Paul Broca

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Paul Broca
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Sénateur inamovible
Sénateur de la Troisième République (d)
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Paul Pierre Broca, né le à Sainte-Foy-la-Grande et mort le à Paris est un médecin, anatomiste et anthropologue français. Son nom est resté attaché à celui d'une forme d'aphasie qu'il décrivit avec précision en 1861.

Biographie[modifier | modifier le code]

Paul Broca naît dans un foyer protestant ; son père Benjamin Broca est médecin et chirurgien des armées impériales et sa mère, Annette Thomas est la fille d'un pasteur protestant, maire de Bordeaux sous la Révolution[1]. Enfant prodige, il obtient simultanément un baccalauréat en littérature, mathématiques et physique. Il entre à 17 ans à la faculté de médecine de Paris et obtient son diplôme à 20 ans, à l'âge où ses contemporains commencent juste leurs études de médecine. Il est chirurgien des hôpitaux et agrégé à 28 ans.

Il devient professeur de pathologie chirurgicale à l'Université de Paris et un chercheur médical renommé dans plusieurs domaines. À 24 ans, il est déjà couvert de médailles et de récompenses. Ses premiers travaux scientifiques portent sur l'histologie du cartilage et des os, mais il étudie aussi le cancer, le traitement de l'anévrisme et la mortalité infantile. Ses travaux de neuroanatomie ont contribué à une meilleure compréhension du système limbique et du rhinencéphale.

En 1859, Broca et son collègue Eugène Azam rendent compte devant l'Académie des sciences d'une intervention chirurgicale pratiquée sous anesthésie hypnotique.

Mais ce qui lui assure sa place dans l'histoire de la médecine est sa découverte du « centre de la parole » dans le cerveau (connue maintenant comme l'aire de Broca) situé dans la troisième circonvolution du lobe frontal, découverte qu'il présente à la Société d'anthropologie de Paris à partir de 1861 au cours d'un débat passionné avec les tenants du holisme cérébral[2]. Il est parvenu à cette conclusion en étudiant les cerveaux de patients aphasiques (incapables de parler), en particulier celui de son premier patient à l'Hôpital du Kremlin-Bicêtre, M. Leborgne, surnommé « Tan » parce que c'était la seule syllabe qu'il parvenait à prononcer, et qu'il répétait. Broca montre que celui-ci souffrait d'une lésion neurosyphilitique du lobe frontal gauche. Il en infère que cette zone est fortement impliquée dans la production de la parole.

Broca est aussi un pionnier en anthropologie physique. Il fonde la Société d’Anthropologie de Paris en 1859, la Revue d'anthropologie en 1872 et l'École d'anthropologie de Paris en 1876. Il fait avancer l'anthropométrie craniale en développant de nouveaux instruments de mesure et de nouveaux indices numériques.

L'usage par des idéologues racistes des mesures et des conclusions de Broca a été largement discuté par Stephen Jay Gould dans La Mal-mesure de l'homme (1981). Toutefois, Broca a lui-même contribué à ce que l'on fasse un usage raciste du résultat de ses recherches[3].

Il a également véhiculé des idéologies sexistes, tel que cette hypothèse le démontre : « la petitesse relative du cerveau de la femme [dépendait] à la fois de son infériorité physique et de son infériorité intellectuelle.» Toutefois il prend bien soin de préciser « Être inférieur à un autre homme soit en intelligence, soit en vigueur, soit en beauté n'est pas une condition humiliante.[4] » « On s'est demandé si la petitesse du cerveau de la femme ne dépendait pas exclusivement de la petitesse du corps. Pourtant, il ne faut pas perdre de vue que la femme est en moyenne un peu moins intelligente que l'homme. Il est donc permis de supposer que la petitesse relative du cerveau de la femme dépend à la fois de son infériorité physique et de son infériorité intellectuelle[5].» Cette étude sur le poids des cerveaux est jugée comme biaisée par Catherine Vidal, qui expose entre autres que le cerveau d'Einstein pesait largement moins que la moyenne des cerveaux d'hommes pesés par Broca[6]. Il a également pratiqué des clitoridectomies[7]

Un autre domaine où a travaillé Broca est l'anatomie comparée des primates. Il a décrit pour la première fois des trépanations remontant au néolithique. Il est très intéressé par les relations entre l'anatomie du crâne et du cerveau et les capacités mentales et l'intelligence. Il contesta Friedrich Tiedemann qui affirmait qu'on ne pouvait pas distinguer les noirs des blancs d'après leurs capacité crânienne, et entreprit de mesurer la capacité des crânes humains à l'appui de son idée selon laquelle la petitesse du cerveau constitue un caractère d'infériorité caractéristique des peuples primitifs. « On a vu que la capacité crânienne des noir de l'Afrique occidentale (1 372,12 cm3) est inférieure d'environ 100 cm3 à celle des races d'Europe.[8] »

Il s'est intéressé à la biologie : il a notamment été le premier à rattacher le rachitisme « à un trouble de la nutrition pendant la croissance »[9].

Enfin, Paul Broca fut un pionnier de l'imagerie cérébrale fonctionnelle en inventant une « couronne thermométrique » avec laquelle il pensait pouvoir mesurer les variations de température de la surface du crâne dues à des changements de l'activité du cerveau. Dans une publication de 1861 pour le Bulletin de l'Académie de Médecine, il relate ainsi que lorsqu'on fait exécuter une tâche exigeant de la concentration à un participant, on mesure une augmentation de la température du crâne au niveau des lobes frontaux. Du fait de la difficulté pratique et de la sensibilité de la méthode, la couronne thermométrique sera cependant abandonnée[10].

Il semble avoir eu un caractère remarquable. Ses contemporains le décrivent comme « généreux, compatissant et gentil ». Son regard sur la situation politique de son époque est sans complaisance : dans une lettre à ses parents du , il écrit : « La bourgeoisie a fait deux choses au dedans et au dehors : d'abord elle a joué envers la classe des travailleurs de toute sorte, travailleurs des mains et travailleurs de l'intelligence, le rôle que jouait jadis la noblesse envers le peuple tout entier. Lois électorales tant pour les députés que pour les conseils municipaux, lois sur l'organisation des jurés, lois sur les cautionnement des journaux, tout a été fait par elle pour anéantir l'influence de ceux qui possèdent peu ou point. Aussi sourde aux souffrances actuelles qu'aveuglée par les crises futures qu'elle préparait, elle a toujours refusé de s'occuper de la classe ouvrière. »

Il a fondé en 1848 la Société des libres-penseurs, est favorable à la théorie de la sélection naturelle de Darwin et est dénoncé aux autorités comme subversif, matérialiste et corrupteur de la jeunesse.

Travailleur acharné, il a écrit des centaines de livres et d'articles, dont 53 sur le cerveau. Il a aussi cherché à améliorer les soins de santé des démunis en soutenant l'Assistance publique. Parmi ses étudiants, on peut citer Paul Topinard et Joseph Deniker.

À la fin de sa vie, Paul Broca est élu sénateur inamovible. Il fut aussi membre de l'Académie de médecine et reçut des distinctions de plusieurs institutions en France et ailleurs.

Il meurt subitement d'une rupture d'anévrisme, âgé seulement de 56 ans, le . Son cerveau est conservé au laboratoire d'Anthropologie du Muséum national d'histoire naturelle[11] et sa découverte dans le dépôt du Muséum est le point de départ de l'écriture du livre Broca's Brain: Reflections on the Romance of Science de Carl Sagan.

Bibliographie[modifier | modifier le code]

  • Francis Schiller, Paul Broca explorateur du cerveau, Éditions Odile Jacob, 1990, (ISBN 2-7381-0086-4)
  • Paul Broca, Écrits sur l'aphasie (1861-1869), Paris, L'Harmattan, 2004, (ISBN 2-7475-5925-4).
  • Philippe Monod-Broca, Paul Broca : un géant du XIXe siècle, coll. « Hommes de science, hommes de vérité », préf. de Jean-Didier Vincent, Paris, Vuibert, 2005. – X-309 p., 24 cm., (ISBN 2-7117-9138-6).
  • European Traces of the History of Psychology [2]
  • Claude Blanckaert, De la race à l’évolution. Paul Broca et l’anthropologie française (1850-1900), Paris, L’Harmattan, coll. « Histoire des sciences humaines », 2009.
  • Jacques Puyaubert, « Paul Broca », in Patrick Cabanel et André Encrevé (dir.), Dictionnaire biographique des protestants français de 1787 à nos jours, tome 1 : A-C, Les Éditions de Paris Max Chaleil, Paris, 2015, p. 481-482 (ISBN 978-2846211901)

Hommages[modifier | modifier le code]

  • Son nom est inscrit sur la Tour Eiffel.
  • Son nom a été donné à un hôpital Parisien spécialisé en gérontologie.
  • Son nom a été donné à l'une des 3 facultés de médecine de l'université Bordeaux II. En septembre 2017, le Centre Broca, bâtiment emblématique de l'Université de Bordeaux dédié à la recherche en neurosciences, est inauguré.
  • Son nom fut donné au lycée professionnel de sa ville natale, Sainte-Foy-la-Grande.
  • Son nom est donné à une zone du cerveau qui assume majoritairement la parole, l'aire de Broca.
  • Paris 1 centre Broca
  • Rue Broca (Paris)
  • Le centre Broca Nouvelle-Aquitaine est le premier centre de France à regrouper toutes les disciplines des neurosciences dans un seul et même endroit à Bordeaux. Il devient ainsi l’un des trois principaux centres européens de neuroscience[12].

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. Paul Broca, de Daniel Frédy, Histoire des sciences médicales, t. XXX - no 2 - 1996, p. 199.
  2. Bulletin de la société française d'anthropologie. Texte no 1 : séance du 18 avril 1861, t. 2, p. 235-238 ; texte no 2 : séance du 16 avril 1863, t. 4, p. 200-204. [1]
  3. Paul Broca, Sur le volume et la forme du cerveau suivant les individus et suivant les races, p. 48, Extrait du t. II des Bulletins de la Société d'anthropologie, séances du 21 mars et du 2 mai 1861
  4. "Mémoires d'Anthropologie, Reinwald & cie editions /RIII p.567)« Sur le volume et la forme du cerveau suivant les individus et suivant les races », p. 15, Extrait du t. II des Bulletins de la Société d'anthropologie, séances du 21 mars et du 2 mai 1861
  5. Paul Broca, « Sur le volume et la forme du cerveau suivant les individus et suivant les races », Bulletin de la Société d'anthropologie,‎ , p. 2
  6. Catherine Vidal, « Cerveau, sexe et préjugés », Cerveau, hormones et sexe: Des différences en question,‎ , p. 11-28
  7. (en) Francis Schiller, Paul Broca : Founder of French Anthropology, Explorer of the Brain, Berkeley, University of California Press, 1979, (ISBN 978-0-52003-744-1), 350 p., p. 99 lire en ligne.
  8. P. Broca, « Sur les crânes de la caverne de l'homme-mort », Revue d'Anthropologie 2, 1873, p. 1-53, cité par S. J. Gould, La Mal-mesure de l'homme, p. 97.
  9. Philippe Monod-Broca, Paul Broca : un géant du XIXe siècle, coll. « Hommes de science, hommes de vérité », Paris, Vuibert, 2005, p.191, (ISBN 2-7117-9138-6)
  10. L Cohen, M J Smith, V Leroux-Hugon, « Paul Broca’s thermometric crown », J Neurol Neurosurg Psychiatry 2004;75(1):32, PMID 14707302
  11. Frédy D., « Paul Broca (1824-1880) », Hist Sci Med. 1996;30(2):199-208, PMID 11624874
  12. Mila Ta ninga, « Le centre Broca met Bordeaux au cœur du cerveau (1/2) », La Tribune,‎ (lire en ligne)

Voir aussi[modifier | modifier le code]

Liens externes[modifier | modifier le code]

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