Otariidae

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Otariidé, Otaries

Les Otariidés (Otariidae) sont une famille de mammifères marins de l'ordre des Carnivores dont les membres sont communément nommés otaries, et certains lions de mer[1]. Par rapport aux phocidés (phoques et éléphants de mer) ou aux odobénidés (les morses) ils possèdent des petites oreilles (leur nom est emprunté au grec ώτάριον otarion, « petite oreille »), et n'ont pas totalement perdu l'usage de leurs membres postérieurs en reptation terrestre. La famille des otariidés a été nommée par John Edward Gray en 1825.

Description[modifier | modifier le code]

Les otaries et les lions de mer partagent leur existence entre le milieu marin et la terre ferme. Parfaitement adaptés pour la nage et la chasse en mer où ils se nourrissent, les otariidés ne vont à terre que pour se reposer, se reproduire et mettre bas. Toutes les espèces sont polygynes.

Les quatre membres sont transformés en nageoires, mais contrairement aux phoques, les otaries se servent à terre de leurs postérieurs pour marcher. En mer, elles se propulsent à l'aide des antérieurs, les postérieurs servant alors de gouvernail. Les otaries chassent souvent la nuit car elles voient dans le noir.

Histoire évolutive[modifier | modifier le code]

L'origine des otaries remonte à près de 25 millions d'années. Des carnivores terrestres proches des ancêtres des Ursidés, les Énaliarctidés adoptèrent un mode de vie amphibie. Un ancêtre daté de 12 millions d'années montre déjà une forme, bien que plus petite, proche des otaries actuelles. Vers 6 millions d'années se séparent les genres Callorhinus (otaries à fourrures septentrionales) et Arctocephalus (otaries australes). Les espèces de lions de mer se différencient entre 2 et 3 millions d'années[réf. nécessaire] et se caractérisent entre autres choses, par un dimorphisme sexuel particulièrement important avec des mâles cinq fois plus gros que les femelles.

Liste des espèces[modifier | modifier le code]

Anciennement classée dans l'ordre des Pinnipèdes, elle compte sept genres et seize espèces réparties en deux sous-familles.

Les otaries et l'Homme[modifier | modifier le code]

Leur histoire a souvent été liée à celle des Hommes.

La chasse[modifier | modifier le code]

Elle fut le rapport initial de l'otarie avec l'homme. Nourriture très prisée, le massacre des otaries prit une proportion démesurée au cours du XIXe siècle. Ce n'est qu'en 1911, et sous la pression populaire, qu’on commença à les protéger.

Aujourd'hui, toutes les otaries ne sont pas protégées de la même manière. Les lions de mer et les otaries à fourrures connaissent des fortunes diverses. Ainsi, le lion de mer d'Australie est considéré comme une espèce en danger et est complètement protégée alors que l'Otarie à crinière est une préoccupation mineure pour l'Union internationale pour la conservation de la nature. Concernant les otaries à fourrures, une majorité des espèces est aujourd'hui menacée[2].

Spectacle[modifier | modifier le code]

Elles sont faciles à dresser et on les retrouve ainsi fréquemment dans le milieu du cirque et du spectacle[3]. Certaines vivent dans des parcs zoologiques marins, la finalité est la même que pour les dauphins dans les delphinariums : les montrer au public, générer des revenus et, dans une moindre mesure, les étudier et les préserver.

Utilisation militaire[modifier | modifier le code]

Plus facile à dresser que le dauphin[réf. souhaitée], elles sont régulièrement utilisées par les militaires pour un certain nombre de missions[4].

Liens externes[modifier | modifier le code]

  1. http://www.cnrtl.fr/definition/otariidés
  2. « otarie de Californie », voir la section « Les autres otaries », sous-section « Les otaries à fourrure », sur larrouse.fr (consulté le 28 mai 2016)
  3. http://www.sudouest.fr/2012/07/12/rencontre-intime-avec-des-otaries-767390-1436.php
  4. http://abcnews.go.com/Blotter/navy-sea-lions-dolphins-find-mines/story?id=13693585