Opportunity

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Opportunity (MER-B)
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Vue d'artiste d'un engin de la mission
Mars Exploration Rover (MER)

Caractéristiques
Organisation NASA
Constructeur JPL
Type de mission rover géologue
Statut En activité
Masse 185 kg
Lancement 7 juillet 2003
Lanceur Fusée Delta II Heavy
Durée de vie 90 jours martiens
Source d'énergie 1,3 m² de panneaux solaires
Puissance électrique 200 W
Atterrissage 25 janvier 2004
Programme Mars Exploration Rover
Identifiant COSPAR 2003-032A
Principaux instruments
PanCam caméra panoramique
NavCam deux caméras de navigation
infrarouge spectromètre
Mössbauer spectromètre
APXR spectromètre [1]
? caméra microscope
HGA antenne grand gain
LGA antenne faible gain omnidirectionnelle
UHF antenne omnidirectionnelle

Opportunity (« opportunité, occasion » en anglais) est le deuxième rover de la mission Mars Exploration Rover de la NASA. Il a atterri sur la planète Mars le (05:05 UTC) dans la région équatoriale de Terra Meridiani, soit 21 jours après son jumeau Spirit de l'autre côté de la planète. Comme lui conçu pour ne fonctionner que pendant 90 sols, et ayant atteint en 2011 le cratère Endeavour (70 kilomètres de diamètre), il reste en activité en janvier 2016, douze ans après son atterrissage, ayant parcouru près de 42,66 km en 4275 sols[2],[N 1].

On doit à Opportunity la première découverte extra-terrestre d'une météorite, Heat Shield Rock (Meridiani Planum), et l'étude, de 2006 à 2008, du spectaculaire cratère Victoria. Il a par ailleurs découvert en 2013 sur le rocher baptisé Espérance, les conditions les plus favorables au développement de la vie jamais mises au jour sur le sol martien[3].

Ses déplacements sont pilotés par le Jet Propulsion Laboratory (JPL) qui est une division du California Institute of Technology situé à Pasadena, lequel gère l'ensemble du programme Mars Exploration Rover pour la NASA.

Objectifs de la mission[modifier | modifier le code]

Opportunity : un « rover géologue » (vue d'artiste).

L'eau est souvent synonyme de vie, la compréhension de l'activité passée de l'eau sur Mars et son évolution au cours du temps est un sujet fondamental. Les observations n'indiquent pas de présence d'eau liquide sur la planète mais l'analyse directe des roches et de la surface martienne peuvent apporter des solutions. L'utilisation de rovers spécialisés permet d'accomplir cette tâche. Dans cette perspective la mission Mars Exploration Rover comprend plusieurs objectifs importants[4].

Un premier objectif consiste à rechercher une grande variété de roches et de sols avec des indices de l'activité passée de l'eau et la caractérisation de leurs textures. Les échantillons recherchés doivent révéler la présence de minéraux déposés par des procédés liés à l'eau comme les précipitations, l'évaporation, la cimentation sédimentaire ou l'activité hydrothermale. Le programme inclut également la recherche de minéraux contenant du fer, d'identifier et d'évaluer la quantité de types de minéraux spécifiques qui contiennent de l'eau ou se sont formés dans l'eau, tels que les carbonates ferrifères. Les rovers doivent aussi déterminer la répartition et la composition des minéraux, des roches et des sols entourant les sites d'atterrissage.

Vue d'artiste du rover Opportunity.

La mission doit également permettre, grâce à l'étude de terrain, d'étalonner et de valider les instruments d'observations des orbiteurs autour de Mars, afin d'offrir plus de précision et d'efficacité aux instruments qui équipent les sondes en orbite martienne. Les observations et analyses du terrain donneront des indications sur les processus géologiques qui ont façonné le relief de ces régions et influencé leur chimie. Ces processus peuvent inclure l'eau, l'érosion éolienne, la sédimentation, des mécanismes hydrothermaux, le volcanisme et la formation de cratères. Les rovers rechercheront des indices géologiques sur les conditions environnementales qui existaient lorsque l'eau liquide était présente sur la planète afin d'évaluer si elles ont été propices à la vie.

Caractéristiques de la sonde[modifier | modifier le code]

Article détaillé : Mars Exploration Rover.

Voyage vers Mars[modifier | modifier le code]

Fusée Delta II Heavy transportant le rover Opportunity.

Le rover Opportunity est lancé avec succès le 8 juillet 2003 par une fusée Delta II (7925H)[5] et atterrit le 25 janvier 2004 (5:05 UTC, (MSD 46236 14:35 AMT, 18 Scorpius 209 Darien) dans la région équatoriale de Terra Meridiani, une plaine de Mars. À la différence des missions précédentes, la sonde n'a pas dévié de son orbite et a conservé sa trajectoire de vol vers la planète, variant de seulement quelques kilomètres.

La sonde protégée par son bouclier thermique arrive directement dans l'atmosphère de Mars sans se mettre en orbite et commence à décélérer principalement grâce aux forces de traînée. Lorsque la sonde atteint une vitesse se rapprochant de celle du son un parachute est déployé, le bouclier thermique est largué, l'atterrisseur quitte ensuite le module de descente en venant pendre au bout d'un câble. Des coussins gonflables ou « airbags » se mettent en place autour de l'atterrisseur et des rétrofusées se déclenchent ensuite pour réduire davantage la vitesse avant l'impact au sol[6]. Les coussins amortissent grandement le choc, faisant rebondir l'atterrisseur et le robot Opportunity (~544 kg à eux deux) de nombreuses fois avant de s'immobiliser. La structure de l'atterrisseur met plusieurs dizaines de minutes à se déployer, écarte les coussins gonflables, développe ses panneaux solaires et met en place son appareil photographique[7].

Activités de la sonde[modifier | modifier le code]

Le site Unmanned Spaceflight[8] actualise régulièrement le tracé de son itinéraire depuis son arrivée sur Mars[9].

2004[modifier | modifier le code]

La plate-forme depuis laquelle Opportunity a débarqué sur Mars.
Le site d'atterrissage photographié le 1er février 2004 par Mars Global Surveyor. On aperçoit à droite le cratère Endurance.
En mars, Opportunity sort du cratère Eagle, dans lequel il a atterri.
A l'intérieur d'Endurance : le rocher Wopmay et la falaise Burns. Image prise le 4 octobre 2004 (sol 248).
La falaise Burns, à l'intérieur du cratère Endurance (décembre 2004).
L'épave du bouclier thermique, au sud d'Endurance (décembre 2004)

Opportunity atterrit le 24 janvier au milieu d'une large plaine située sur l'équateur de Mars, Meridiani Planum, au milieu d'un cratère d'impact de 22 m de diamètre, le cratère Eagle. De cet endroit, il prend des photos panoramiques, notamment d'un escarpement rocheux (photo) qui borde le cratère, et examine de nombreux échantillons. Ces premières analyses permettent aux scientifiques de formuler des hypothèses concernant la présence d'hématite et la présence passée d'eau sur Mars.

Le 31 janvier (sol 8), le rover effectue ses premiers tours de roues. Il passe presque deux mois à explorer l'intérieur d'Eagle, notamment ce fameux escarpement, puis il s'en extraie le 22 mars (sol 57). Il est alors dirigé vers l'est, en direction du cratère Endurance, situé à 600 mètres du jeu d'atterrissage. Sur son chemin, il visite, sans s'y attarder, deux petits cratères : Anatolia (6 avril, sol 71) puis Fram (20 avril, sol 84).

Le cratère Endurance

Article détaillé : Endurance (cratère).

Opportunity atteint Endurance le 30 avril (sol 95). Le cratère est large d'environ 130 mètres et profond de 20 mètres, son exploration va durer près de huit mois.

Du 8 au 28 mai (sols 103-123), le rover visite le versant sud, au dessus de la falaise Burns. Puis, ayant fait demi-tour, il fait une légère incursion dans le cratère du 6 au 8 juin (sols 129-133). La manoeuvre s'annonçant risquée, c'est le lendemain, et un peu plus loin qu'il amorce sa descente sur une pente de 20°. il est décidé de ne pas l'engager trop près du centre en raison du risque d'enlisement lié aux dunes. Différentes roches sont successivement étudiées (Tennessee, Cobble Hill, Virginia, London, Dahlia, Knossos, Arnold Ziffel...) sur lesquelles sont parfois effectués des prélèvements. En octobre sont observés deux rochers recouverts de fines craquelures[10], dont l'un, Wopmay, fait étrangement penser à un cerveau[11]. Certains scientifiques y voient des fentes de dessiccation : elles signifieraient que l'eau a autrefois coulé sur Mars[12]. Le rover observe ensuite en détail l'intérieur de la falaise Burns, s'en approchant jusqu'à 15m, quand l'inclinaison du sol est trop forte pour lui permettre d'avancer davantage[13].

Le 11 décembre (sol 315), Opportunity s'extraie du cratère Endurance[14].

Le voyage vers le sud

Le 13 (sol 317), le rover est dirigé vers le sud et le 20 (sol 324), à 230m d'Endurance (emplacement), il examine les restes de son bouclier thermique [15] ainsi que les traces de son impact sur le sol[16].

Alors qu'il ne témoigne d'aucun signe d'usure et qu'aucun site ne semble intéressant aux géologues dans les environs, l'équipe du JPL décide de le faire parvenir jusqu'au cratère Victoria, situé à près de 8 kilomètres de là. Une traversée du désert s'annonce alors, qui commence le 15 décembre (sol 319) et va durer plus de deux ans.

2005[modifier | modifier le code]

Heat Shield Rock

Le 2 janvier (sol 335), Opportunity fait la découverte de la toute première météorite sur une autre planète[17]. Située non loin du bouclier thermique, et logiquement baptisée Heat Shield Rock, elle est inspectée jusqu'au 12 janvier (sol 345).

Pendant de longs mois, le trajet qui mène au cratère Victoria est sans grand intérêt. Tout au plus le rover stationne t-il une journée de temps en temps près d'un petit cratère : fin janvier, Alvin et Jason sont les premiers d'une longue série. Le 25 février (sol 385), la trajectoire du rover est déviée vers le cratère Naturaliste (étudié du sol 387 au sol 393). Du 7 au 14 mars (sols 398-405), c'est au tour du cratère Vostok, d'une vingtaine de mètres de diamètre.

Opportunity enlisé pendant plus d'un mois.

Les techniciens n'hésitent pas à presser le mouvement : le 20 mars, le robot accomplit son plus long trajet en une seule journée, (220 mètres). De temps à autres, un arrêt est décidé : le cratère Viking est visité du 31 mars au 2 avril (sols 421-423) puis le cratère Voyager, du 3 au 7 avril (sols 424-427).

Le danger des dunes

Mais alors que la routine commence à s'installer, le rover va soudainement susciter beaucoup de crainte : le 25 avril (sol 445), il s'enlise dans une dune de 30 cm, plusieurs de ses roues étant ensablées[18],[19]. Plus de six semaines de simulations sur Terre sont nécessaires afin de déterminer la meilleure manœuvre à effectuer pour le libérer. En le déplaçant centimètre par centimètre, le JPL réussit à le dégager le 4 juin, qui reprend ses déplacements.

Le cratère Erebus, dont les flancs nord et ouest sont explorés pendant près de six mois.

Le cratère Erebus

Le 9 août (sol 548) alors qu'il se trouve aux deux tiers de son voyage entre Endurance et Victoria, Opportunity voit la nature du terrain changer : entre les dunes, apparaissent des etched terrains ("terrains gravés"), des mosaïques de plaques sédimentaires.

Le 22 septembre (sol 591), le rover arrive aux abords immédiats d'Erebus, un cratère d'environ 350 m, de diamètre mais qui est en grande partie ensablé, ce qui signifie qu'il est très ancien. Il constitue donc un site des plus intéressants pour les géologues et va être visité pendant cinq mois. Jusqu'au 19 octobre (sol 618) Opportunity explore les dales qui parsèment la partie nord du cratère (sites South Shetland et Four Lane). Puis, après s'être un peu éloigné du cratère, il y revient le 2 novembre (sol 631). Pendant trois mois, et du nord au sud, il va parcourir tout le bord ouest, au sommet de la "falaise" Payson".

2006[modifier | modifier le code]

Cratère Erebus, affleurement Payson, 26 février (sol 744)
Le cratère Victoria, approché par Opportunity le 26 septembre 2006 (sol 951).

Opportunity poursuit l'exploration du cratère Erebus. Fin février, les clichés qu'il envoie du rempart Payson sont spectaculaires. Le 12 mars (sol 758), il s'éloigne finalement du cratère et poursuit sa route vers Victoria.

Le 1er août (sol 896), il accoste le cratère Beagle, de 35 m de diamètre, qui intéresse les géologues car il se situe à la périphérie du Victoria annulus. Après l'avoir largement contourné par l'ouest pour éviter de s'enliser à nouveau, le rover y stationne jusqu'au 12 août (sol 906).

Du 4 au 11 septembre (sols 929-936), il analyse le petit cratère Emma Dean, qui n'est plus qu'à une centaine de mètres de Victoria.

Le cratère Victoria

Le cratère Victoria

Article détaillé : Victoria (cratère).

Le 26 septembre (sol 951), malgré quelques problèmes mécaniques affectant son bras robotisé et après avoir parcouru 8km depuis son site d'atterrissage, Opportunity atteint Victoria, qu'il va explorer pendant plus de deux ans[20].

Large de 750 mètres, soit environ huit fois la taille d'Endurance, son contour est découpé, c'est pourquoi les géologues ont baptisé "caps" et "baies" les différentes formations qui constituent son périmètre. Les images qu'il va transmettre au fil des mois, les plus spectaculaires jamais envoyées depuis la planète, constituent une mine d'or pour les scientifiques dans la mesure où les coupes des différents caps vont leur révéler de nombreuses strates.

Arrivé par Duck Bay ("baie du canard"), Opportunity commence son exploration par le nord du cratère : Cabo Verde (Cap Vert), Cape Saint Mary (cap Sainte Marie), Bottomless Bay ("baie sans fond")... Le 31 décembre (sol 1039), il aborde Santa Catarina, le "Cap Sainte Catherine").

2007[modifier | modifier le code]

Toute la première moitié de l'année est consacrée à la poursuite de l'exploration du versant nord du cratère Victoria. Le 9 février (sol 1083), Opportunity franchit son 10ème kilomètre[21].

Cape Verde, le 20 octobre 2007

Le 24 avril (sol 1153), parvenu au Capo Tierra del Fuego (cap "Terre de feu"), le rover fait demi-tour en direction de Duck Bay, l'endroit où il était arrivé et où il est considéré que l'accès à l'intérieur du cratère est le moins dangereux, la pente n'excédant pas 17%.

Près d'un an dans le cratère... presque sans bouger

Le 13 septembre (sol 1291), il pénètre très légèrement dans le cratère pour une étude détaillée de ses parois. Il va l'occuper pendant près d'un an, ses déplacements n'excédant pas 252mètres durant cette période. Il est décidé de ne pas l'engager plus loin dans le cratère, le sol étant de plus en plus meuble au fur et à mesure qu'il se rapproche du centre.

2008[modifier | modifier le code]

Parcours d’Opportunity jusqu'au 31 mars 2008

Durant les huit premiers mois de l'année Opportunity poursuit son parcours dans Duck Bay, à l'intérieur du cratère Victoria.

Le 8 août (sol 1612), le rover est au plus près de la paroi sud de Capo Verde. Le 28 (sol 1634), il ressort de Victoria sans pour autant s'éloigner.

Une nouvelle traversée du désert

Le 23 septembre (sol 1659), Opportunity s'éloigne de Duck Bay en direction du bord sud du cratère et la NASA annonce que son prochain objectif est le cratère Endeavour, beaucoup plus grand que Victoria (21 km de diamètre, contre 750m) et situé à 12 km de là. La durée du trajet est estimée à deux ans (il en fera en réalité trois). Le rover sera aidé par les images haute résolution fournies par la sonde MRO et par un nouveau logiciel de bord.

Parcours d’Opportunity jusqu'au 3 novembre 2009.

Le 14 octobre (sol 1679), Opportunity, depuis Cape Victory, quitte le cratère Victoria. Le long voyage commence alors. En raison de la distance à parcourir et de la nature très sablonneuse du terrain entre Victoria et Endeavour, il s'agit d'un véritable pari. Malgré l'âge du rover (4 ans et demi), et afin de minimiser les risques d'enlisement, la NASA décide de ne pas lui faire emprunter le chemin le plus court, le jugeant trop fluide et l'engage en direction du sud-ouest.

Le 18 novembre (sol 1713), alors qu'Opportunity stationne à un endroit baptisé Santorini, il interrompt ses activités en raison d'une nouvelle conjonction solaire.

2009[modifier | modifier le code]

Block Island, la météorite visitée fin juillet 2009.

Le 15 janvier (sol 1770), les déplacements reprennent.

Le 20 mars (sol 1820), alors que le rover franchit son 15ème kilomètre, les opérateurs du JPL lui font effectuer une manoeuvre inhabituelle, le conduisant vers le nord-ouest, juste face au cratère Resolution[22], afin de tester le franchissement des dunes dans ce sens.

Le 28 juin (sol 1930), le rover est dirigé vers l'ouest, c'est-à-dire dans la direction opposée d'Endeavour, le sol étant jugé beaucoup trop risqué pour sa progression.

Trois nouvelles météorites

Le 19 juillet (sol 1950), alors qu'il franchit son 17ème kilomètre, Opportunity fait demi-tour pour observer un rocher, près duquel il est passé une semaine plus tôt sans que nul ne réalise sur l'instant qu'il s'agissait d'une nouvelle météorite, Block Island, qui mesure près de 70cm de long et qu'il photographie sous tous les angles du 28 au 30 juillet (sols 1959-2002). Les 1er et 13 octobre, deux nouvelles météorites sont découvertes, plus petites : Shelter Island et Mackinac Island[23].

Le 22 octobre (sol 2042), nouveau changement de trajectoire, cette fois vers le sud.

2010[modifier | modifier le code]

La météorite Oileán Ruaidh, découverte en septembre 2010.

Le 24 mars (sol 2191), grâce à l'expérience acquise et à la cartographie détaillée obtenue par le satellite Mars Reconnaissance Orbiter, Opportunity effectue de nombreux et fructueux arrêts[24] auprès de divers rochers et cratères jugés intéressants d'un point de vue géologique.

Le cratère Santa Maria, atteint le 15 décembre.

Du 28 janvier au 2 mars (sols 2138-2170), le rover visite le petit cratère Conception[25].

Le 24 mars (sol 2190), le vingtième kilomètre est franchi[26].

Le 19 mai (sol 2245), au site Grand Bank, nouvelle correction de trajectoire majeure, cette fois en direction du sud-est, vers le cratère Endeavour.

Du 21 au 24 septembre (sols 2368-2371), découverte et analyse d'une cinquième météorite, Oileán Ruaidh, 45 cm de long.

A la mi-novembre, le vingt-cinquième kilomètre est franchi.

Le cratère Santa Maria

Le 15 décembre (sol 2452), Opportunity atteint le versant est du cratère Santa Maria, large de 80 à 90 mètres. puis il le contourne par le sud en s'en éloignant quelque peu.

2011[modifier | modifier le code]

Du 27 janvier au 11 février, alors qu'il se trouve sur le site Luis de Torres, sur le versant sud-est du cratère Santa Maria, le rover interrompt ses activités en raison d'une conjonction solaire : Mars se trouve alors diamétralement opposé à la Terre par rapport au Soleil[27].

Depuis le même site, jusqu'au 23 février (sol 2518), puis depuis un site voisin, Ruiz Garcia, du 24 février au 25 mars (sols 2519-2542), le rover observe le cratère Santa Maria. Il quitte alors le secteur et poursuit sa route vers Endeavour à un rythme soutenu.

Le 3 mai (sol 2586), le rover s'apprête à contourner un petit cratère baptisée "Freedom", du nom de la cabine à bord de laquelle Alan Shepard est devenu le premier Américain envoyé dans l'espace, cinquante ans plus tôt, le 5 mai 1961. Le 24 (sol 2606), il franchit son trentième kilomètre.

Le cratère Endeavour vu par Opportunity. On aperçoit à droite Cape Tribulation, l'un des remparts du cratère, que le robot explorera en 2015.
Cape York, exploré du 11 août 2011 au 22 mai 2013.

Le 11 août, 7 ans et demi après s'être posé sur Mars, Opportunity atteint Endeavour[28].

Cape York

La mission qui lui est confiée est d'explorer Cape York, un monticule d'un kilomètre de long constitué lors de l'impact météoritique au sud duquel il se trouve et qui a provoqué le cratère (il s'agit donc d'un fragment du « rempart » de ce cratère). Rapidement, le rover analyse des échantillons qui se révèlent plus anciens que tous ceux découverts jusque là[29].

Après s'être attardé au sud de Cape York, le rover gagne le nord en suivant le côté occidental (opposé à Endeavour). Le 3 novembre (sol 2765), il découvre une veine de roches blanches qui est baptisée Homestake. Il s'avère qu'elle est constituée de gypse, ce qui constitue une nouvelle preuve de l’action de l’eau sur Mars[30].

Le 13 décembre (sol 2800), il est parqué dans un endroit baptisé Greeley Haven (en hommage au géologue planétaire décédé deux mois plus tôt, Ronald Greeley) pour y être immobilisé pendant cinq mois, le temps que s'écoule l'hiver martien[31]. Cette interruption d'activité est d'autant plus nécessaire qu'avec le temps, de la poussière s'est accumulée sur ses panneaux solaires, ce qui réduit d'autant ses ressources énergétiques.

2012[modifier | modifier le code]

Le rover réajuste sa position le 3 janvier (sol 2812) et ne reprend ses déplacements que le 8 mai (sol 2945). Les images panoramiques prises depuis la fin décembre sont spectaculaires[32].

Le 29 juin, Opportunity envoie une image macroscopique du trou foré dans l’une des plaques blanches qui parsèment et marquent la périphérie de Cape York[33]. Le 12 juillet, le rover atteint le nord de Cape York.

Matijevic Hill, site découvert le 28 août.

Au centre de Cape York : Matijevic Hill

Le 28 août (sol 3053), alors qu'il redescend vers le sud (cette fois par son flanc oriental), il oblique à 90° sur sa droite et s'engage vers le milieu de la colline (franchissant au passage son 35ème kilomètre).

Le 13 septembre, il atteint une zone baptisée Matijevic Hill et, le lendemain, repère un type de sphérules jusqu'alors inconnues des scientifiques[34],[35].

Sphérules martiennes

Cette zone comprend deux secteurs jugés particulièrement intéressants :
- Whitewater lake, qui présente des matériaux clairs susceptibles de contenir de l’argile, ce qui serait l’indice d’une action prolongée de l’eau sur les roches ;
- Kirkwood, où ont été trouvées les fameuses sphérules. Celles-ci ont été désignées « newberries » par différence avec les anciennes, surnommées « blueberries » (myrtilles)[36].

Alors qu'Opportunity a fait le tour de Matijevic Hill[37], les scientifiques du JPL se demandent si ces deux secteurs datent d’avant ou après la création du cratère Endeavour. Raison pour laquelle il est décidé qu'Opportunity explore la zone pendant encore plusieurs mois.

2013[modifier | modifier le code]

Le 24 janvier, Opportunity est opérationnel depuis 9 ans[38].

Du 26 mars (sol 3254) au 8 mai (sol 3296), nouvelle conjonction: le soleil se trouve entre Mars et la Terre), ce qui contraint le rover à l'inactivité. Après quoi, il quitte le site de Matijevic Hill par le sud, tout en restant à Cape York[39].

En route vers Cape Tribulation

Le 22 mai, Opportunity quitte Cape York. Les responsables de la mission lui ont assigné un nouvel objectif : Solander Point, un endroit situé au pied d'une autre colline, située à 2 km au sud, et qui, comme Cape York mais un peu plus élevée, fait partie du rempart du cratère Endeavour : Cape Tribulation[40]. Il est prévu que le rover soit parqué sur le flanc ouest de cette colline lors du prochain hiver, qui débutera en décembre.

Nobby's Head

Le rover traverse donc Botony Bay, la zone désertique séparant Cape York de Cape Tribulation. Du 6 au 20 juin, il contourne le promontoire de Nobby's Head[41] et poursuit sa route vers le sud. Le 8 juillet (sol 3360), il est repéré par la sonde MRO[42]. Le 12 (sol 3364), alors qu'il n'est plus qu'à 250 m de Solander Point, il oblique vers l'est : profitant de l'avance prise dans le programme, les responsables de la mission ont en effet décidé de lui faire faire une petite incursion vers les contreforts d'Endeavour [43]. Le 2 août, il est ramené vers son objectif.

Cape Tribulation

Deux jours plus tard, le 4 août, Opportunity atteint Solander Point, l'extrémité nord de Cape Tribulation[44].

Le 17 septembre (sol 3441), après avoir longuement étudié le périmètre nord de la colline, le rover s'engage vers les hauteurs, obliquant vers le sud le 24 octobre (sol 3467)[45].

Le 9 décembre, il est stabilisé sur les pentes de Murray Ridge, de sorte à affronter son quatrième hiver martien, ses panneaux solaires étant le mieux possible exposés au soleil. A partir du 17 décembre (sol 3512), ses déplacements sont extrêmement limités[46].

2014[modifier | modifier le code]

 "Autoportrait" d'Opportunity le 6 janvier 2014. Les panneaux solaires sont couverts de poussières, ce qui réduit sa production d'énergie.
"Autoportrait" d'Opportunity le 6 janvier 2014. Les panneaux solaires sont couverts de poussières, ce qui réduit sa production d'énergie.

Le 16 janvier, alors qu'Opportunity poursuit sa quatrième période d'hibernation, Steve Squyres, responsable de la mission, annonce qu'une photo prise le 7 janvier (sol 3540) montre, sur le sol, une pierre qui n'y apparaissait pas lors de la précédente prise de vue, le 26 décembre (sol 3528). Cette nouvelle intrigue la communauté scientifique. Deux hypothèses sont étudiées : soit le rover a déplacé lui-même la roche alors qu'il effectuait une manœuvre, soit celle-ci a atterri à la suite d'un impact de météorite[47],[48]. Au terme de longues observations, c'est finalement la première option qui est retenue.

Dix ans...

Le 25 janvier, les équipes de la NASA fêtent le dixième anniversaire de l'atterrissage d'Opportunity sur Mars et, le 22 février (sol 3584), le rover reprend ses mouvements, à nouveau vers le sud.

En mars, le vent nettoie ses panneaux solaires, ce qui augmente sensiblement ses réserves d'énergie[49].

Du 18 au 28 mai (sols 3659-3677), il stationne à Pillinger Point[50],[N 2], un endroit où il se livre à d'importantes études géologiques et d'où il surplombe le cratère Endeavour[51]. Le 5 juin (sol 3684), il envoie de nouvelles images spectaculaires d'Endeavour, depuis un rebord de Murray Ridge[52] et poursuit sa route dans les hauteurs de la colline[53].

Wdowiack Ridge et le cratère Ulysse

Le 19 juillet (sol 3728), il franchit son 40e kilomètre[54]. Le 12 août (sol 3749), il s'écarte légèrement de sa trajectoire, s'éloignant progressivement de Cape Tribulation pour atteindre deux jours plus tard, une élévation baptisée Wdowiack Ridge[55]. Le 21 septembre (sol 3789), il atteint le cratère Ulysse, d'une trentaine de mètres de diamètre[56]et l'analyse jusqu'au 23 octobre (sol 3820)[57]. Le lendemain, il poursuit sa route, mais demeure aux abords sud du cratère Ulysse pendant deux semaines, jusqu'au 4 novembre (sol 3833).

Le 5, il poursuit sa route vers le sud et rejoint Cape Tribulation à la fin du mois.

2015[modifier | modifier le code]

Trajet d'Opportunity du 25 janvier 2004 au 24 mars 2015

Le 2 janvier, la NASA annonce que le robot commence à avoir du mal à stocker des informations dans sa mémoire flash et doit donc les stocker dans sa mémoire RAM. Cela pose problème car la mémoire RAM s'efface complètement quand la sonde se met en veille la nuit. Pour régler le problème l'agence spatiale propose de faire une mise à jour du logiciel d'Opportunity[58]. Finalement, ses déplacements vers le sud reprennent. Le 25 janvier 2015, alors qu'il a atteint le point culminant de Cape Tribulation[59], il envoie des images spectaculaires du cratère Endeavour[1].

Le cratère Spirit of Saint-Louis et la Marathon Valley

Le 5 février (solo 3923), Opportunity aperçoit Marathon Valley[60]. Le 22 mars (sol 3966), il s'approche du cratère Spirit of Saint-Louis et, deux jours plus tard, alors qu'il longe le cratère sur son flanc ouest, il a parcouru 42,198 kilomètres, ce qui correspond une distance supérieure à celle d'un marathon (42,195 km)[61],[62], d'où le nom donné à la vallée près duquel il se situe et qui mène à Endeavour. Du 30 avril au 8 mai (sols 4005-4010), il explore le centre du cratère, qui a été baptisé Mont Lindbergh mais qui est en fait un monticule couvert de rochers. Le 24 mai (sol 4028), il sort du cratère[63]et revient vers le nord. Du 27 mai au 13 juillet (sols 4031-4076), une conjonction solaire l'oblige à rester inactif.

Le début de la Marathon Valley, photographié le 13 mars 2015

Le 13 juillet (sol 4077), Opportunity s'éloigne du cratère et, le lendemain, s'engage dans la Marathon Valley. Celle-ci est orientée ouest sud-ouest / est nord-est et descend à l’est vers le cratère Endeavour, sur une distance d’environ 300 m. Après une première phase d'investigations, du 26 juillet au 6 septembre (sols 4081-4122)[64] le rover poursuit sa descente[65]. Les techniciens du JPL s'apprêtent à lui faire affronter l'hiver martien, pour la 5ème fois depuis son arrivée sur la planète rouge, ce qui va l'obliger à rester immobilisé pendant plusieurs mois. Ils recherchent un emplacement favorable sur le flanc sud, de sorte à exposer le plus possible ses panneaux solaires au soleil[66].

La cinquième hibernation

Début décembre, le robot parvient à la place jugée la plus favorable[67]. La pente est importante et certains de ses mouvements se traduisent par un taux de dérapage des roues de 50%. Le 17 décembre (sol 4228), il effectue un dernier déplacement mais continue d'envoyer des images[68].

2016[modifier | modifier le code]

Le 24 janvier (sol 4266), les techniciens du JPL fêtent les 12 ans d'Opportunity sur Mars[69],[70]. Trois jours plus tard, il apparaît que le vent martien a nettoyé ses panneaux solaires, lesquels génèrent 460 watts heure par jour, soit une augmentation de 40% par rapport au minimum enregistré il y a quelques semaines[71]. Le rover reprend alors ses déplacements.

Les autres rovers martiens[modifier | modifier le code]

Quatre astromobiles se sont déplacés sur le sol martien, et Opportunity est le troisième d'entre eux. Tous sont de fabrication américaine[N 3].

  • Sojourner : lancé le 4 décembre 1996, le tout premier rover ne pesait que 10,6 kg et n'a parcouru qu'une centaine de mètres, du 4 juillet au 27 septembre 1997.
  • Spirit : le jumeau d'Opportunity a – comme lui – quitté la Terre durant l'été 2003 et s'est posé sur Mars en janvier 2004. Mais moins résistant que lui, il n'a été actif que jusqu'en 2009, après s'être enlisé dans le sol et avoir parcouru 7,7 km.
  • Curiosity : plus puissant que les deux MER, ce dernier rover n'est pas, comme eux, alimenté par des panneaux solaires mais par un générateur nucléaire, ce qui l'autorise à fonctionner par toutes saisons et de jour comme de nuit. Ayant atteint la surface de Mars le 6 août 2012, il a parcouru 12,49 km le 15 novembre 2015[72].

Notes et références[modifier | modifier le code]

Notes[modifier | modifier le code]

  1. La plus grande distance parcourue jusqu'alors par un robot sur un autre astre de la terre était de 39 km. Ce record avait été établi sur la Lune en 1973 par l'engin soviétique Lunokhod 2.
  2. Du nom du planétologue anglais Colin Pilinger, décédé le 7 mai, ayant contribué, entre autres, à l'analyse des météorites martiennes.
  3. En revanche, les deux seuls rovers à avoir parcouru le sol lunaire (les Lunokhod, dans les années 1970) ont été fabriqués puis lancés par les Soviétiques.

Références[modifier | modifier le code]

  1. a et b http://www.cieletespace.fr/files/image_du_jour/2000_CapTribulation_Goursac.jpg
  2. « Opportunity status », NASA (consulté le 10 février 2016)
  3. http://www.journaldelascience.fr/espace/articles/opportunity-decouvre-lenvironnement-plus-favorable-vie-jamais-mis-au-jour-mars-3133
  4. (en) NASA site, « Objectives », NASA,‎ (consulté le 15 mai 2010)
  5. (en) JPL site, « Technologies of Broad Benefit: Propulsion »,‎ (consulté le 15 mai 2010)
  6. (en) JPL site, « Entry, Descent, and Landing Innovations for the Mars Exploration Rover Mission »,‎ (consulté le 15 mai 2010)
  7. (en) JPL site, « Step-by-Step Guide to Entry, Descent, and Landing »,‎ (consulté le 15 mai 2010)
  8. « Unmanned Spaceflight ».
  9. On peut notamment découvrir l'ensemble du parcours effectué entre le 26 juillet 2011 et le 28 août 2013
  10. Nirgal.net, Des rochers craquelés
  11. Orbitmars.futura-sciences.com
  12. De nouvelles découvertes tendent à montrer que l'eau a coulé il y a peu, flashespace.com, 8 novembre 2004
  13. Planet Terre, site de l'ENS de Lyon, mars 2005
  14. Mars : bilan de l'exploration du cratère Endurance par Opportunity, Olivier Poch, Futura-Sciences, 12 juillet 2004
  15. Nirgal.net
  16. Le cratère d'impact du bouclier thermique sur Mars, Ciel des hommes, 9 février 2005
  17. Opportunity découvre une météorite sur Mars, Astrocosmos.net, 22 janvier 2005
  18. Le robot Opportunity, envoyé sur Mars par la NASA, est enlisé dans une dune, Le Monde, 5 mai 2005
  19. Opportunity enlisé dans le sable martien : La solution viendra de Terre, Flashespace, 7 mai 2005
  20. (en) NASA/JPL-Caltech/MSSS, « Overview of Approach to 'Victoria' »,‎ (consulté le 15 mai 2010)
  21. Opportunity Flips 10 Kilometers and Tests New Drive Software, NASA, Opportunity Updates.
  22. Orbit Mars
  23. Sur Mars, Opportunity trouve des météorites, Jean-Baptiste Feldmann, Futura-Sciences, 18 novembre 2009
  24. (en) Opportunity Update Archive (JPL, NASA)
  25. Pour Pâques, Opportunity, sur Mars, explore les Collines de chocolat ! Jean-Baptiste Feldmann, Futura-Sciences, 4 mai 2010
  26. (en) Opportunity report, sols 2186-2191, March 18-24, 2010: 20 Kilometers and Still Rolling on Mars (JPL, NASA) (lien temporaire à 2010)
  27. Ciel et Espace, 24 janvier 2011
  28. Opportunity on verge of new discovery
  29. (en) « NASA Rover Inspects Next Rock at Endeavour »,‎ .
  30. Alain Souchier, Opportunity sur un filon, Association Planète Mars, 6 novembre 2011
  31. Alain Souchier, Opportunity à la recherche de son refuge d’hiver, Association Planète Mars, 22 novembre 2011
  32. Alain Souchier, Panorama haute définition depuis Greeley Haven, Association planète Mars, 7 juillet 2012
  33. Alain Souchier, Opportunity toujours en bordure de Cape York, Association planète Mars, 2 juillet 2012
  34. Agence France-Presse, « Mars: le robot Opportunity tombe sur une énigme géologique », sur Radio-télévision belge de la Communauté française,‎
  35. trouve un nouveau type de myrtilles martiennesl, Alain Souchier, Association Planète Mars, 15 septembre 2012
  36. Opportunity a fait le tour de Matijevic Hill, Alain Souchier, Association Planète Mars, 24 décembre 2012
  37. Alain Souchier, Opportunity a fait le tour de Matijevic Hill, Association Planète Mars, 24 décembre 2012
  38. Alain Souchier, Opportunity opérationnel depuis 9 ans, Association Planète Mars, 25 janvier 2013
  39. Alain Souchier, Opportunity toujours à Cape York, Association Planète Mars, 13 avril 2013
  40. Alain Souchier, Opportunity en route pour Solander, Association Planète Mars, 14 juin 2013
  41. Alain Souchier, Opportunity avance vite vers Solander, Association Planète Mars, 2 juillet 2013
  42. Alain Souchier, Opportunity approche de Solander Point, Association Planète Mars, 23 juilletl 2013
  43. Alain Souchier, Opportunity a fait une pause à 200 m de Solander, Association Planète Mars, 8 août 2013
  44. Alain Souchier, Opportunity à Solander, Association Planète Mars, 21 août 2013
  45. Alain Souchier, Opportunity gravit Solander, Association Planète Mars, 21 novembre 2013
  46. Alain Souchier, Pendant ce temps Opportunity…, Association Planète Mars, 27 décembre 2013
  47. Le Point, 18 janvier 2014
  48. La revue Ciel et Espace indique que la transformation s'est opérée entre le 6 et le 18 décembre.
  49. NASA Rover Opportunity's Selfie Shows Clean Machine : http://www.jpl.nasa.gov/news/news.php?release=2014-118
  50. Alain Souchier, Pillinger Point, 26 juin 2014
  51. Alain Souchier, Panorama sur Endeavour depuis Murray Ridge, Association Planète Mars, 26 mai 2014
  52. Alain Souchier, Opportunity sur un rebord de Murray Ridge, Association Planète Mars, 9 juin 2014
  53. Alain Souchier, Opportunity dans la montagne, Association Planète Mars, 14 juillet 2014
  54. Alain Souchier, Opportunity a dépassé les 40 km, Association Planète Mars, 30 juillet 2014
  55. Alain Souchier, Opportunity toujours en forme, Association Planète Mars, 30 août 2014
  56. Alain Souchier, Opportunity toujours au travail sur les bords d’Endeavour, Association Planète Mars, 22 septembre 2014
  57. Alain Souchier, Opportunity toujours à l’oeuvre sur Wdowiak Ridge, Association Planète Mars, 17 octobre 2014
  58. Generation NT, 4 janvier 2015
  59. Alain Souchier, Opportunity a atteint le sommet de Cape Tribulation, Association Planète Mars, 11 janvier 2015
  60. Alain Souchier, Opportunity en vue de Marathon Valley, Association Planète Mars, 8 février 2015
  61. Grégor Brandy, « Opportunity vient de boucler un marathon sur Mars: 42,195 km en 11 ans », sur Slate.fr,‎ .
  62. Axel Vergnerie, « INFOGRAPHIE - Planète Mars : le robot Opportunity établit le premier marathon extraterrestre », sur rtl.fr.
  63. Alain Souchier, Opportunity est sorti de Spirit of Saint Louis, Association Planète Mars, 30 mai 2015
  64. Alain Souchier, Opportunity opère toujours dans le haut de Marathon Valley, Association Planète Mars, 10 septembre 2015
  65. Alain Souchier, Opportunity descend dans Marathon Valley, Association Planète Mars, 28 octobre 2015
  66. Alain Souchier, Winter is coming, Association Planète Mars, 26 septembre 2015
  67. Alain Souchier, Opportunity sur le flanc Sud de Marathon Valley, Association Planète Mars, 3 décembre 2015
  68. Alain Souchier, Opportunity sur forte pente, Association Planète Mars, 26 décembre 2015
  69. 12 ans sur Mars : Opportunity, fringuant, fête son anniversaire, Joël Ignasse, Sciences et Avenir, 27 janvier 2016
  70. Prévu pour durer 3 mois, le rover Opportunity fête ses 12 ans sur Mars, Xavier Demeersman, Futura-Sciences, 29 janvier 2016
  71. Alain Souchier, Opportunity toujours sur le flanc Sud de Marathon Valley, Association Planète Mars, 28 janvier 2016
  72. On peut régulièrement suivre son kilométrage sur la toile : http://curiosityrover.com/tracking/drivelog.html