Litre

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Litre
Cube d'un litre.
Cube d'un litre.
Informations
Système Unités dérivées du système international
Unité de... Volume
Symbole L ou l
Conversions
1 L ou l en... est égal à...
  Unités SI de base   10-3 m3

Le litre (dérivé de litron[1], ancienne mesure de capacité) est une unité de mesure de volume égale à un décimètre cube. Cette définition du Bureau international des poids et mesures (BIPM) date de 1964. Bien qu’en dehors du système international d'unités, l'usage du litre est accepté par le BIPM. Son symbole est la lettre L (majuscule) ou l (minuscule).

Définition[modifier | modifier le code]

Le litre est défini comme étant un nom spécial pour le décimètre cube[2]. Cette définition est la seule acceptée par le Bureau international des poids et mesures[3]. En première approximation, un litre peut également être défini comme le volume occupé par une masse d'un kilogramme d'eau pure en pression atmosphérique normale[1]. Cependant, cette deuxième définition est moins précise de 28 millionièmes[4] .

Le litre n'appartient pas au système international d'unités, contrairement au mètre cube qui dérive directement du mètre (à la puissance trois) et ne nécessite donc pas de conversion. Ce n'est pas le cas du litre qui correspond à un millième de mètre cube. Le Bureau international des poids et mesures accepte toutefois l'usage du litre car il est couramment utilisé au niveau mondial[5].

Historique[modifier | modifier le code]

Autrefois,le Bureau international des poids et mesures définissait le litre comme le volume occupé par la masse d'un kilogramme d'eau pure, à son maximum de densité et sous la pression atmosphérique normale[6]. Cette définition fut abrogée en 1964[4] à la suite de la constatation en 1960 d'une différence avec le décimètre cube de 28 millionièmes[7].

Son origine se trouve dans le désir d'unification des mesures demandées par l'Assemblée constituante de 1791 face aux diverses unités de mesures alors en cours. Après avoir défini le mètre comme étant égal à la 10 millionième partie du quart du méridien terrestre, on décide d'adopter une mesure de volume en relation avec ce mètre : c'est le décimètre cube en 1795[8]. L'avantage qu'on y trouve est que 1 litre d'eau équivaut à une masse de 1 kilogramme d'eau et à un volume de 1 décimètre cube : les trois mesures de bases y trouvent leur unification : volume, masse, densité.

La première dénomination du litre a été le Cadil, des étalons sont visibles au musée des arts et métiers à Paris.

Symbole[modifier | modifier le code]

Double décalitre.

Les symboles L (majuscule) et l (minuscule) sont les deux symboles acceptés par le Comité international des poids et mesures pour représenter le litre[5]. L'Office québécois de la langue française au Canada conseille d'utiliser la minuscule l chaque fois que possible par défaut, ou la majuscule L s'il y a risque de confusion[2] avec le chiffre 1.

D'une façon générale, l'usage veut qu'une majuscule ne soit utilisée qu'avec le symbole d'une unité issue d'un nom propre[9] (ce qui n'est pas le cas du litre). Aussi le symbole l était adopté en 1879 par le Comité international des poids et mesures[5]. Néanmoins, le chiffre 1 (un) et la lettre l minuscule sont rarement distingués, sinon mal distingués, dans les écritures dactylographiées, et plusieurs pays ont pris l'habitude d'utiliser la majuscule L pour éviter toute confusion. En 1979, le Comité international des poids et mesures a donc, exceptionnellement et face à l'habitude rencontrée, retenu les deux symboles pour cette unité[10]. Le symbole du litre constitue donc une exception à la règle sur les majuscules[9]. Pour l'anecdote, un scientifique canadien a inventé en 1980 un personnage fictif, Claude Émile Jean-Baptiste Litre, sous forme de canular[11] En 1990, le Comité international des poids et mesures a jugé encore prématuré d'éliminer l'un des deux symboles[12].

La typographie est un symbole du litre non mentionné par les recommandations du Bureau international des poids et mesures[13]. Ce ℓ cursif serait utilisé dans certains pays[14]. Il permet d'éviter la confusion avec le chiffe 1, tout comme la lettre L[15].

Les sous-multiples sont couramment utilisés : le décilitre (dL), le centilitre (cL) et le millilitre (mL), plus rarement le microlitre (µL). Les multiples sont rarement utilisés, au profit du mètre cube (m3), à l'exception de l'hectolitre (hL) utilisé en agro-alimentaire.

Conversion[modifier | modifier le code]

Verre doseur avec équivalence entre litre (marqué « Ltr ») et millilitres (« ml »).

Les noms en gras désignent les multiples et sous-multiples couramment utilisés.

Multiple Nom Symbole Correspondance Sous-
multiple
Nom Symbole Correspondance
100 litre L dm3
101 décalitre daL 10–1 décilitre dL
102 hectolitre hL 10–2 centilitre cL
103 kilolitre kL m3 10–3 millilitre mL cm3
106 mégalitre ML dam3 10–6 microlitre µL mm3
109 gigalitre GL hm3 10–9 nanolitre nL
1012 téralitre TL km3 10–12 picolitre pL
1015 pétalitre PL 10–15 femtolitre fL µm3
1018 exalitre EL 10–18 attolitre aL
1021 zettalitre ZL Mm3 10–21 zeptolitre zL
1024 yottalitre YL 10–24 yoctolitre yL nm3

Particularités[modifier | modifier le code]

Mass de bière, d'une contenance d'un litre.

Pour les coffres d'automobile, le volume est quelquefois exprimé en litres selon la norme VDA (Verband der Automobilindustrie ; « union de l'industrie automobile », un organisme allemand). Cette unité se base sur des pavés normalisés de dimensions 50 mm × 200 mm × 100 mm, soit 1 litre de volume. Le volume utilisable ainsi obtenu est inférieur au volume total réel du coffre mais plus réaliste dans le contexte d'une utilisation normale.

Le vin se mesurait à la pinte (0,93 litre). Il était parfois plus aisé, pour mesurer une quantité de vin, de le peser ; ce qui se fait encore de nos jours pour la vente au détail. D'où l'expression familière : un kil de rouge signifiant un kilogramme de vin rouge pour un litre de vin[16],[17]. Dans certains pays, comme ceux de l'ex-URSS, les quantités de liquide alcoolisé continuent à être exprimées en grammes : on commande par exemple 100 grammes de vodka, et non 10 centilitres.

Notes et références[modifier | modifier le code]

  1. a et b Définitions lexicographiques et étymologiques de « litre » du Trésor de la langue française informatisé, sur le site du Centre national de ressources textuelles et lexicales.
  2. a et b « Litre », sur Grand dictionnaire terminologique, Office québécois de la langue française,‎ 2004 (consulté le 16 mai 2015).
  3. Magdeleine Moureau, Guide pratique pour le système international d'unités (SI), Technip, 1996, 46 p. (ISBN 9782710806950), p. 21.
  4. a et b « Résolution 6 de la 12e CGPM (1964) », sur le site du Bureau international des poids et mesures.
  5. a, b et c Bureau international des poids et mesures, Le Système international d'unités (SI), Sèvres, Bureau international des poids et mesures,‎ , 8e éd., 92 p. (ISBN 92-822-2213-6, lire en ligne [PDF]), p. 35.
  6. Bureau international des poids et mesuresConférence générale des poids et mesures, Comptes rendus des séances de la troisième conférence générale des poids et mesures réunie à Paris en 1901, Paris, Gauthier Villars, 1901, 104 p., p. 38-39 [texte intégral] [PDF].
  7. « Résolution 13 de la 11e CGPM (1960) », sur le site du Bureau international des poids et mesures.
  8. Loi du 18 germinal an III, dans Bulletins des lois 1re série, IVe trimestre.
  9. a et b Bureau international des poids et mesures, Le Système international d'unités (SI), Sèvres, Bureau international des poids et mesures,‎ , 8e éd., 92 p. (ISBN 92-822-2213-6), p. 41.
  10. « Résolution 6 de la 16e CGPM (1979) », sur le site du Bureau international des poids et mesures.
  11. (en) « Ariadne », New Scientist, vol. 104, no 1424, 4 octobre 1984, p. 80 [lire en ligne].
  12. Bureau international des poids et mesures, Le Système international d'unités (SI), Sèvres, Bureau international des poids et mesures,‎ , 8e éd., 92 p. (ISBN 92-822-2213-6), p. 70.
  13. « Symboles de type lettre », Unicode 5.0, 2007, p. 3, sur le site Unicode consortium [PDF].
  14. Michel Dubesset, Le Manuel du Système international d'unités : lexique et conversions, Paris, éditions Technip, 2000, 169 p. (ISBN 978-2710807629), p. 82.
  15. Louis Jourdan, La Grande métrication, Nice, France Europe éditions, 2002, 211 p. (ISBN 978-2913197749), p. 110.
  16. Le Petit Larousse 2008, éd. Larousse, Paris (ISBN 978-2-03-582503-2), p. 569.
  17. Kil, sur le site cnrtl.fr, consulté le 6 février 2015.

Voir aussi[modifier | modifier le code]

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Articles connexes[modifier | modifier le code]

Liens externes[modifier | modifier le code]