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RMS Mauretania card.jpg

Les paquebots sillonnent les mers depuis près de deux siècles. Moyens de transport ou de loisirs, ils fascinent par leurs proportions, leur luxe et l'art de vivre qui y règne. Le temps d'une traversée, les passagers oublient leurs soucis terrestres et profitent des nombreuses distractions offertes. Symboles de puissance de leur nation, les paquebots sont parfois arborés fièrement par leur nation, tels le Normandie, le Mauretania ou encore le puissant Rex. Certains fascinent également par leurs malheurs, comme l’Andrea Doria, le Titanic ou l’Achille Lauro.

Livres et films leur sont consacrés, et bien que les paquebots de ligne aient disparu, leur mythe subsiste à travers le majestueux Queen Mary 2. Depuis les années 1960, cependant, l'heure est à la croisière : de nouveaux paquebots apparaissent, avec une nouvelle clientèle et de nouveaux buts.

Montez à bord et venez découvrir ce monde fascinant des paquebots, des pionniers de la vapeur aux géants du XIXe siècle !


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 Icône Lumière sur
Photo noir et blanc de Thomas Andrews assis sur une chaise

Thomas Andrews (7 février 1873 - 15 avril 1912) est un architecte naval britannique qui a travaillé à la construction de plusieurs paquebots. Il grandit au sein d'une famille aisée, puis devient apprenti dans les chantiers navals Harland & Wolff de Belfast dont le président, Lord Pirrie, est son oncle. Pendant quelques années, Andrews gravit progressivement les échelons avant d'être nommé directeur général de l'entreprise. La réparation du paquebot de la White Star Line Suevic, à laquelle il participe, fait de lui un des architectes navals les plus renommés de son époque.

En 1908, Andrews est chargé de superviser la construction de trois grands paquebots de classe Olympic pour la White Star Line. Ces paquebots se démarquent de leurs contemporains par leur taille et leur luxe. Pour l'architecte, ils représentent la consécration de sa carrière. Andrews prête d'ailleurs une attention particulière aux moindres défauts de son premier né, l’Olympic, afin de les corriger sur le deuxième navire, le Titanic.

Après de nombreux mois de travail le Titanic entame son voyage inaugural le 10 avril 1912. Thomas Andrews embarque à bord avec son groupe de garantie, composé de huit ouvriers et ingénieurs chargés de prendre en note toutes les imperfections du paquebot. Cependant le 14 avril, le Titanic heurte un iceberg et l'architecte se rend très vite compte que son navire est condamné. Tout au long du naufrage, il participe à l'évacuation des passagers, en mène plusieurs aux canots et s'assure que tout le monde est en possession d'un gilet de sauvetage. De nombreux témoignages font état de son comportement au cours de cette nuit tragique. Andrews meurt dans le naufrage le 15 avril 1912, laissant derrière lui une femme et une petite fille de deux ans.

En juin 1912, l'écrivain Shan Bullock signe une biographie faisant l'éloge de Andrews, et sa famille fait construire un mémorial en son honneur, dans sa ville natale. Son nom, ainsi que celui des hommes du groupe de garantie, figure également sur un mémorial érigé à Belfast en 1920. Enfin, le personnage de Thomas Andrews apparaît dans plusieurs documentaires et films consacrés au naufrage, dont le plus connu est celui de James Cameron, Titanic.

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 Icône Image du jour

RMS Titanic ready for launch, 1911.jpg

Le Titanic durant sa construction. Le nom du paquebot visible à la proue a été rajouté par la suite sur la photographie.

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 Icône Le saviez-vous ?
Le Great Eastern
  • Le célèbre paquebot français Normandie a été victime d'un incendie durant sa reconversion en transport de troupes dans le port de New York. C'est cependant le volume d'eau utilisé par les pompiers de la ville qui a eu raison du navire en le faisant chavirer.
  • La compagnie britannique White Star Line a connu à deux reprises le naufrage le plus mortel de l'Histoire. En 1873, l’Atlantic a en effet sombré avec plus de 600 personnes et est resté un triste record pendant 30 ans. En 1912, le Titanic a pour sa part emporté 1 500 personnes et reste l'un des plus grands naufrages en temps de paix.
  • Le Great Eastern est resté pendant 40 ans le plus gros navire jamais construit. Sa carrière a en revanche été de courte durée et s'est résumée à une suite de faillites et d'échecs commerciaux.
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 Icône Notions importantes

Les paquebots se divisent en deux groupes :

  • les paquebots de ligne (ou liners), qui assurent une liaison entre plusieurs points sur une ligne donnée. Les liners les plus célèbres sont les transatlantiques. Ce type de paquebot a quasiment disparu dans les années 1960 et 1970 avec l'essor du transport aérien.
  • les paquebots de croisière, qui effectuent des voyages d'agrément dans des régions touristiques (Caraïbes, Grand Nord, Méditerranée) et effectuent nombre d'escales. Ces navires représentent la quasi-totalité des paquebots au début du XXIe siècle.

Tous les paquebots sont listés sur la liste des paquebots, avec leurs différents noms, leurs compagnies, et leurs années de service.

Durant la grande époque des liners, la taille, la vitesse et la silhouette des paquebots était un outil majeur pour attirer la clientèle. Diverses compétitions se sont donc livrées sur ces points :

  • Ruban bleu : cette récompense était décernée au navire effectuant la traversée la plus rapide de l'Atlantique Nord.
  • Liste des plus gros paquebots : la taille des navires, jugée par leur longueur et leur tonnage, a longtemps été un critère important pour les passagers, et les plus gros paquebots du monde ont joui d'un fort prestige.
  • Paquebots à quatre cheminées : le nombre de cheminées des paquebots donnait une impression de sécurité à la clientèle.
L'Oasis of the Seas, plus gros paquebot jamais construit à ce jour
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 Icône Paquebots de ligne
Le Great Eastern
L'Olympic et le Lusitania dans le port de New York.

Les paquebots de ligne sont les paquebots qui effectuent des traversées entre deux points donnés dans le but de transporter des passagers, des marchandises et parfois du courrier. Le voyage est donc un moyen de déplacement plus qu'un but en soi, et n'a pas de visées touristiques.

Précurseurs : années 1830 - 1860 : Sirius (1838) • Great Western (1838) • Great Britain (1845) • Great Eastern (1860)

Le temps des innovations (1860 - 1895) : Oceanic (1871) • Britannic (1874) • La Bourgogne (1886) • La Bretagne (1886) • City of New York (1888) • City of Paris (1889) • Teutonic (1889) • Lucania (1893)

Premier âge d'or (1895 - 1914) : Kaiser Wilhelm der Grosse (1897) • Oceanic (1899) • Deutschland (1900) • Celtic (1901) • Cedric (1903) • Baltic (1904) • Empress of Ireland (1906) • Adriatic (1907) • Lusitania (1907) • Mauretania (1907) • Olympic (1911) • Titanic (1912) • France (1912) • Imperator (1913) • Vaterland (1914)

Deuxième âge d'or (1920 - 1940) : Majestic (1922) • Cap Arcona (1927) • Île-de-France (1927) • Bremen (1929) • Rex (1932) • Normandie (1935) • Queen Mary (1936) • Queen Elizabeth (1940)

Les derniers liners (1945 - 1970) : United States (1952) • Andrea Doria (1953) • France (1962) • Queen Elizabeth 2 (1966)

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  Paquebots de croisière
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 Icône Compagnies maritimes
Affiche de la Cunard en 1875

Nombre de compagnies maritimes ont connu leur apogée, et ont sombré durant l'âge d'or des paquebots.

Compagnies de paquebots

Compagnies historiques

Empire Allemand : Hamburg America Line • Hapag-Lloyd • Norddeutscher Lloyd • États-Unis : American Line • Collins Line • International Mercantile Marine Co. • Red Star Line • United States Lines • France : Compagnie générale maritime • Compagnie générale transatlantique • Messageries maritimes • Compagnie Paquet • Italie : Italian Line • Pays-Bas : Holland America Line • Royaume de Roumanie : Service maritime roumain • Royaume-Uni : Cunard Line • Inman Line • Guion Line • Leyland Line • Peninsular and Oriental Steam Navigation Company • Royal Mail Steam Packet Company • Union-Castle Line • White Star Line • Suède : Swedish American Line

Compagnies de croisières

Carnival Cruise Lines • Celebrity Cruises • Costa Croisières • Disney Cruise Line • MSC Croisières • P & O Cruises • Princess Cruises • Oceania Cruises • Pullmantur Cruises • Ibero Cruceros


Chantiers navals

AG Vulcan Stettin • Blohm & Voss • Chantiers de l'Atlantique • Chantiers de Penhoët • Harland and Wolff • John Brown & Company • Swan Hunter • Fincantieri

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 Icône Grands noms de l'histoire des paquebots

Nombre de personnages ont contribué à la célébrité des paquebots, ou tirés profit de celle-ci. Des hommes d'affaires, telles que Samuel Cunard, Thomas Henry Ismay, Albert Ballin ou encore John Pierpont Morgan ont ainsi créé des compagnies maritimes d'importance.

D'autres, tels que Thomas Andrews, William James Pirrie, Isambard Kingdom Brunel ou William Francis Gibbs sont de brillants architectes navals à l'origine de réussites technologiques comme le Titanic ou le United States.

Isambard Kingdom Brunl, concepteur du Great Eastern
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 Icône Voir aussi
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