Quetzalcoatlus

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Quetzalcoatlus northropi

Quetzalcoatlus northropi
Description de cette image, également commentée ci-après
Reconstitution d'un squelette de Quetzalcoatlus northopi au Musée des sciences naturelles de Houston (Texas, États-Unis).
Classification
Règne Animalia
Classe Archosauria
Ordre  Pterosauria
Sous-ordre  Pterodactyloidea
Super-famille  Azhdarchoidea
Famille  Azhdarchidae

Genre

 Quetzalcoatlus
Lawson[1], 1975

Nom binominal

 Quetzalcoatlus northropi
Lawson[1], 1975

Quetzalcoatlus (du nom du dieu aztèque Quetzalcoatl) est un genre éteint de ptérosaures de la famille des azhdarchidés. Il vivait à la fin du Crétacé supérieur (Maastrichtien supérieur)[2] en Amérique du Nord (Montana, Texas), il y a environ entre 70 et 66 Ma (millions d'années).

Une seule espèce, l'espèce type, est décrite : Quetzalcoatlus northropi.

Une seconde espèce possible, de plus petite taille, découverte au Texas, n'a pas encore reçu de nom Quetzalcoatlus sp., dans l'attente de la découverte de restes fossiles plus diagnostiques.

Découvertes[modifier | modifier le code]

De premiers fossiles incomplets de Quetzalcoatlus ont été trouvés en 1971 par Douglas A. Lawson dans le parc national de Big Bend au Texas et comprenaient quelques os du bras.

La nature de ces fossiles est sujette à discussion : en effet, les spécimens découverts se trouvaient près d'autres spécimens de Quetzalcoatlus plus petits que les originaux mais plus complets que ces derniers, par conséquent il est difficile de déterminer s'il s'agit de jeunes spécimens de Quetzalcoatlus ou d'une espèce distincte et plus petite que Quetzalcoatlus nortrhopi[2].

Description[modifier | modifier le code]

Taille[modifier | modifier le code]

Quetzalcoatlus est l'un des plus grands ptérosaures connus avec Arambourgiania et Hatzegopteryx. Sa taille est difficile à évaluer en l’absence de fossiles complets et d'animaux actuels pouvant servir de référence pour de telles estimations.

Lors de sa découverte et description en 1975, les premières estimations de son envergure atteignaient presque 16 mètres en faisant la moyenne de trois hypothèses à 11, 15,5 et 21 mètres[1],[3].

En 1981, l'inventeur du genre, Douglas A. Lawson, révise fortement à la baisse son évaluation avec une envergure de 11 à 12 mètres[4].

En 2010, Mark Witton et ses collègues l'évaluent entre 10 et 11 mètres[5].

Sur ses pattes arrière, sa hauteur au niveau des épaules serait de plus de 3 mètres[6].

La masse de l'animal a été initialement considérée comme très modeste au regard de la taille de l'animal, de l'ordre de 70 kg. Paul Gregory en 2002, et la plupart des estimations publiées depuis les années 2000, fournissent des valeurs sensiblement plus élevées entre 200 et 250 kg[7],[5].

Crâne[modifier | modifier le code]

Les restes de crâne ne sont connus que pour les petits spécimens de Quetzalcoatlus sp. découverts au Texas, qui appartiennent peut-être à une autre espèce. Ils montrent que l'animal possédait un long bec pointu et tranchant. Le crâne était surmonté d'une crête osseuse, dont on ne connait pas bien ni la forme, ni la taille[8].

Alimentation[modifier | modifier le code]

L'animal est aussi caractérisé par un museau effilé et édenté, qui laisse un peu perplexe. On s'interroge encore sur son régime alimentaire, d'autant que ses restes fossilisés ont été trouvés dans les terres, et non près de la mer. Il est possible qu'il utilisait les courants ascendants pour planer au-dessus des terres jusqu'à trouver une carcasse, comme les vautours actuels. D'autres pensent qu'il pouvait attraper des proies dans les eaux douces, capturer de petits vertébrés sur terre, ou présenter un régime alimentaire mixte proies-carcasses.

Mobilité[modifier | modifier le code]

On pense maintenant qu'il était capable de décoller du sol (et pas obligatoirement d'une falaise, comme on le pensait auparavant), qu'il pouvait développer un vol battu, et qu'il marchait à quatre pattes sur la terre ferme, avec cependant le corps assez relevé. L'hypothèse de la marche quadrupède est notamment confirmée par la découverte de séries d'empreintes de ptérosaures.

Classification[modifier | modifier le code]

Vue d'artiste d'un Quetzalcoatlus.

Le cladogramme ci-dessous, établi par Andres et Myers en 2013, montre la position de Quetzalcoatlus parmi les Neoazhdarchia[9] :

 Neoazhdarchia 

 Thalassodromidae 

Thalassodromeus sethi




Tupuxuara leonardii



Tupuxuara longicristatus




 Dsungaripteridae 


Domeykodactylus ceciliae



Dsungaripterus weii





Noripterus complicidens



Noripterus parvus






 Chaoyangopteridae 

Eoazhdarcho liaoxiensis




Shenzhoupterus chaoyangensis




Chaoyangopterus zhangi



Jidapterus edentus







Radiodactylus langstoni


 Azhdarchidae 

Azhdarcho lancicollis




TMM 42489




Zhejiangopterus linhaiensis




Arambourgiania philadelphiae



Quetzalcoatlus northropi



Quetzalcoatlus sp.









Galerie[modifier | modifier le code]

Dans la culture populaire[modifier | modifier le code]

Il est principalement connu pour être l'un des plus grands animaux volants de toute l'histoire de la terre.

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. a b et c (en) Douglas A. Lawson, « Pterosaur from the Latest Cretaceous of West Texas: Discovery of the Largest Flying Creature », Science, vol. 187, no 4180,‎ , p. 947–948 (DOI 10.1126/science.187.4180.947)
  2. a et b (en) « Pterosaurs : Big Bend National Park », sur National Park Service
  3. (en) Douglas A. Lawson, « Could Pterosaurs Fly? », Science, vol. 188, no 4189,‎ , p. 676–677 (DOI 10.1126/science.188.4189.676)
  4. (en) Wann Jr. Langston, « Pterosaurs », Scientific American, vol. 244, no 2,‎ , p. 122–137 (JSTOR 24964287)
  5. a et b (en) Mark P. Witton, Michael B. Habib et Vincent Laudet, « On the Size and Flight Diversity of Giant Pterosaurs, the Use of Birds as Pterosaur Analogues and Comments on Pterosaur Flightlessness », PLoS ONE, vol. 5, no 11,‎ , e13982 (DOI 10.1371/journal.pone.0013982)
  6. (en) Mark P. Witton et Darren Naish, « A Reappraisal of Azhdarchid Pterosaur Functional Morphology and Paleoecology », PLoS ONE, vol. 3, no 5,‎ , e2271 (DOI 10.1371/journal.pone.0002271)
  7. (en) Paul, Les dinosaures de l'air: évolution et perte de vol dans les dinosaures et les oiseaux, Johns Hopkins University Press, (ISBN 0-8018-6763-0), p. 472
  8. (en) Alexander W. A. Kellner et Wann Jr. Langston, « Cranial remains of Quetzalcoatlus (Pterosauria, Azhdarchidae) from Late Cretaceous sediments of Big Bend National Park, Texas », Journal of Vertebrate Paleontology, vol. 16, no 2,‎ , p. 222–231 (DOI 10.1080/02724634.1996.10011310)
  9. (en) B. Andres et T. S. Myers, Lone Star Pterosaurs, , 1 p. (DOI 10.1017/S1755691013000303)

Voir aussi[modifier | modifier le code]

Articles connexes[modifier | modifier le code]

Références taxinomiques[modifier | modifier le code]

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Liens externes[modifier | modifier le code]