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RMS Mauretania card.jpg

Les paquebots sillonnent les mers depuis près de deux siècles. Moyens de transport ou de loisirs, ils fascinent par leurs proportions, leur luxe et l'art de vivre qui y règne. Le temps d'une traversée, les passagers oublient leurs soucis terrestres et profitent des nombreuses distractions offertes. Symboles de puissance de leur nation, les paquebots sont parfois arborés fièrement par leur nation, tels le Normandie, le Mauretania ou encore le puissant Rex. Certains fascinent également par leurs malheurs, comme l’Andrea Doria, le Titanic ou l’Achille Lauro.

Livres et films leur sont consacrés, et bien que les paquebots de ligne aient disparu, leur mythe subsiste à travers le majestueux Queen Mary 2. Depuis les années 1960, cependant, l'heure est à la croisière : de nouveaux paquebots apparaissent, avec une nouvelle clientèle et de nouveaux buts.

Montez à bord et venez découvrir ce monde fascinant des paquebots, des pionniers de la vapeur aux géants du XIXe siècle !


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 Icône Lumière sur
Le Queen Mary 2, l’un des derniers paquebots transatlantiques, fait escale à Québec.

Un paquebot est un navire spécialisé dans le transport de passagers. Le nom vient de l’anglais « packet-boat », désignant les navires transportant du courrier. Les premiers grands paquebots sont apparus au début du XIXe siècle lorsque les migrations internationales étaient fortes. De nombreuses innovations techniques telles que la machine à vapeur et les coques en acier ont permis aux paquebots de gagner en taille et en vitesse et ont donné lieu à de véritables compétitions entre puissances, notamment entre le Royaume-Uni et l’Allemagne. Après deux âges d’or, au tournant des deux siècles, puis dans l’entre-deux-guerres, le règne du paquebot s’est estompé pour laisser place à l’avion.

On distingue deux types de paquebots. Les paquebots de lignes (dont les plus célèbres sont les transatlantiques) sont affectés à des lignes régulières pour le transport de passagers et de courrier. Ce type de paquebot a majoritairement disparu dans les années 1960/1970. Les paquebots de croisière assurent pour leur part des voyages touristiques en diverses parties du globe et représentent, au début du XXIe siècle, l’écrasante majorité des paquebots. Maintes compagnies se sont développées, les plus importantes sur le plan international étant britanniques et allemandes, secondées par les compagnies françaises et italiennes. Des chantiers navals spécialisés dans la construction de paquebots se sont également développés. Les lignes empruntées étaient, dans un premier temps, liées aux migrations et à la colonisation. Avec l’arrivée du transport aérien et la décolonisation, les croisières, en particulier en Méditerranée et dans les Caraïbes, ont pris le pas sur les lignes traditionnelles.

Les paquebots ont laissé une forte empreinte dans la mémoire collective. Certains comme le Queen Mary ou le France sont ainsi devenus de véritables symboles nationaux, tandis que d’autres comme le Titanic ont frappé les esprits par leurs malheurs. Ils ont également inspiré le cinéma et la littérature, contribuant à créer un véritable « mythe du paquebot ».

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 Icône Image du jour

SSUnited StatesMP.Jpg

Le paquebot United States repose à Philadelphie depuis 1996.

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 Icône Le saviez-vous ?
  • Le paquebot français Île-de-France a acquis le surnom de « Saint Bernard de l'Atlantique » suite aux sauvetages auxquels il a participé, notamment celui de l’Andrea Doria.
  • Lors de la construction du paquebot United States, l'architecte William Francis Gibbs a totalement interdit l'usage du bois pour que le navire soit immunisé contre les incendies. Il a même tenté de faire construire un piano en aluminium spécial, mais a dû y renoncer.
  • En 1919, le Deutschland, jadis fleuron de la marine allemande, était en si mauvais état que les vainqueurs de la Première Guerre mondiale ont refusé de le prendre en dédommagement.
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 Icône Notions importantes

Les paquebots se divisent en deux groupes :

  • les paquebots de ligne (ou liners), qui assurent une liaison entre plusieurs points sur une ligne donnée. Les liners les plus célèbres sont les transatlantiques. Ce type de paquebot a quasiment disparu dans les années 1960 et 1970 avec l'essor du transport aérien.
  • les paquebots de croisière, qui effectuent des voyages d'agrément dans des régions touristiques (Caraïbes, Grand Nord, Méditerranée) et effectuent nombre d'escales. Ces navires représentent la quasi-totalité des paquebots au début du XXIe siècle.

Tous les paquebots sont listés sur la liste des paquebots, avec leurs différents noms, leurs compagnies, et leurs années de service.

Durant la grande époque des liners, la taille, la vitesse et la silhouette des paquebots était un outil majeur pour attirer la clientèle. Diverses compétitions se sont donc livrées sur ces points :

  • Ruban bleu : cette récompense était décernée au navire effectuant la traversée la plus rapide de l'Atlantique Nord.
  • Liste des plus gros paquebots : la taille des navires, jugée par leur longueur et leur tonnage, a longtemps été un critère important pour les passagers, et les plus gros paquebots du monde ont joui d'un fort prestige.
  • Paquebots à quatre cheminées : le nombre de cheminées des paquebots donnait une impression de sécurité à la clientèle.
L'Oasis of the Seas, plus gros paquebot jamais construit à ce jour
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 Icône Paquebots de ligne
Le Great Eastern
L'Olympic et le Lusitania dans le port de New York.

Les paquebots de ligne sont les paquebots qui effectuent des traversées entre deux points donnés dans le but de transporter des passagers, des marchandises et parfois du courrier. Le voyage est donc un moyen de déplacement plus qu'un but en soi, et n'a pas de visées touristiques.

Précurseurs : années 1830 - 1860 : Sirius (1838) • Great Western (1838) • Great Britain (1845) • Great Eastern (1860)

Le temps des innovations (1860 - 1895) : Oceanic (1871) • Britannic (1874) • La Bourgogne (1886) • La Bretagne (1886) • City of New York (1888) • City of Paris (1889) • Teutonic (1889) • Lucania (1893)

Premier âge d'or (1895 - 1914) : Kaiser Wilhelm der Grosse (1897) • Oceanic (1899) • Deutschland (1900) • Celtic (1901) • Cedric (1903) • Baltic (1904) • Empress of Ireland (1906) • Adriatic (1907) • Lusitania (1907) • Mauretania (1907) • Olympic (1911) • Titanic (1912) • France (1912) • Imperator (1913) • Vaterland (1914)

Deuxième âge d'or (1920 - 1940) : Majestic (1922) • Cap Arcona (1927) • Île-de-France (1927) • Bremen (1929) • Georges philippar(1930) •'Rex (1932) • Normandie (1935) • Queen Mary (1936) • Queen Elizabeth (1940)

Les derniers liners (1945 - 1970) : United States (1952) • Andrea Doria (1953) • France (1962) • Queen Elizabeth 2 (1966)

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  Paquebots de croisière
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 Icône Compagnies maritimes
Affiche de la Cunard en 1875

Nombre de compagnies maritimes ont connu leur apogée, et ont sombré durant l'âge d'or des paquebots.

Compagnies de paquebots

Compagnies historiques

Empire Allemand : Hamburg America Line • Hapag-Lloyd • Norddeutscher Lloyd • États-Unis : American Line • Collins Line • International Mercantile Marine Co. • Red Star Line • United States Lines • France : Compagnie générale maritime • Compagnie générale transatlantique • Messageries maritimes • Compagnie Paquet • Italie : Italian Line • Pays-Bas : Holland America Line • Royaume de Roumanie : Service maritime roumain • Royaume-Uni : Cunard Line • Inman Line • Guion Line • Leyland Line • Peninsular and Oriental Steam Navigation Company • Royal Mail Steam Packet Company • Union-Castle Line • White Star Line • Suède : Swedish American Line

Compagnies de croisières

Carnival Cruise Lines • Celebrity Cruises • Costa Croisières • Disney Cruise Line • MSC Croisières • P & O Cruises • Princess Cruises • Oceania Cruises • Pullmantur Cruises • Ibero Cruceros


Chantiers navals

AG Vulcan Stettin • Blohm & Voss • Chantiers de l'Atlantique • Chantiers de Penhoët • Harland and Wolff • John Brown & Company • Swan Hunter • Fincantieri

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 Icône Grands noms de l'histoire des paquebots

Nombre de personnages ont contribué à la célébrité des paquebots, ou tirés profit de celle-ci. Des hommes d'affaires, telles que Samuel Cunard, Thomas Henry Ismay, Albert Ballin ou encore John Pierpont Morgan ont ainsi créé des compagnies maritimes d'importance.

D'autres, tels que Thomas Andrews, William James Pirrie, Isambard Kingdom Brunel ou William Francis Gibbs sont de brillants architectes navals à l'origine de réussites technologiques comme le Titanic ou le United States.

Isambard Kingdom Brunl, concepteur du Great Eastern
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 Icône Voir aussi
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