NGC 3310

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NGC 3310 est un exemple de "galaxie pouponnière" ou "galaxie à sursauts d'étoiles". Credit: NASA

Située dans la constellation de la Grande Ourse, NGC 3310 (également appelée Arp 217) est une galaxie spirale située à environ 20 Mpc (∼65,2 millions d'a.l.) du Soleil. La Hubble's Wide Field Planetary Camera 2 du télescope spatial Hubble a été utilisée en mars 1997 puis en septembre 2000 pour observer NGC 3310. Le rendu en couleurs de la photo ci-contre est la combinaison des images et a été réalisé par la "Hubble Heritage Team".

La galaxie NGC 3310 forme des amas de nouvelles étoiles à une vitesse prodigieuse. L'astronome Gerhardt Meurer de l'Université Johns-Hopkins dirige une équipe de collaborateurs qui étudie plusieurs de ces galaxies pouponnières (galaxie à sursaut d'étoiles), notamment NGC 3310.

Il y a plusieurs centaines d'amas stellaires dans NGC 3310, visibles sur cette image du télescope spatial Hubble. Ce sont des objets bleus, lumineux, diffus qui dessinent les bras de la galaxie spirale. Chacun de ces amas d'étoiles représente la formation de jusqu'à un million d'étoiles, durant un processus qui prend moins de 100 000 ans. De plus, des centaines de jeunes étoiles solitaires, très brillantes, peuvent être repérées dans toute la galaxie.

Une fois formés, les amas d'étoiles deviennent plus rouges avec l'âge, alors que les plus massives (et plus bleues) des étoiles épuisent rapidement leur combustible. Des mesures de couleurs sur cette image montrent que les âges des étoiles s'étalent entre un million et jusqu'à plus de 100 millions d'années. La formation de ces nombreux astres remonte peut-être à une collision avec une galaxie compagnon de NGC 3310.

Ces observations pourraient faire changer l'opinion des astronomes sur la formation des amas stellaires, que l'on pensait être des événements ponctuels dans la vie des galaxies, à la suite d'événements catastrophiques comme les collisions.

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