Litre

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Litre
Un cube d'un litre de 10 cm d'arêtes.
Un cube d'un litre de 10 cm d'arêtes.
Informations
Système Unités dérivées du système international
Unité de... Volume
Symbole L ou l
Conversions
1 L ou l en... est égal à...
  Unités SI de base   10-3 m3

Le litre (du grec λίτρα lítra, ancienne mesure de volume — une livre de douze onces — égale au seizième du boisseau soit 0,813 litre) est une unité de mesure de volume. Il est défini depuis 1964 comme un nom spécial donné à la masse d'un décimètre cube d'eau pure. Bien qu’en dehors du système international d'unités (SI), le litre est en usage avec ce système.

Historique[modifier | modifier le code]

Autrefois, il était défini comme le volume occupé par la masse d'un kilogramme d'eau pure, à son maximum de densité et sous la pression atmosphérique normale. Cette définition fut abrogée[1] suite à la constatation en 1960 d'une différence avec le décimètre cube de 28 millionièmes[2].

Son origine se trouve dans le désir d'unification des mesures demandées par l'Assemblée constituante de 1791 face aux diverses unités de mesures alors en cours. Après avoir défini le mètre comme étant égal à la 10 millionième partie du quart du méridien terrestre, on décide d'adopter une mesure de volume en relation avec ce mètre : c'est le décimètre cube en 1795[3]. L'avantage qu'on y trouve est que 1 litre d'eau équivaut à une masse de 1 kilogramme d'eau et à un volume de 1 décimètre cube : les trois mesures de bases y trouvent leur unification : volume, masse, densité.

La première dénomination du litre a été le Cadil, des étalons sont visibles au musée des arts et métiers.

Le litre est égal à 1/1000 de m3. Le m3 étant l'unité de volume du système international.

Symbole[modifier | modifier le code]

Double décalitre.
Verre doseur avec équivalence entre litre (marqué « Ltr ») et millilitres (« ml »).
Des mass de bière, d'une contenance d'un litre, lors de l'Oktoberfest 2006.

Les symboles L (majuscule) et l (minuscule) sont les deux symboles acceptés par le Comité international des poids et mesures pour représenter le litre[4]. L'Office québécois de la langue française au Canada conseille d'utiliser la minuscule l chaque fois que possible par défaut, ou la majuscule L s'il y a risque de confusion[5] avec le chiffre 1.

D'une façon générale, l'usage veut qu'une majuscule ne soit utilisée qu'avec le symbole d'une unité issue d'un nom propre[6] (ce qui n'est pas le cas du litre). Aussi le symbole l était adopté en 1879 par le Comité international des poids et mesures[4]. Néanmoins, le chiffre 1 (un) et la lettre l minuscule sont rarement distingués, sinon mal distingués, dans les écritures dactylographiées, et plusieurs pays ont pris l'habitude d'utiliser la majuscule L pour éviter toute confusion. En 1979, le Comité international des poids et mesures a donc, exceptionnellement et face à l'habitude rencontrée, retenu les deux symboles pour cette unité[7]. Le symbole du litre constitue donc une exception à la règle sur les majuscules[6]. Pour l'anecdote, un scientifique canadien a inventé en 1980 un personnage fictif, Claude Émile Jean-Baptiste Litre, sous forme de canular[8] En 1990, le Comité international des poids et mesures a jugé encore prématuré d'éliminer l'un des deux symboles[9].

La typographie est un symbole traditionnel du litre, non mentionné par les recommandations du Bureau international des poids et mesures[10]. Ce ℓ cursif serait utilisé dans certains pays[11]. Il permet d'éviter la confusion avec le chiffe 1, tout comme la lettre L[12]. La majuscule L est utilisée en pratique, mais la minuscule ℓ reste préférée par les puristes[réf. nécessaire] (en la distinguant bien du chiffre 1). Il n'y a en effet pas de raison technique véritable pour cette exception dès lors qu'il est possible d'utiliser de meilleures polices de caractères.

Les sous-multiples sont couramment utilisés : le décilitre (dL), le centilitre (cL) et le millilitre (mL), plus rarement le microlitre (µL). Les multiples sont rarement utilisés, au profit du mètre cube (m3), à l'exception de l'hectolitre (hL) utilisé en agro-alimentaire.

Conversion[modifier | modifier le code]

Les noms en gras désignent les multiples et sous-multiples couramment utilisés.

Multiple Nom Symbole Correspondance Multiple Nom Symbole Correspondance
100 litre L dm3
101 décalitre daL 10–1 décilitre dL
102 hectolitre hL 10–2 centilitre cL
103 kilolitre kL m3 10–3 millilitre mL cm3
106 mégalitre ML dam3 10–6 microlitre µL mm3
109 gigalitre GL hm3 10–9 nanolitre nL
1012 téralitre TL km3 10–12 picolitre pL
1015 pétalitre PL 10–15 femtolitre fL µm3
1018 exalitre EL 10–18 attolitre aL
1021 zettalitre ZL Mm3 10–21 zeptolitre zL
1024 yottalitre YL 10–24 yoctolitre yL nm3

Particularités[modifier | modifier le code]

Pour les coffres d'automobile, le volume est quelquefois exprimé en litres selon la norme VDA (Verband der Automobilindustrie ; « union de l'industrie automobile », un organisme allemand). Cette unité se base sur des pavés normalisés de dimensions 50 mm × 200 mm × 100 mm, soit 1 litre de volume. Le volume utilisable ainsi obtenu est inférieur au volume total réel du coffre mais plus réaliste dans le contexte d'une utilisation normale.

Le vin se mesurait à la pinte (0,93 litre). Il était parfois plus aisé, pour mesurer une quantité de vin, de le peser ; ce qui se fait encore de nos jours pour la vente au détail. D'où l'expression familière : un kil de rouge signifiant un kilogramme de vin rouge pour un litre de vin[13],[14]. Dans certains pays, comme ceux de l'ex-URSS, les quantités de liquide alcoolisé continuent à être exprimées en grammes : on commande par exemple 100 grammes de vodka, et non 10 centilitres.

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. « Résolution 6 de la 12e CGPM (1964) », sur le site du Bureau international des poids et mesures.
  2. « Résolution 13 de la 11e CGPM (1960) », sur le site du Bureau international des poids et mesures.
  3. Loi du 18 germinal an III, dans Bulletins des lois 1re série, IVe trimestre.
  4. a et b Bureau international des poids et mesures, Le Système international d'unités (SI), Sèvres, Bureau international des poids et mesures,‎ , 8e éd., 92 p. (ISBN 92-822-2213-6, lire en ligne [PDF]), p. 35.
  5. « Litre », sur Grand dictionnaire terminologique, Office québécois de la langue française,‎ 2004 (consulté le 16 mai 2015).
  6. a et b Bureau international des poids et mesures, Le Système international d'unités (SI), Sèvres, Bureau international des poids et mesures,‎ , 8e éd., 92 p. (ISBN 92-822-2213-6), p. 41.
  7. « Résolution 6 de la 16e CGPM (1979) », sur le site du Bureau international des poids et mesures.
  8. (en) « Ariadne », New Scientist, vol. 104, no 1424, 4 octobre 1984, p. 80 [lire en ligne].
  9. Bureau international des poids et mesures, Le Système international d'unités (SI), Sèvres, Bureau international des poids et mesures,‎ , 8e éd., 92 p. (ISBN 92-822-2213-6), p. 70.
  10. « Symboles de type lettre », Unicode 5.0, 2007, p. 3, sur le site Unicode consortium [PDF].
  11. Michel Dubesset, Le Manuel du Système international d'unités : lexique et conversions, Paris, éditions Technip, 2000, 169 p. (ISBN 978-2710807629), p. 82.
  12. Louis Jourdan, La Grande métrication, Nice, France Europe éditions, 2002, 211 p. (ISBN 978-2913197749), p. 110.
  13. Le Petit Larousse 2008, éd. Larousse, Paris (ISBN 978-2-03-582503-2), p. 569.
  14. Kil, sur le site cnrtl.fr, consulté le 6 février 2015.

Voir aussi[modifier | modifier le code]

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Articles connexes[modifier | modifier le code]

Liens externes[modifier | modifier le code]