Mathilde Bonaparte

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Mathilde Bonaparte
La princesse Mathilde (1820-1904) par Dubufe en 1861.jpg
La princesse Mathilde en 1861, par Dubufe
Biographie
Naissance
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Famille
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Conjoint

Mathilde-Létizia Wilhelmine Bonaparte, plus connue comme la princesse Mathilde, est une princesse française de la Maison Bonaparte, née à Trieste (Italie) le 27 mai 1820, et morte à Paris le 2 janvier 1904.

Biographie[modifier | modifier le code]

Fille de Jérôme Bonaparte, ex-roi de Westphalie, et de sa deuxième épouse, Catherine de Wurtemberg, la princesse Mathilde est élevée à Rome et à Florence où ses parents sont en exil.

En 1835, elle est fiancée à son cousin Louis-Napoléon Bonaparte, futur Napoléon III. Elle a alors 15 ans. Son père, veuf depuis peu, a été privé d'une grande partie de ses ressources qui venaient essentiellement de son beau-père, le roi de Wurtemberg. En vue du mariage, Jérôme Bonaparte a acheté à crédit, pour le jeune couple, le château de Gottlieben, voisin d'Arenenberg où séjournent la reine Hortense et son fils. Cependant, les fiançailles restent sans suite en partie parce que le roi de Wurtemberg, beau-père de Jérôme, désapprouve l'union (en raison du passé de carbonaro de Louis-Napoléon) mais aussi pour des objections financières, soulevées par Louis Bonaparte, père de Louis-Napoléon[1].

Princesse Toscano-Russe, par mariage[modifier | modifier le code]

Le comte Émilien de Nieuwerkerke, qui fut l'amant de la Princesse Mathilde

Elle épouse le 1er novembre 1840 à Florence le comte Anatole Demidoff, titré peu avant le mariage prince de San Donato, par le grand-duc Léopold II de Toscane (titre non reconnu en Russie).

Ce mariage sans postérité ne fut jamais heureux.Le prince Demidoff, fabuleusement riche mais violent, refusa de quitter sa maîtresse, Valentine de Sainte-Aldegonde. Mathilde s'enfuit pour Paris en emportant les bijoux qui étaient censés constituer sa dot, mais que Jérôme Bonaparte, toujours à court d'argent, avait vendus à Demidoff avant le mariage. Malgré cela, Demidoff fut condamné par le tribunal de Saint-Pétersbourg à verser à la princesse Mathilde une pension de 200 000 francs par an et ne récupéra jamais les bijoux.

Divorce[modifier | modifier le code]

Les époux furent autorisés à se séparer en 1847 sur décision personnelle de l'empereur de Russie Nicolas Ier.

Mathilde s'est alors déjà installée à Paris, en 1846, depuis la fin du règne de Louis-Philippe, auprès de son amant le comte Émilien de Nieuwerkerke, rencontré quelques années auparavant à San Donato.

Maîtresse de maison du Palais de l'Élysée[modifier | modifier le code]

Deux ans plus tard, son cousin Louis-Napoléon est élu président de la République (il devient ensuite empereur). Elle trouve à ses côtés un rôle de premier plan. De 1848 à 1852, Mathilde fait office de maîtresse de maison au palais de l'Élysée, auprès du président qui est officiellement célibataire (bien qu'en couple depuis 1846 avec Harriet Howard, une Anglaise divorcée). Elle est la première à occuper ce rôle à l'Elysée, son cousin étant le premier président de la République. L'on peut dire aujourd'hui que Mathilde Bonaparte est la première femme à avoir dessiné le rôle de première dame en France (terme qui apparaît bien plus tard avec Marguerite Lebrun).

Princesse Française[modifier | modifier le code]

Lucide sur le monde, elle se rend compte de sa chance, et se demande ce que sa vie aurait été, si son oncle n'était pas devenu Napoléon I. Elle disait alors souvent :

« Sans Napoléon Ier, je vendrais des oranges dans les rues d'Ajaccio. »

Sous le Second Empire et la Troisième République, elle tient à Paris un salon littéraire couru. Bonapartiste convaincue, cela ne l'empêche pas de recevoir chez elle des écrivains de toutes couleurs politiques (Paul Bourget, les frères Goncourt, Gustave Flaubert, Tourgueniev, entre autres)[2].

Ennemie de l'étiquette, « elle accueillait tous ses visiteurs, selon Abel Hermant, avec un sans façon qui était l'extrême raffinement de la condescendance et de la politesse. »

En 1868, Théophile Gautier, avec qui elle entretient des liens amicaux, devient son bibliothécaire. Elle publie plus tard les lettres qu'il lui adressa avec la collaboration de son neveu le comte Joseph Primoli.

Buste en marbre blanc sur fond noir d'une femme majestueuse.
Princesse Mathilde par Jean-Baptiste Carpeaux, 1862, au Musée d'Orsay

Le fait de tenir salon, lui vaut comme c'est le jeu à l'époque, des petites phrases assassines d'un dandy. Boni de Castellane, alors très jeune, se permettait de critiquer l'un de ses portraits, en disant :

« Son portrait, par Benjamin Constant, lui donnait l'air d'une ouvreuse de théâtre à laquelle il ne manquait qu'un bonnet et des nœuds bleus ou roses. »

Ce dernier critiquait également son hôtel particulier de la rue de Berri, avec ce commentaire tout personnel :

« Sa maison de la rue de Berri, tapissée de peluche et meublée à la mode napoléonienne, était hideuse. »

La princesse Mathilde s'attache à maintenir des liens étroits avec la cour de Russie. Après la mort de son premier mari et la chute de l'Empire en 1870, elle s'exila un an en Belgique puis revint en France.

En 1879, l'almanach du Gotha imprima qu'elle avait épousé secrètement son dernier amant le poète Claudius Popelin (1825-1892), ce qu'elle s'empressa de démentir[3]. Elle se sépare de ce dernier après cela.

Marcel Proust dans sa jeunesse fréquenta le salon de la princesse Mathilde dans son hôtel particulier du 20, rue de Berri. A cette époque, il n'y avait plus que quelques anciens bonapartistes, mais aussi Charles Haas (modèle de Swann), Paul Bourget (un des modèles de Bergotte), Georges de Porto-Riche, le docteur Samuel Pozzi, le comte Primoli, le comte Benedetti (ancien ambassadeur, un des modèles de M. de Norpois), Louis Ganderax, ou les Straus[4].

Sa réponse célèbre à Felix Faure[modifier | modifier le code]

L'anecdote suivante suffit à dépeindre son fort caractère : seule membre de la famille Bonaparte demeurée sur le sol français après le vote de la seconde loi d'exil (juin 1886), elle fut invitée, dix ans plus tard, à la cérémonie d'accueil du couple impérial russe à la chapelle des Invalides par Félix Faure, alors ministre.

La princesse septuagénaire, un quart de siècle après la chute de l'empire, retourna le bristol au ministre avec ces mots : « Cette carte m'est inutile, j'ai la clef », et en faisant savoir qu'elle s'en servirait pour se rendre librement à la place dont le droit d'accès lui appartenait par l'hérédité ou qu'elle s'abstiendrait complètement de paraître à la cérémonie. Finalement, l'amiral Duperré lui remit une invitation spéciale pour la chapelle où, le 7 octobre 1896 au matin, seul son prie-dieu l'attendit."[5].

Résidences[modifier | modifier le code]

Salon de la princesse Mathilde rue de Courcelles

À Paris, la princesse Mathilde occupe :

Résidences d'été[modifier | modifier le code]

De 1849 à 1853, la Princesse Mathilde séjourne chaque été au Pavillon de Breteuil à Sèvres, avant de louer au marquis de Custine, le château Catinat à Saint-Gratien (Val-d'Oise).

Le château de la princesse Mathilde de nos jours.

Château Neuf[modifier | modifier le code]

C'est dans cette même commune de Saint-Gratien, qu'elle fait l'acquisition du château Neuf, en 1851. Désormais appelé château de la princesse Mathilde, elle y passe l'été en compagnie de ses amis écrivains. Elle en reste propriétaire jusqu'à sa mort en 1904[7].

Inhumation[modifier | modifier le code]

Décédée en 1904, elle est inhumée dans l'église de Saint-Gratien (Val-d'Oise) qu'elle avait fait construire.

Portraits[modifier | modifier le code]

Portrait de la princesse Mathilde

Œuvres[modifier | modifier le code]

Titres[modifier | modifier le code]

Chiffre de la princesse Mathilde.

Distinction[modifier | modifier le code]

  • Grand croix de l'ordre de sainte Catherine de Russie par le Tsar Alexandre II (1866)

Bibliographie[modifier | modifier le code]

Photographie de la princesse Mathilde, prise en 1861 par Disderi.
  • Ferdinand Bac, La Princesse Mathilde, Hachette, coll. « Les grandes figures du passé », 1928.
  • Henri Lemière, Histoire d'un collier, ou la mémoire des Bonaparte, Presses de La Renaissance, 1987.
  • Jean des Cars, La Princesse Mathilde, Paris, Perrin, 1988.
  • Jérôme Picon, Mathilde, Princesse Bonaparte, Flammarion, « Grandes Biographies », 2005.
  • Joachim Kuhn, La princesse Mathilde, Paris, Plon, 1935, 420 p.

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. Louis Girard, Napoléon III, Hachette, 1986, p. 31
  2. « article sur la princesse », sur site officiel de la fondation Napoléon
  3. George Painter, Marcel Proust, Paris, Mercure de France, 1966, p. 142
  4. George Painter, Marcel Proust, Paris, Mercure de France, 1966, p. 141, tome I
  5. Ferdinand Bac, La princesse Mathilde, sa vie et ses amis, coll. « Figures du Passé », Hachette, 1928, p. 245.
  6. Un hôtel particulier parisien
  7. « Histoire du château », sur ville de St Gratien
  8. Catalogue BnF

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Article connexe[modifier | modifier le code]

Liens externes[modifier | modifier le code]