Piranha

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Piranha
Nom vulgaire ou nom vernaculaire ambigu :
L'appellation « Piranha » s'applique en français à plusieurs taxons distincts.
Description de cette image, également commentée ci-après

Piranha à ventre rouge (Pygocentrus nattereri)

Taxons concernés

Le terme Piranha (prononcé /pi.ra.ɲa/ ou /pi.ʁa.na/) est un nom ambigu qui désigne plusieurs espèces de poissons d'eau douce vivant dans les rivières d'Amérique du Sud. Les piranhas font partie de la famille des Characidae, sous-famille des Serrasalminae.

Les piranhas se regroupent en bancs pour attaquer une proie plus grosse qu'eux. Ils n'en restent pas moins souvent solitaires, quelle que soit leur taille. Leur longueur moyenne est d'environ 15 à 25 cm ; ils peuvent cependant être plus grands.

La plupart sont des prédateurs avec des dents aiguës et un appétit pour la viande. Contrairement à ce que dit la légende, ils ne s'attaquent pas systématiquement aux êtres vivants, mais seulement en présence de sang dans l'eau. Ils peuvent détecter la présence d'une goutte de sang dans l'eau à plusieurs dizaines de mètres.

Sous-famille des Serrasalminae[modifier | modifier le code]

Les Serrasalminae sont surtout connus pour les piranhas et leur réputation de voracité. Pourtant les piranhas aux dents acérées ne représentent qu'une branche des Serrasalminae. Les espèces de la branche phytophage et/ou frugivore sont en fait plus nombreuses, souvent plus grosses, et recherchées en Amazonie et dans les Guyanes en raison de leur qualité gustative et de la valeur économique qu'elles représentent.

Les herbivores appartenant aux genres Mylesinus et Tometes, comme le Tometes lebaili (kumaru ou watau), l'un des plus gros poissons du bassin du Maroni en Guyane française, peuvent dépasser 6 kg. Ils s’alimentent de plantes rupestres (qui poussent sur les roches), appelées salades Kumaru de la famille des Podostemaceae, que l'on trouve dans les rapides ; ils peuvent aussi consommer des escargots d'eau. L'intestin de ces poissons est truffé de petits vers nématodes (Rondonia rondoni) dont la masse peut atteindre 15 % de celle de leur hôte : ces nématodes ne sont pas des parasites mais des symbiotes car ils sont abrités et nourris par le piranha, tout en l'aidant à digérer les feuilles de Podostemaceae.

De vastes bancs de piranhas carnivores patrouillent en pleine eau dans l'espoir que des petits poissons s'aventurent hors des plantes protectrices. Il leur arrive même de causer de gros dommages aux filets de pêche en s'attaquant aux poissons qui y sont emprisonnés, souvent au risque de s'y trouver pris eux-mêmes.

Histoire évolutive[modifier | modifier le code]

De nouvelles espèces de piranhas sont régulièrement découvertes.

Des recherches génétiques récentes[1] laissent à penser que les piranhas ont subi une évolution accélérée lorsque l'océan Atlantique a submergé les basses terres. Isolées dans les cours supérieurs des rivières, les populations survivantes auraient suivi des directions différentes du fait de leur isolement géographique et des conditions de vie. Cette hypothèse est surtout appuyée par le fait qu'aucune des populations de basse altitude ne semble être plus vieille que trois millions d'années, date à laquelle l'océan s'est retiré.

Liste des espèces désignées par le nom de « piranha »[modifier | modifier le code]

Dans la culture populaire[modifier | modifier le code]

Le piranha est l'objet de nombreux fantasmes dans les œuvres de fiction, souvent en tant que prédateur très dangereux et habile, une menace alternative au requin.

Bande dessinée[modifier | modifier le code]

  • Dans L'Oreille cassée, Tintin en Amérique du sud tombe d'une barque dans une rivière infestée de piranhas. Il réussit à peu près indemne à rejoindre la berge.
  • Dans les aventures du marsupilami, les piranhas sont à la fois ses proies et la terreur de ses adversaires.

Cinéma[modifier | modifier le code]

  • L'ennemi implacable de James Bond, Ernst Stavro Blofeld dans On ne vit que deux fois (le film comme le livre pourtant très différents) possède un bassin à piranhas.
  • Le film Piranhas et ses suites réalisent un scénario horrifique en surfant sur l'image de carnassier du poisson.

Jeux vidéo[modifier | modifier le code]

  • Dans plusieurs jeux de la série Rayman, le protagoniste progresse dans des marais dont l'eau sombre et morbide regorge de piranhas sauteurs.
  • Dans Tomb Raider 3, l'héroïne Lara Croft est souvent confrontée à des bancs de piranhas, notamment dans les niveaux situés en Inde.
  • Dans Créatures 2, les créatures peuvent mourir dévorées par des piranhas lorsqu'elles traversent la jungle.

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. http://www.ird.fr/la-mediatheque/fiches-d-actualites-scientifiques/279-les-especes-de-piranhas-actuelles-resultent-d-une-incursion-marine-dans-le-bassin-de-l-amazone

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