Plymouth (automobile)

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Une Plymouth à Cuba

Plymouth est une marque d'automobiles fabriquées par le constructeur automobile Chrysler aux États-Unis, de 1928 à 2001.

La firme Plymouth a été fondée en 1928 par Walter P. Chrysler pour élargir le groupe Chrysler à une nouvelle clientèle populaire, face aux Ford et Chevrolet. Plymouth connaît ses heures de gloire dans les années 1940, 1950 et 1960 où la marque est à la troisième place en termes de volume de production derrière Ford et Chevrolet. Puis elle perd de plus en plus d'adeptes dans les années 1970 et 1980, pour devenir presque marginale dans les années 1990. Fin 1999, le groupe Chrysler annonce la disparition prochaine de Plymouth.

Plymouth a écoulé près de 9 millions d'unités de sa série « standard » baptisée Plaza, Savoy, Belvedere puis Fury et Gran Fury. Cette série, assez proche des séries « standard » de Dodge et De Soto, inaugure la carrosserie ponton (sans ailes apparentes) chez Plymouth en 1948. Sa production est arrêtée en 1981, après de nombreux changements de carrosserie. Le groupe Chrysler ne parvient, en effet, plus à vendre de grosses voitures depuis la crise pétrolière de 1973/1974. La filiale Imperial, la branche de prestige du groupe, est ainsi passée de vie à trépas en 1975. Le groupe lui-même est au bord de la faillite et a dû vendre en catastrophe en 1978 ses filiales européennes, Chrysler-France (ex-Simca) et Chrysler-UK (ex-Rootes).

Plymouth est donc victime, à partir du milieu des années 1970, de la mauvaise santé du groupe Chrysler en général, mais les décisions prises au sein de la direction ont encore aggravé plus particulièrement les difficultés de la marque Plymouth. Car si Dodge peut jouer sur la carte jeune et sportive, et Chrysler sur celle du confort et du luxe, l'image de Plymouth reste floue. Le créneau de la voiture populaire n'est plus approprié car l'embourgeoisement de la clientèle américaine est une évolution constante depuis des années. Les marges sont par ailleurs plus faibles sur les voitures populaires que sur les modèles de moyenne et haute gamme. La nouvelle direction du groupe, qui a évité de peu la catastrophe, est davantage intéressée par les bénéfices plutôt que par les volumes de production. Dès lors, la survie de Plymouth s'avère délicate. La décision de fusionner les réseaux Plymouth et Chrysler dans les années 1980 va lui donner le coup de grâce.

Modèles[modifier | modifier le code]

Parmi les nombreux modèles proposés par Plymouth au cours de ses 72 ans de vie, sont particulièrement à retenir :

  • La Valiant (3,4 millions d'unités), la première compacte du groupe Chrysler lancée en 1959 et arrêtée en 1975, après plusieurs changements de carrosserie. Le modèle 1972 est le plus connu, car utilisé dans le film Duel de Steven Spielberg. La Dodge Dart/Lancer en sera dérivée dès 1960, pour concurrencer la Mercury Comet. La Valiant concurrence les Chevrolet Corvair et Ford Falcon sorties en 1959.
  • La série Belvedere/Satellite (2,3 millions d'unités) s'insère, en 1964, entre la Valiant et la série « standard ». C'est la première « intermédiaire » du groupe Chrysler. Sa production est arrêtée en 1977, après plusieurs changements de carrosserie. Cette série partage sa carrosserie avec la Dodge Coronet.
  • Le coupé Barracuda (300 000 unités), appelé 'Cuda par ses fans, lancé en 1964 et arrêté en 1974, est la réponse du groupe Chrysler à la Ford Mustang. Une réponse timide, car la Barracuda ne joue qu'un tout petit rôle, face à sa rivale. D'autant que la Chevrolet Camaro, lancée en 1966 n'arrange nullement ses affaires. À partir de 1970, la Barracuda partage sa carrosserie avec la Dodge Challenger. La même année, sort le coupé Duster (au succès éphémère) établi à partir de la Valiant.
  • La Volare (1,3 million d'unités), sortie en 1975 par Plymouth en remplacement de la Valiant. Au cours de ces années difficiles pour le groupe Chrysler (1975-1980), la Volare est la seule voiture du groupe avec l'Aspen de chez Dodge (qui en dérive) à vraiment se vendre. Sans la Volare, le troisième groupe américain aurait certainement sombré plus rapidement.
Reliant de 1987
  • La Reliant, sortie en 1980 par Plymouth pour remplacer la Volare. Ce modèle (proche de la Dodge Aries) est fabriqué à 1,3 million d'exemplaires jusqu'en 1988, date à laquelle il est remplacé par l'Acclaim (une ancienne appellation Triumph). La Reliant est le modèle le plus vendu du groupe Chrysler dans la première moitié des années 1980.
  • L'Acclaim (proche de la Dodge Spirit) est produit à 500 000 exemplaires seulement, jusqu'en 1994. La Breeze (proche de la Dodge Stratus) prend sa suite en 1995 sans le moindre succès (300 000 unités) et s'éteint au moment de la suppression de la marque. La Breeze est apparue un an après le modèle équivalent chez Dodge, contre toute logique…

En 1977, Plymouth pénètre sur le marché des subcompactes avec l'Horizon, qui est la copie conforme de la Simca Horizon sortie au même moment (Simca faisant alors partie du groupe Chrysler). C'est la première traction avant de série du groupe Chrysler. La Plymouth Horizon (sœur jumelle de la Dodge Omni) est fabriquée à 1,5 million d'unités jusqu'en 1986, date à laquelle elle est remplacée par la Sundance (700 000 d'unités), sœur jumelle de la Dodge Shadow. En 1993, la Sundance est remplacée par la Neon dont 600 000 unités sont fabriquées jusqu'à l'extinction de la marque. La sœur jumelle de la Plymouth Neon se nomme… Dodge Neon. Une nouvelle confirmation d'une disparition programmée de la marque Plymouth… Pourtant, le lancement en 1983 du monospace Voyager aurait pu renverser la tendance. Ce monospace est très bien accueilli (il s'agit d'ailleurs véritablement du premier monospace de série), et devient avec son frère jumeau le Dodge Caravan, la série la plus produite chez Chrysler. Mais bizarrement les ventes vont progresser d'année en année sur le Dodge et se raréfier d'autant sur le Plymouth. Et lorsque la décision est prise de supprimer Plymouth, les Voyager qui représentent la majeure partie des ventes de la firme, sont rebaptisés Chrysler Voyager, comme d'ailleurs tous ceux qui sont vendus en Europe depuis une dizaine d'années déjà…

En 1993, la marque présente un concept-car pour le moins délirant, le Prowler. Quatre ans plus tard, le modèle sera commercialisé. Il s'en vendra 11 000 exemplaires aux États-Unis. L'Europe n'aura que très peu vu le Prowler en raison de problèmes d'homologation dans de nombreux pays. En 2001, Plymouth disparaît définitivement du paysage automobile mondial.

Gamme Plymouth[modifier | modifier le code]

Plymouth Sport Fury III de 1967
Une Superbird et son aileron démesuré

Concept car[modifier | modifier le code]

Production[modifier | modifier le code]

  • 2000 : 48 100
  • 1991 : 143 963
  • 1990 : 212 354
  • 1942 : 152 427
  • 1941 : 545 811
  • 1940 : 423 155
  • 1939 : 417 529
  • 1938 : 279 338
  • 1937 : 551 994
  • 1936 : 520 334
  • 1935 : 327 448
  • 1934 : 321 171
  • 1933 : 298 557