Megatherium

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Megatherium
Description de cette image, également commentée ci-après
Reconstitution graphique
Classification
Règne Animalia
Embranchement Chordata
Classe Mammalia
Super-ordre Xenarthra
Ordre Pilosa
Famille  Megatheriidae

Genre

 Megatherium
Cuvier, 1796

Synonymes

  • Essonodontherium Ameghino, 1884
  • Hebetotherium Ameghino, 1895
  • Neoracanthus Ameghino, 1889
  • Ocnobates Cope, 1889
  • Oracanthus Ameghino, 1885
  • Paramegatherium Kraglievich, 1925

Mégathérium est un genre de mammifères placentaires terrestres disparus ayant vécu au Pléistocène. Il fait partie du super-ordre des xénarthres (anciennement appelé ordre des édentés), comme les paresseux actuels.

Description[modifier | modifier le code]

Megatherium est en réalité un genre parmi d'autres, formant un ensemble d'espèces de paresseux géants qui disparurent il y a environ 11 000 ans. Parmi ces autres genres peuvent être cités, par exemple, Eremotherium (ce dernier fait partie de la famille des Megatheriidae, tout comme Megatherium) ou aussi, au sein de la famille des Mylodontidae, les genres Mylodon, Glossotherium, Scelidotherium, Lestodon...

Des empreintes de pas fossilisées ont été attribuées à Megatherium, suggérant que l'animal, quoique principalement quadrupède, pouvait aussi se déplacer en se dressant sur ses pattes arrière[1]. N'intervenant probablement ni dans la locomotion bipède ni dans la locomotion quadrupède, la queue de ces animaux leur servait peut-être d'appui quand ils se dressaient en position verticale, pour mieux attraper les feuilles hautes.

Leur disparition coïncide avec le peuplement du continent américain par l'homme à travers le détroit de Béring. Les causes de leur extinction ne sont pas clairement établies, mais on suppose qu’elles doivent être plus en rapport avec la prédation humaine, plutôt qu'avec le changement climatique qui suit la dernière glaciation.

Liste des espèces[modifier | modifier le code]

Selon BioLib (5 janvier 2018)[2] :

Habitat[modifier | modifier le code]

Megatherium habitait les régions peu boisées et les prairies de l'Amérique du sud[3] où il était une espèce endémique, il y a tout juste 10 000 ans. Megatherium était adapté aux habitats non-boisés[4] tempérés, arides et semi-arides. Un exemple de ces découvertes les plus récentes est celui de Cueva del Milodón, en Patagonie au Chili[5]. La famille étroitement apparenté, Eremotherium (qui a parfois été classé dans la famille des Megatheriidae)[6], vivait dans des environnements plus tropicaux situé plus au nord, et à envahi l’Amérique du Nord tempérée dans le cadre du Grand échange interaméricain.

Megatherium americanum[modifier | modifier le code]

L'espèce Megatherium americanum était un animal long de 6 mètres pour un poids d'environ 4 tonnes. Son nom signifie « grande bête d'Amérique ». Il possédait des griffes de 30 cm de long, qui lui servaient à se nourrir et à repousser ses prédateurs, comme le tigre à dents de sabre, à couper les branches et amener les feuilles à sa bouche et à déterrer des racines et à peut-être tuer des proies ou dépecer des charognes (bien que ces hypothèses d'un régime carnée chez Mégathérium soient réfutées par la majorité des scientifiques).

Parmi les grands animaux originaires d'Amérique du Sud, il est l'un des rares à avoir prospéré en Amérique du Nord à l'issue du grand échange interaméricain survenu il y a environ 2,7 millions d'années. Des fossiles ayant été retrouvés très au nord, il aurait probablement franchi le détroit de Béring s'il n'avait disparu comme les autres représentants de la mégafaune de ce continent à la fin du Pléistocène.

Galerie d'images[modifier | modifier le code]

Squelette de Megatherium americanum à Paris. 
Squelette de Megatherium americanum à Londres. 
Squelette de Megatherium americanum à Madrid (ce spécimen a été, en 1795, le premier montage squelettique d'un animal préhistorique). 
Megatherium americanum à Paris, détail des crêtes iliaques, queue et patte arrière gauche. 

Références taxinomiques[modifier | modifier le code]

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Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. Adria Casinos, « Bipedalism and quadrupedalism in Megatheriurn: an attempt at biomechanical reconstruction », Lethaia (International Journal of Palaeontology and Stratigraphy), mars 1996
  2. BioLib, consulté le 5 janvier 2018
  3. McKenna, Malcolm C. et Simpson, George Gaylord, 1902-1984., Classification of mammals above the species level, Columbia University Press, (ISBN 023111012X, 9780231110129 et 0231110138, OCLC 37345734, lire en ligne)
  4. (en) « Open habitat | ecology », sur Encyclopedia Britannica (consulté le 5 août 2019)
  5. « Cueva del Milodon », sur The Megalithic Portal (consulté le 5 août 2019)
  6. Juan Carlos Cisneros, « New Pleistocene vertebrate fauna from El Salvador », Revista Brasileira de Paleontologia, vol. 8, no 3,‎ , p. 239–255 (DOI 10.4072/rbp.2005.3.09, lire en ligne, consulté le 5 août 2019)