sont marquées d'une légère trace de peinture sur leur thorax. La peinture utilisée ne nuit pas à la reine et la rend beaucoup plus facile à trouver en cas de besoin.

Bien que la couleur soit parfois choisie au hasard, les éleveurs de reines professionnelles utilisent une couleur qui identifie l'année de naissance d'une reine, ce qui les aide à décider si leurs reines sont trop vieilles pour conserver une ruche solide et doivent être remplacées.


Voir aussi[modifier | modifier le code]

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. Henri Clément, L'Apiculture Pour les Nuls, Éditions First, , p. 107
  2. « Le blog de Reines d'Abeilles - accouplement d'une reine d'abeille », Achat de reines d'abeilles,‎ (lire en ligne)
  3. (en) E. J. DuPraw, « Further development in research on the honeybee egg », Glean. Bee Cult., vol. 88, no 2,‎ , p. 105–111.
  4. Pearcy et al. 2004
  5. « Le blog de Reines d'Abeilles - Vie mort des Reines d'abeilles », Achat de reines d'abeilles,‎ (lire en ligne)

Sources[modifier | modifier le code]