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« Tout ce qui reluit n'est pas or »
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L’or est un métal précieux très recherché et apprécié sous forme de parures ou de pièces de monnaie depuis l'aube des temps historiques. Ce métal de symbole Au (du latin aurum) et de numéro atomique 79 se présente au naturel sous forme de pépites, qui peuvent avoir été réduites en poudre ou en paillettes, par érosion mécanique. Les diverses formes de sa répartition à l'état natif sont le filon, l'inclusion dans les roches ultrabasiques, les dépôts alluvionnaires résultant de l'érosion fluviale des roches mères. L'or pur est un métal noble, le plus malléable et ductile des métaux connus, à la fois dense et tendre. C'est un métal jaune brillant qui ne s'oxyde ni à l'air ni dans l'eau : le fait qu'il préserve son éclat, perçu comme esthétique par toutes les cultures humaines, lui confère l'essentiel de sa valeur. Sur lui a reposé le système de l'étalon-or avant l'abrogation des accords de Bretton Woods, en 1971. La quantité d'or extraite par l'humanité depuis les origines est estimée, fin 2010, à 166 kt (kilotonne)

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« Un nouveau superbe clipper partant pour San Francisco », publicité pour le voyage vers la Californie publiée à New York dans les années 1850.

La ruée vers l'or en Californie est une période d'environ huit ans (1848-1856) qui commença en par suite de la découverte d'or à Sutter's Mill, une scierie appartenant au Suisse Johann August Sutter, près de Coloma, à l'est de Sacramento, dans l'actuel État de Californie (États-Unis). La nouvelle se répandit rapidement et attira en Californie plus de 300 000 aventuriers, américains et étrangers.

Ces pionniers, appelés par la suite « forty-niners » (expression que l'on pourrait traduire par « quarante-neuvards »), arrivaient par bateau ou par voie terrestre à bord de chariots, de tout le continent, au prix d'un voyage bien souvent difficile. Bien que la plupart de ces nouveaux arrivants aient été des Américains, la ruée vers l'or attira également des dizaines de milliers d'immigrants d'Amérique latine, d'Europe, d'Australie et d'Asie. Ces chercheurs d'or commencèrent par s'installer le long des rivières et utilisèrent pour leur recherche les techniques artisanales de l'orpaillage. Puis des méthodes plus sophistiquées d'extraction de l'or se développèrent et furent ensuite adoptées dans le monde entier. On estime que la valeur des quantités d'or découvertes pendant cette période s'élève à plusieurs milliards de dollars actuels. Mais alors que certains firent fortune, d'autres retournèrent chez eux avec guère plus que ce qu'ils possédaient au départ.

La ruée vers l'or transforma profondément la Californie. Alors petit hameau constitué de tentes, San Francisco se développa sous la pression de la croissance démographique ; des routes, des églises, des écoles et d'autres bâtiments y furent construits. Un système de loi et un gouvernement furent créés, gouvernement qui mènera à l'admission de la Californie en tant qu'État américain en 1850. De nouveaux modes de transport se développèrent : le bateau à vapeur, qui devient un moyen de transport régulier, et les chemins de fer. L'agriculture, futur pan majeur de l'économie californienne, commença à se développer à travers tout l'État. Cependant, la ruée vers l'or n'eut pas que des aspects positifs : de nombreux Nord-Amérindiens furent attaqués et chassés de leurs terres, des tensions raciales et ethniques se formèrent, et l'extraction de l'or entraîna de nombreux problèmes environnementaux.

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The Man with the Golden Helmet par Rembrandt (vers 1650)
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La chimie de l'or L'or dans l'histoire

Composé de l'or

Gold-37917.jpg

Minéraux

Alliages

Techniques

Paiement avec de la poudre d'or dans une épicerie de Dawson City, Canada, 1899.
Extraction et orpaillage L'or et l’économie
1850 : un forty-niner orpaillant sur les rives de l'American River.
Gold certificate de 10 000 dollars, série 1934, utilisé seulement pour les transactions entre banques.
L'or dans l'art L'or dans la numismatique
KHM Wien VIIIb 11 - Bull's head bowl, Treasure of Nagyszentmiklós.jpg
Ars Summum Tesoro Oxus brazalete.JPG
Franc à cheval 1360 73001139.jpg
Constantine multiple CdM Beistegui 233.jpg
L'or dans la culture L'or dans la symbolique et la mythologie
Charlie Chaplin et Mack Swain dans "The Gold Rush" (1925).
L’adoration du veau d’or, Nicolas Poussin.
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