Mercury Seven

Un article de Wikipédia, l'encyclopédie libre.
Sauter à la navigation Sauter à la recherche
De gauche à droite : Cooper, Schirra, Shepard, Grissom, Glenn, Slayton et Carpenter.

Mercury Seven est le groupe des sept premiers astronautes du monde, sélectionnés par la NASA le , un an avant que les Soviétiques ne recrutent leurs premiers cosmonautes.

Mercury Seven
Données de la mission
Navigation

Ce surnom vient du programme Mercury, pour lequel ces hommes ont été recrutés, ainsi qu'à leur nombre.

Les noms de quatre d'entre eux sont gravés dans l'histoire de l'astronautique. Ainsi :
- Alan Shepard, qui effectue un vol suborbital en mai 1961, trois semaines après que le Soviétique Youri Gagarine soit devenu le premier homme dans l'espace et qui, après dix ans d'interruption de vols, marchera sur la Lune en tant que commandant d'Apollo 14 ;
- John Glenn, qui effectue le premier vol orbital américain en 1962 et qui, après une longue carrière de sénateur, reprend la route de l'espace en 1998 à bord de la navette spatiale, âgé alors de 77 ans ;
- Walter Schirra, moins connu mais qui est le premier homme à avoir volé sur trois vaisseaux spatiaux différents : Mercury (en 1962), Gemini (en 1965) et Apollo (en 1968) ; on lui doit d'avoir réalisé, à bord de Gemini 6, le tout premier rendez-vous spatial de l'histoire (avec Gemini 7) ;
- Donald Slayton, longtemps écarté de vol pour raisons médicales (comme Shepard) et qui est pendant plusieurs années le chef du Bureau des astronautes avant de participer en 1975 à la première mission spatiale avec les Soviétiques.

Le groupe connaîtra également des heures sombres : huit ans à peine après avoir été sélectionné, le 27 janvier 1967 à Cap Canaveral, lors d'une manœuvre de routine, Virgil Grissom meurt tragiquement en compagnie de deux autres astronautes dans l'incendie de la cabine Apollo 1, qu'il devait commander le mois suivant.

Processus de sélection[modifier | modifier le code]

Derrière : Shepard, Grissom, Cooper ;
Devant : Schirra, Slayton, Glenn, Carpenter.

Bien que la NASA ait prévu un concours pour ses premiers astronautes, le président Dwight D. Eisenhower a insisté pour que tous les candidats soient des pilotes d'essai, ce qui excluait les femmes[1](p. 13-14). En raison du petit espace à l'intérieur de l'engin spatial Mercury, les candidats devaient mesurer moins de 5 pieds 11 pouces (180 cm) et peser moins de 180 livres (82 kg)[2]. Ils devaient aussi avoir moins de quarante ans, être titulaires d'un baccalauréat ou de son équivalent, avoir 1 500 heures de vol et être qualifiés pour piloter des avions à réaction[1](p. 14).

Après une annonce auprès des pilotes d'essai militaires qui engendre plus de cinq cents candidatures, la NASA étudie les dossiers militaires en et identifie cent dix pilotes qui remplissent les critères : cinq Marines, quarante-sept de la Marine, et cinquante-huit de l'armée de l'air[3]. Soixante-neuf[4] candidats sont amenés à Washington, en deux groupes ; l'intérêt des candidats était si grand, malgré les examens approfondis physiques et mentaux de janvier à mars, que l'agence n'a pas eu à convoquer le deuxième groupe[1](p. 14-15). Les tests comprenaient des heures sur des tapis roulants et des tables d'inclinaison, submergeant les pieds dans l'eau glacée, trois doses d'huile de ricin, et cinq lavements[4]. Six candidats sont rejetés comme étant trop grands pour le vaisseau spatial prévu. Trente-trois autres n'ont pas réussi ou ont abandonné au cours de la première phase des examens. Quatre autres ont refusé de prendre part à la deuxième série de tests, ce qui a éliminé encore huit candidats : il n'en restait que dix-huit.

Les « Mercury seven », c'est-à-dire les sept premiers astronautes de la NASA ont été choisis parmi ces dix-huit[5], chacun était un « superbe spécimen physique » avec le quotient intellectuel d'un génie, et la capacité de bien fonctionner à la fois dans le cadre d'une équipe et en solo[4]. En dépit de la vaste évaluation médicale, deux des sept (Shepard et Slayton) ont été rapidement retirés du groupe pour des conditions médicales non détectées et ils ont donc peu participé au projet Gemini et à la plupart du programme Apollo (ainsi qu'au programme Mercury dans le cas de Slayton). Ils ont alors contribué à la surveillance des astronautes actifs.

Héros[modifier | modifier le code]

Les astronautes posant devant un Convair F-106 Delta Dart.

La NASA présente les astronautes à Washington, le . Bien que l'agence considère le projet Mercury comme une expérience pour déterminer si l'homme peut survivre à un voyage dans l'espace, les sept hommes deviennent immédiatement des héros nationaux et sont comparés à « Christophe Colomb, Magellan, Daniel Boone, Orville et Wilbur Wright[4] ». Deux cents[4] journalistes envahissent la salle utilisée pour l'annonce, ce qui inquiète les astronautes, qui ne sont pas habitués à une assistance aussi nombreuse[1](p. 16-17). Parce qu'ils portent des vêtements civils, ils ne sont pas vus comme des militaires, pilotes d'essai, mais comme « des Américains matures, de la classe moyenne, avec une physionomie et une grandeur moyenne, des hommes de bonnes familles », prêts pour le combat solitaire contre le monde communiste. À la surprise des astronautes, les journalistes les interrogent sur leur vie personnelle au lieu de leurs faits de guerre ou de leur expérience de vol, ou encore sur les détails du programme Mercury. Après que Glenn a répondu en faisant référence avec éloquence « à Dieu, la patrie, et la famille », les autres suivent son exemple[1](p. 18-19), et les journalistes les ont « vigoureusement applaudis[1](p. 20) ».

Les astronautes participent à la conception du programme Mercury ainsi qu'à sa planification[1](p. 25-26). Bien qu'ils soient très occupés avec leurs nombreux devoirs et leur formation intense[1](p. 22), ils ont quelques aventures médiatiques tels des bagarres, des excès de vitesse en auto ainsi que des aventures sexuelles, probablement occasionnés par le stress et en raison de la nature dangereuse de leur travail. La NASA cherche activement à protéger ses astronautes ainsi qu'elle-même vis-à-vis de cette publicité négative. Elle tient à maintenir une image « du garçon bien propre, et bon Américain[1](p. 20) ».

Média et commémorations[modifier | modifier le code]

Les sept astronautes examinent les sièges moulés destinés à équiper le vaisseau Mercury. Tout à droite : Bob Gilruth, chef du Space Task Group qui supervise le programme Mercury.

Les sept astronautes conviennent de partager également la rémunération des interviews, peu importe qui volera en premier[6]. En , leurs épouses et eux signent un contrat avec le magazine Life pour 500 000 US$[6] en échange d'un accès exclusif à leur vie privée, leurs demeures ainsi qu'à leur famille.

En 1962, ils écrivent, en primeur, des articles sur leur sélection et leur préparation pour les missions Mercury dans le livre, Nous les sept. En outre, chacun d'eux a séparément écrit au moins un livre décrivant leurs expériences.

En 1979, Tom Wolfe publie une version moins édulcorée de leur histoire dans L'Étoffe des héros (The Right Stuff), qui inspire le scénario du film du même nom réalisé par Philip Kaufman et diffusé en 1983.

En 2015, la série TV The Astronaut Wives Club retrace la vie des épouses des sept astronautes.

Le 27 janvier 2017, se déroule se déroule à Cape Canaveral une commémoration à l'occasion du cinquantième anniversaire de la tragédie d'Apollo 1, dont Gus Grissom était le commandant de bord[7]. Présente à cette célébration, sa veuve décèdera l'année suivante.

Membres du groupe[modifier | modifier le code]

Nom Statut Date et lieu de naissance Date et lieu de décès Missions Dates Performances
1 M. Scott Carpenter USN
Boulder, Colorado

Denver, Colorado
Mercury-Atlas 7 Deuxième vol orbital américain
2 L. Gordon Cooper, Jr. USAF
Shawnee, Oklahoma

Ventura, Californie
Mercury-Atlas 8
Gemini 5

Quatrième vol orbital américain (1 jour 1/2)
Vol orbital de huit jours avec Conrad
3 John H. Glenn, Jr. USMC
Cambridge, Ohio

Columbus, Ohio
Mercury-Atlas 6
STS-95

Premier vol orbital américain
Record d'âge en vol spatial : 77 ans
4 Virgil I. Grissom USAF
Mitchell, Indiana

Cap Canaveral, Floride
Mercury-Redstone 4
Gemini 3

Vol suborbital de 15 minutes
Essai habité du vaisseau Gemini
5 Walter M. Schirra, Jr. USN
Hackensack, New Jersey

La Jolla, Californie
Mercury-Atlas 8
Gemini 6
Apollo 7


Troisième vol orbital américain
Premier rendez-vous spatial
Essai habité du vaisseau Apollo
6 Alan B. Shepard, Jr. USN
Derry, New Hampshire

Pebble Beach, Californie
Mercury-Redstone 3
Apollo 14

Vol suborbital, trois semaines après le vol orbital de Gagarine
3ème alunissage ; 5ème homme sur la Lune
7 Donald K. Slayton USAF
Sparta, Wisconsin

League City, Texas
Apollo-Soyouz Premier vol avec les soviétiques

Affectations[modifier | modifier le code]

Tableau indiquant les affectations du groupe 1 aux programmes Mercury, Gemini et Apollo,

AstronautAssignmentsChart-Mercury7.PNG

Tableau indiquant les affectations du groupe 1 aux programmes Mercury, Gemini et Apollo, en relation avec les missions des groupes ultérieurs 2, 3, 4, 5, 6 et 7.

AstronautAssignmentsChart.PNG

Mercury 13[modifier | modifier le code]

Un groupe de femmes astronautes, les Mercury 13 a également été recruté et formé, mais la NASA a finalement décidé de ne pas envoyer ces femmes dans l'espace.

Bibliographie[modifier | modifier le code]

  • Carpenter, Cooper, Glenn, Grissom, Schirra, Shepard, Slayton, We Seven, Simon & Schuster, 1962
  • Alan Shepard et Deke Slayton, Moon Shot: The Inside Story of America's Race to the Moon, Turner Pub, 1994
    Trad. fr. Ils voulaient la Lune, Ifrane, 1995
  • Colin Burgess, Selecting the Mercury Seven: The Search for America's First Astronauts, Springer, 2001

Liens internes[modifier | modifier le code]

Liens externes[modifier | modifier le code]

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. a b c d e f g h et i Logsdon, John M. with Roger D. Launius (editors) Exploring the Unknown: Selected Documents in the History of the U.S. Civil Space Program / Volume VII Human Spaceflight: Projects Mercury, Gemini, and Apollo The NASA History Series, 2008.
  2. (en) Donald K. Slayton, Alan Shepard, Jay Barbree, Howard Benedict, Moon Shot: The Inside Story of America's Race to the Moon, Turner Publishing, (ISBN 978-1-57036-167-8)
  3. Aucun pilote de l'armée ayant participé à l'école pilote d'essai et remplissant les autres critères n'a été identifié.
  4. a b c d et e "Rendezvous with Destiny" Time, 20 April 1959.
  5. (en) Mary Carmichael, « Actually, It Is Rocket Science: NASA's Brilliant, Far-Out History », Mental_Floss, vol. 6, no 6,‎ , p. 42
  6. a et b "The Big Story" Time, 24 August 1959
  7. 50 Years After Apollo Disaster, Memorial for three Men, and for Era, New York Times, 28 janvier 2017