Kawanishi N1K1-J

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Kawanishi N1K2-J Shiden-KAI
Vue de l'avion.
Vue de l'avion.

Constructeur Drapeau : Japon Kawanishi
Rôle Avion de chasse
Premier vol
Mise en service Début 1944
Nombre construits 1 435
Équipage
1 pilote
Motorisation
Moteur 1 Nakajima NK9H Homare 21
Nombre 1
Type 18 cylindres en double étoile
Puissance unitaire 1 990 ch
Dimensions
Envergure 12,00 m
Longueur 8,90 m
Hauteur 4,10 m
Surface alaire 23,50 m2
Masses
À vide 2 900 kg
Maximale 3 900 kg
Performances
Vitesse maximale (à 5 600 m) 595 km/h
Plafond 12 500 m
Vitesse ascensionnelle 766 m/min
Rayon d'action 2 395 km
Armement
Interne 4 canons de 20 mm
Externe charge de bombes de 500 kg

Le Kawanishi N1K-J Shiden (紫電 "Violet Lightning") était une version terrestre du N1K de la Marine Impériale Japonaise. Désigné sous le nom de «George», le N1K-J était considéré par ses pilotes comme par ses adversaires comme l'un des meilleurs chasseurs terrestres des Japonais de la Seconde Guerre mondiale.

Le Shiden Kai possédait un armement lourd ainsi qu'une maniabilité étonnamment bonne, grâce à un interrupteur au mercure qui prolongeait automatiquement les volets pendant les virages. Ces volets "de combat" généraient plus de portance, permettant ainsi des virages plus serrés. Contrairement au Mitsubishi A6M, le Shiden Kai pouvait rivaliser avec les meilleurs chasseurs alliés de la fin de la guerre, tels que le F6F Hellcat, le F4U Corsair et le P-51 Mustang.

Conception[modifier | modifier le code]

N1K1-J Shiden[modifier | modifier le code]

Le Kawanishi Shiden (紫電) fut l'un des meilleurs chasseurs terrestres utilisés par la marine impériale japonaise à la fin de la Seconde Guerre mondiale. Extrapolé de l'hydravion de chasse N1K1 Kyofu (code allié Rex), qui vola pour la première fois en août 1942, le N1K1-J, pourvu d'un train d'atterrissage à roues, fut développé à la fin de la même année et prit l'air le 27 décembre 1942. Ce projet industriel n'était pas une commande de la marine mais un développement privé de l'avionneur Kawanishi, aussi ne reçut-il pas dans un premier temps l'accueil qu'il méritait. Écarté au profit du Mitsubishi J2M Raiden, il fut finalement accepté comme principal avion de chasse basé à terre par la marine quand le chasseur concurrent connut d'importants retards de production.

L'appareil, surnommé George par les Alliés, entra en service au début de 1944 et sa production s'éleva à 1 007 exemplaires de trois versions différentes par leur armement.

Le N1K1-J donna rapidement satisfaction car son armement et son blindage étaient en net progrès par rapport au Mitsubishi Zero. Il était notamment armé de quatre canons Type 99 de 20 mm dans les ailes. La maniabilité était très bonne du fait de l'utilisation de volets de combat à commande automatique. Cependant, l'avion souffrait, entre autres, de problèmes importants au niveau du train d'atterrissage : le train très long du fait des ailes médianes et de la très grande hélice obligeaient la mise en place d'un système complexe de rétraction. De nombreux avions furent détruits à l'atterrissage du fait de la rupture des jambes.

Il n'en demeure pas moins que le Shiden, dans les mains de pilotes expérimentés (denrée rare en 1944) était un adversaire tout à fait à la hauteur des F6F5 de la marine américaine.

N1K2-J Shiden KAI[modifier | modifier le code]

N1K2-J Shinden Kai du National Museum of the U.S. Air Force en 2005.

Seulement quatre jours après le premier vol d'essai du Shiden, une refonte complète fut amorcée, le N1K2-J. La nouvelle conception a abordé les principaux défauts du N1K1-J, principalement l'aile intermédiaire et le train d'atterrissage long. Les ailes ont été déplacées vers une position basse, ce qui a permis l'utilisation d'un train d'atterrissage conventionnel plus court. Le fuselage a été allongé et la queue redessinée. La production de l'ensemble de l'avion fut simplifiée : plus d'un tiers des pièces utilisées dans le précédent Shiden pourrait encore être utilisé dans son successeur tandis que la construction faisait davantage usage de matériaux non critiques. La conception du N1K1 était d'environ 250kg plus léger, plus rapide et plus fiable que son prédécesseur. En l'absence d'alternative, le moteur Homare fut utilisé même si les problèmes de fiabilité persistaient. Un prototype de la nouvelle version prit l'air le 1er janvier 1944. Après avoir terminé les essais de la Marine en avril, le N1K2-J fut précipité en production. Cette nouvelle variante porta le nom de "Shiden-Kai" (紫電改), Kai signifiant modifié.

Le N1K2-J Shiden-Kai s'est avéré être l'un des meilleurs avions de chasse produits par les deux côtés. Avec la haute vitesse, le Shiden-Kai offrait aux pilotes un avion agile avec un taux de roulis de 82°/sec à 386 km/h soutenant quatre puissants canons de 20 mm dans les ailes. Toutefois, entravé par un mauvais taux de montée et une réduction des performances du moteur à haute altitude, il n'st pas adapté à l'interception de bombardiers.

Le Shiden Kai équipa le célèbre 343 kōkūtai, l'escadre des as japonais créée avec les meilleurs vétérans à la manière de la JV44 allemande. Quand ces hommes avaient assez d'avions et de carburant, ils étaient un rude choc pour les aviateurs américains qui croyaient toute opposition balayée.

Histoire opérationnelle[modifier | modifier le code]

Le N1K Shiden est entré en service opérationnel au début de 1944. Les N1K1 et N1K2 Shiden-Kai arrivèrent plus tard cette année-là et faisaient partie des rares avions japonais à offrir de la résistance aux pilotes américains en fin de guerre et pouvait être une arme redoutable entre les mains d'un as. En février 1945, le lieutenant Kaneyoshi Muto, pilotant un N1K2-J faisant partie d'un groupe d'au moins 10 pilotes japonais expérimentés, a affronté sept Hellcats de la marine américaine (VF-82) dans le ciel au-dessus du Japon. Son groupe a abattu quatre Hellcats sans aucune perte. Après l'action, les journalistes ont fabriqué une histoire dans laquelle Muto seul face à 12 avions ennemis. Un ami proche du lieutenant Kaneyoshi Muto, l'as Saburō Sakai, affirme dans son autobiographie qu'un combat à un contre douze a eu lieu, mais Muto auraient été aux commandes d'un chasseur A6M Zero.

Les N1K1-J ont été utilisés très efficacement sur Formosa (Taiwan), aux Philippines et, plus tard, à Okinawa. Avant la version améliorée N1K2-J, 1007 avions furent produits, y compris des prototypes. Les difficultés de production et les dommages résultant des raids de bombardiers B-29 sur les usines ont permis la production de seulement 415 N1K2-J.

343 Kōkūtai[modifier | modifier le code]

Le N1K2-J Shiden-Kai était un avion formidable mais exigeant, disponible en quantité limitée. En conséquence, les appareils furent distribués à des unités d'élite telles que le 343ème Air Group de l'IJN (343 Kōkūtai), constitué le 25 décembre 1944 et commandé par Minoru Genda. Le nouveau 343rd Kōkūtai accueilli les meilleurs pilotes de chasse du Japon tels que Muto et Genda. L'unité reçut le meilleur équipement disponible, comme le nouvel avion de reconnaissance à longue portée Nakajima C6N Saiun, nom de code "Myrt".

Le 18 mars 1945, l'un des «Myrts» réussit à repérer les transporteurs américains en route vers le Japon. Le lendemain matin, des Shiden du groupe ont intercepté 300 avions américains. La plupart des avions de la force du 343 Kōkūtai qui fut envoyée était des N1K2. Lorsque les Shiden ont rencontré les Grumman F6F Hellcats du groupe VBF-17, trois avions ont été perdus des deux côtés lors de l'attaque initiale: un Hellcat et deux Shidens ont été abattus par un tir ennemi, deux appareils sont entrés en collision et un Hellcat s'est crashé en essayant d'atterrir. Un autre Shiden a plongé sur un groupe de Hellcat et en a abattu un autre. À la fin, le Hikōtai avait perdu six chasseurs pour huit du côté du VBF-17.

Une autre rencontre notable opposa le N1K au Vought F4U Corsair. Deux Corsair du VBF-10, accidentellement séparés de leurs formations principales, furent attaqués par des Shiden du 343ème. Quatre N1K2 ont été abattus. Les Corsair ont réussi à revenir à leur navire, l'USS Bunker Hill. Une deuxième rencontre eut lieu lorsque les pilotes de Shiden ont d'abord confondu des Corsair du VFM-123 avec des Hellcat et les ont attaqué. Un duel aérien de 30 minutes s'ensuivit. Trois Corsair furent descendus et cinq autres ont été endommagés. Trois autres F4U sont retournés à leurs porte-avions mais furent si lourdement endommagés que les avions finirent au rebut. Aucun Shiden n'a été perdu dans cette bataille aérienne. Des pertes pour les pilotes japonais se sont toutefois produites dans des actions connexes. Deux Shiden ont été abattus lors du retour des Hellcat du VF-9, alors que beaucoup plus de Shiden furent détruits par des chasseurs américains au-dessus d'un autre aérodrome où, par manque de carburant, leurs pilotes ont tenté d'atterrir. À la fin de la journée, le 343ème a revendiqué 52 victoires et les groupes américains 63. Les pertes réelles ont été de 15 Shiden et 13 pilotes, un «Myrt» avec son équipage de trois hommes et neuf autres chasseurs japonais. Les États-Unis ont également subi de lourdes pertes : 14 chasseurs et sept pilotes, plus 11 autres avions d'attaque. Cinq jours plus tard, un prix non officiel fut envoyé au 343 Kōkūtai pour la bravoure dont les pilotes firent preuve le 19 mars

Le 12 avril 1945, une autre bataille féroce impliqua l'escadron. Les Japonais ont enregistré plusieurs victoires mais ont subi 12 pertes parmi 34 avions. Le 4 mai, 24 autres Shiden furent envoyés.

À chaque rencontre avec des combattants ennemis, le Shiden, en particulier la version Kai, s'est avéré être un chasseur performante avec une puissante combinaison de puissance de feu, d'agilité et de structure robuste. Le 343 Kōkūtai est resté opérationnel jusqu'à ce que des pertes écrasantes obligent le groupe à se retirer. Le 343ème fut démantelé le 14 août 1945 lorsque l'Empereur ordonna sa reddition..

Variantes[modifier | modifier le code]

  • N1K1-J  : prototypes à moteur Nakajima NK9B Homare 11 de 1 820 ch, 2 mitrailleuses type 98 de 7,7 mm de capot et 2 canons Type 99 de 20 mm en gondoles sous les ailes.
  • N1K1-J  : modèle 11, moteur NK9H Homare 21 de 1 990 ch. Armement supplémentaire : 2 canons type 99 d'ailes.
  • N1K1-Ja : 4 canons Type 99, tous dans les ailes (suppression des gondoles et des mitrailleuses de capot).
  • N1K2-J  : modèle 21, ailes basse, armement du N1K1-Ja.
  • N1K2-K  : version biplace d'entraînement du N1K2-J.
  • N1K2-Ja : évolutions mineures, dérive modifiée, rails pour bombes.
  • N1K3-J  : projet, modèle 31, projet, fuselage rallongé pour améliorer le centrage, deux mitrailleuses de capot de 13,2 mm.
  • N1K3-A  : projet, modèle 41, version navalisée du modèle 31.
  • N1K4-J  : projet, modèle 32, moteur amélioré : NK9H-S Homare 23 (injection basse pression).
  • N1K4-A  : projet, modèle 42, c'est un modèle 32 navalisé.
  • N1K5-J  : projet, modèle 43, modèle 41 avec moteur Mitsubishi MK9A de 2 200 ch.

Culture populaire[modifier | modifier le code]

Au cinéma[modifier | modifier le code]

  • On peut apercevoir des Shinden aux côtés de chasseurs A6M5 Zero dans l'épisode Sonic Boom Squadron de l'OAV japonais The Cockpit (deuxième épisode). Leur objectif est de couvrir un escadron de bombardiers japonais (G4M1 ou Ki-67 -doivent être identifiés-) qui transportent des avions suicides MXY-7 Ohka, dont un qui est piloté par le protagoniste.

Jeux vidéos[modifier | modifier le code]

  • Le N1K1 est présent dans le jeu-vidéo War Thunder. Classé comme Chasseur, l'avion est disponible en trois versions : N1K1-Ja, N1K2-J et N1K2-Ja, dans cet ordre. Fidèlement modélisées, les trois variantes sont disponibles en début de tiers IV.

Lien externe[modifier | modifier le code]